alien - 2. misiune de pedeapsa

of 273/273
ALIENS Misiune de pedeapsă Alan Dean Foster, 1986 1 Doi visători. Erau aproape asemănători, în ciuda unor diferenţe evidente: unul mic, celălalt mai mare, sexe diferite. Gura primului visător era dotată cu un asortiment de canini, incisivi şi molari, fapt ce nu lăsa nici o îndoială asupra statutului său de omnivor, în timp ce dentiţia celui de-al doilea nu era concepută decât pentru a muşca şi sfâşia. Amândoi aparţineau rasei vânătorilor, dar unul învăţase să-şi domine pornirile atavice, iar celălalt rămăsese o sălbăticiune. Diferenţele apăreau mai clar în domeniul viselor. Somnul primului visător era tulburat de amintirea unor terori fără număr care răbufneau din adâncurile subconştientului său. Femeia s-ar fi agitat fără încetare, dacă libertatea sa de mişcare nu ar fi fost îngrădită de pereţii chesonului în care se găsea; mai trebuie adăugat şi faptul că activitatea musculară era mult redusă în timpul somnului. Acestea erau motivele pentru care agitaţia sa era mai cu seamă mentală. Ea nu era conştientă, desigur, de acest fapt. Persoanele adâncite în hipersomn nu sunt conştiente de nimic. La intervale regulate, totuşi, o amintire tragică şi înspăimântătoare se ridica la suprafaţa spiritului, precum apa din

Post on 14-Apr-2016

260 views

Category:

Documents

17 download

Embed Size (px)

DESCRIPTION

sci-fi

TRANSCRIPT

Alien 2 - Misiune de pedeapsa

ALIENS

Misiune de pedeaps

Alan Dean Foster, 19861Doi vistori.Erau aproape asemntori, n ciuda unor diferene evidente: unul mic, cellalt mai mare, sexe diferite. Gura primului vistor era dotat cu un asortiment de canini, incisivi i molari, fapt ce nu lsa nici o ndoial asupra statutului su de omnivor, n timp ce dentiia celui de-al doilea nu era conceput dect pentru a muca i sfia. Amndoi aparineau rasei vntorilor, dar unul nvase s-i domine pornirile atavice, iar cellalt rmsese o slbticiune.Diferenele apreau mai clar n domeniul viselor. Somnul primului vistor era tulburat de amintirea unor terori fr numr care rbufneau din adncurile subcontientului su. Femeia s-ar fi agitat fr ncetare, dac libertatea sa de micare nu ar fi fost ngrdit de pereii chesonului n care se gsea; mai trebuie adugat i faptul c activitatea muscular era mult redus n timpul somnului. Acestea erau motivele pentru care agitaia sa era mai cu seam mental. Ea nu era contient, desigur, de acest fapt. Persoanele adncite n hipersomn nu sunt contiente de nimic.La intervale regulate, totui, o amintire tragic i nspimnttoare se ridica la suprafaa spiritului, precum apa din canale deasupra nivelului strzilor unui ora. i, cnd aceste imagini apreau pentru a-i deranja repaosul, ea ncepea s geam, iar inima se ambala. Ordinatorul nsrcinat s vegheze asupr-i aidoma unui nger electronic, nregistra accelerarea activitii cardiace i cobora temperatura corporal cu un grad, fr a mri debitul de tranchilizante n sistemul sangin. Gemetele se ntrerupeau. Vistorul se calma i se lsa moale n interiorul chesonului.Va mai trece un anumit timp pn la revenirea comarului.Lng ea, fiina sangunar reaciona la aceste rbufniri instinctuale prin mici micri convulsive, parc sub influena nempcatei sale vecine. Apoi se relaxa la rndul su i visa creaturi cu snge cald, cu plcerea companiei propriei specii i sperana de a o regsi ntr-o bun zi. tia c se vor trezi mpreun odat, ori niciodat.Aceast ultim posibilitate nu-i tulbura defel odihna. Rbdarea sa era mult mai mare dect cea a tovarei sale, iar concepia pe care i-o fcea despre poziia sa n cosmos era mai realist. Se mulumea s doarm, tiind c dac s-ar trezi ntr-o zi, ar putea din nou s vneze i s ucid. Ateptnd aceast clip, se odihnea.Timpul trece, dar nu i grozvia.*n imensitatea infinit a spaiului, stelele nu sunt dect grune de nisip. i dac o pitic alb nu atrgea deloc atenia, atunci un aparat att de mic precum capsula de salvare a lui Nostromo, aceast nav de acum disprut, abia dac avea o existen. Plutea n deriv prin neant ca un electron liber care i-a prsit orbita atomic.Se ntmpl, cu toate astea, ca un electron liber s atrag atenia. E de ajuns s treac atunci cnd trebuie prin cmpul de observare a unor persoane care dispun de aparate potrivite. Iar traiectoria capsulei de salvare trecea tocmai prin apropierea unei stele cunoscute. Chiar i aa, reperarea se datoreaz hazardului. Ea trecu foarte aprope de o alt nav; termenul "foarte aproape" nsemnnd n spaiu, cel puin un an lumin, i apru n marginea unui ecran sub forma unui simplu punct.Printre persoanele care-l vzur, unele considerar c nu prezenta interes. Era prea mic pentru a reprezenta o nav, susineau ele, i nici un aparat nu era semnalizat n acest sector. i apoi, navele rspundeau chemrilor radio, pe cnd acest obiect tcea chitic. Era vorba, fr nici o ndoial, de un asteroid, de un bloc de feronichel plecat s viziteze universul. Dac ar fi fost vorba de un aparat la ananghie, i-ar fi urlat semnalul de naufragiu ctre tot ce se gsea n raza sa de emisie.Dar cpitanul era curios de felul lui. Printr-o uoar modificare a direciei putea s se lmureasc asupra statutului acelui vagabond tcut, iar prin cteva adnotri mincinoase n cartea de bord putea justifica n faa armatorilor costul acestei devieri. Ddu ordine, ordinatoarele purceser la modificarea direciei. Temeinicia hotrrii cpitanului fu adeverit la sosirea la destinaie: era vorba de o capsul de salvare.Nici un semn de via ns, nici cel mai nensemnat rspuns la ntrebrile lor politicoase. Chiar i semnalizatoarele de drum erau stinse. Aidoma unui organism rtcitor prin trmuri ngheate, maina ncetase alimentarea cu energie a extremitilor cu gndul de a ocroti elementele vitale dinluntrul fiinei sale.Cpitanul desemn trei oameni care s ajung la bordul navetei rtcitoare i, cu o extrem blndee, nava uria se apropie de capsul. Metalul mngie metalul, se lansar grapine, se fcu auzit ecoul cuplajului sasurilor n ambele aparate.Cei trei oameni trimii de cpitan mbrcar combinezoanele presurizate i ptrunser n sas. Erau echipai cu lmpi individuale i diverse accesorii. Aerul era prea preios pentru a fi risipit, aa c ateptar cu nerbdare ca oxigenul s fie inhalat de nava lor. Apoi ua extern intr la loc n coc.Ceea ce vzur dincolo de hubloul sasului capsulei de salvare i descumpni: nici o lumin, nici un semn de via. Ua nu voia s asculte, atunci cnd apsar clapele externe ale comenzii de deschidere. Fusese deschis manual. Dup ce se asigurar c nu era aer n capsul, cei trei l puser la treab pe robotul-sudor. Flcrile gemene ale aparatului de sudur sfiau tenebrele i decupau n acelai timp panoul din dou pri: atunci cnd limbile de foc se ntlnir n partea de jos a obstacolului, doi dintre brbai l reinur pe cel de-al treilea pentru a-i permite robotului s mping placa de metal cu o lovitur de picior. Calea era liber.Interiorul aparatului era ntunecat i tcut. Un cablu de armare erpuia pe jos i se ntrerupea lng ua extern: extremitatea fusese cioprit. Apoi zrir o lumini slab n apropierea postului de pilotaj, de care se apropiar.Erau ochiurile luminoase interne ale unui cheson criogenic. Oaspeii schimbar cteva priviri nainte de a merge mai departe. Dup aceea doi dintre ei se aplecar peste capacul de sticl al sarcofagului n timp ce colegul lor studia instrumentele de bord i declar:- Presiune intern pozitiv, deci coca i restul trebuie s fie intacte. Totul pare n stare de funcionare, doar oprit pentru economisirea energiei. Presiunea chesonului rmne stabil. Este n continuare alimentat, dar pun pariu c bateriile mai au puin i-i dau sufletul. Ai mai vzut un cheson criogenic ca sta?- Modelul sta este de acum douzeci de ani. (Brbatul care vorbise se apropie mai mult de capacul de sticl i murmur n microfonul combinezonului:) Nu-i rea, puicua.- Ce vorbeti! Diodele verzi ale funciunilor vitale sunt aprinse. nseamn c triete nc i c putem s ne lum adio de la prima de salvare.Colegul su fcu un gest de surprindere.- Hei, mai e ceva nuntru. Nu este uman, dar pare viu. Nu vd bine. O parte este ascuns de prul femeii. Este oranj.- Oranj! (Responsabilul micului grup i ddu la o parte pe cei doi i-i lipi viziera ctii de separaia transparent.) Nu tiu ce-o fi, dar posed gheare.Unul dintre ei i ddu un cot colegului.- Hei, o fi o form de via extraterestr, nu? Face ceva parale.Ripley atunci se gndi s se mite. Micarea ei fu abia perceptibil, dar cteva mee de pr lunecar i descoperir n parte creatura care dormea lng ea. eful echipei se ndrept i scutur din cap cu nduf.- N-avem noroc. E doar o pisic.*S asculte era penibil, s priveasc, nici vorb. Gtlejul parc-i era un filon de antracit nuntrul craniului, din piatr ponce; negru, uscat, cu un vag gust de rin. Cu toate acestea limba i se putea deplasa slobod ntr-un teritoriu demult uitat. ncerc s-i aduc aminte ce era vorbirea. Buzele se dezlipir i din plmni urc aerul. Cele dou foale de atta timp nefolosite, fur torturate de efortul impus. Rezultatul interaciunii extenuante a buzelor, limbii, cerului gurii i plmnilor fu un cuvnt abia auzit:- Sete.ntre buze i se strecur un obiect neted i rece. iar cderea unei picturi de ap o drm. Era gata s expulzeze tubul din gur, din pricina, unei oribile amintiri. n alte locuri i n alte vremuri, penetraia de acelai fel era preludiul unei mori nfricotoare i absolut unice n felul ei. Dar din acest tub curgea doar ap, n timp ce un glas calm o sftuia:- Nu te grbi. Bea ncet.Se supuse, refuznd s asculte de acea parte din ea care-i urla s aspire rapid acest lichid binefctor. Lucru curios, nu se simea deshidratat, i era pur i simplu sete.- Bine, murmur ea, rguit. Nu avei ceva mai consistent?- E prea devreme.- Ei, rahat. Suc de fructe?- Acidul citric poate provoca un ulcer. (Glasul ezit, apoi adug:) ncearc asta.Tubul de metal lustruit se strecur ncet ntre buze. Era delicios. Ceaiul rece i ndulcit alunec pe gtlej potolindu-i setea i foamea. Cnd se simi ndestulat, fcu un semn i i retraser tubul din gur. Noi sunete i asaltar urechile: trilurile unei psri exotice.i recptase auzul i gustul, era timpul s treac la simul vzului. Ochii se deschiser ctre o jungl ecuatorial. Copacii i ridicau spre cer braele verzi i stufoase. Nite creaturi cu aripi multicolore, irizate, zburtceau bzind, din ramur n ramur. Psri cu pene caudale nemsurate nu conteneau s se prvleasc i s se avnte iari n urma unor insecte. Un quetzal trgea cu ochiul la ea din slaul su, instalat n trungiul unui smochin agtor.Orhidee care se desfceau i scarabei alergnd printre frunzele moarte, ca nite muguri. Un aguti apru, o vzu i plec degrab. Undeva n stnga, o maimu, atrnnd ntr-un copac maiestuos i cnta puiului ei s adoarm.Suprancrctura senzorial era prea nsemnat. Fu nevoit s nchid ochii n faa abundenei de creaturi guree.Mai trziu (o or? o zi?) n mijlocul rdcinilor aparente ale marelui copac apru o fisur. Aceasta se lrgi, dnd la iveal torsul unei maimue-veveri ocupat cu datul peste cap. Din crptur apru o femeie care o nchise n urma ei, cicatriznd astfel rana palid i vremelnic a copacului i a animalului. Apoi trecu mna peste o tast mural i jungla dispru.Solidoul era perfect, dar acum c femeia l oprise, Ripley descoperi echipamentul medical pe care-l ascunsese imaginea junglei. n stnga se gsea medivedul care se grbise s-i dea ap i apoi ceai rece. Maina era agat pe perete, nemicat dar atent.Ea supraveghea tot ce se petrecea nuntrul corpului pacientei sale i era pregtit ca n orice moment s-i modifice tratamentul, s-i dea de but sau de mncare, sau s-i cheme pe oameni n ajutor, dac era cazul.Femeia i surse i folosi telecomanda prins de buzunarul de la piept pentru a ridica patul. Badge-ul care-i identifica calitatea de meditehnician ef constituia o pat de culoare vie pe uniforma alb. Ripley o msur cu nencredere, ntrebndu-se dac sursul era sincer sau pur profesional. Femeia i se adres cu glas blnd, matern, dar nu neaprat lipsit de vlag.- Efectul sedativelor se estompeaz. Sunt de prere c nu mai ai nevoie. M nelegi? (Ripley ddu din cap. Meditehniciana i examin pacienta i se hotr.) S ncercm altceva. De ce n-am deschis fereastra?- Habar n-am.Sursul se estomp, dar reapru. Era acum strict profesional. Dar de ce ar fi prietenesc? Meditehniciana n-o cunotea pe Ripley, nici Ripley pe ea. Femeia art spre telecomanda de pe peretele opus-- Atenie la ochi!Ripley nchise pe jumtate pleoapele, pentru a se proteja de lumina orbitoare la care se atepta s se reverse, dup spusele meditehnicienei.Se auzi bzitul unui motor i ecranul mural urc n plafon. ncperea fu inundat de o lumin crud. Dei filtrat, puse la grea ncercare sistemul nervos epuizat al lui Ripley.Imensitatea neantului se ntindea dincolo de geam, iar o parte a modulelor de locuit ale staiei Gateway alctuiau ca o bucl pe partea stng: celule de plastic asamblate ca piesele unui joc de montaj. Extremitile celor dou antene apreau n partea de jos a cmpului ei vizual. Dar atenia ei se concentra asupra curbei luminoase a globului pmntesc. Pata brun strbtut de dre albicioase a Africii not n albastrul oceanic i tiara de safir a Mediteranei ncorona Sahara.Ripley mai vzuse acest grandios spectacol. Dar, mai presus de orice, era fericit s descopere c toate era la locul lor. Amintirea ncercrilor prin care trecuse o fcuse s cread c putea fi altfel, c universul comarurilor era real, iar acest glob ospitalier, doar o amgire. Era reconfortant, familiar, odihnitor, ca un vechi ursule de plu, tocit. Scena era completat de discul palid al Lunii care plutea n plan ndeprtat.- Cum ne simim astzi?Realiz c meditehniciana vorbea cu ea.- Foarte ru.Anumite persoane i spuseser, odat, c avea o voce ncnttoare. O s vin i ea, cu timpul. Deocamdat, nici un element al corpului nu funciona normal. Apoi se ntreb dac se simea diferit de acea Ripley care se urcase n calitate de ofier la bordul lui Nostromo, nava aceea care nu mai era, cu misiunea de a efectua un transport banal. Ripley aceasta care o privea pe meditehnician din acest pat de spital era o alt persoan.- Doar foarte ru? (Meditehniciana asta e admirabil, se gndi. Nu se d btut cu una, cu dou.) Oricum, e mai bine ca ieri. mi place c mi-ai spus: "Foarte ru" i nu "Pe moarte."Ripley nchise pleoapele, le deschise brusc. Pmntul era tot acolo. Timpul, cruia nu-i acordase prea mult atenie, acum nsemna mult pentru ea.- Sunt de mult aici?- Ai fost admis la staia Gateway acum dou zile.Acelai surs.- Parc ar fi mai mult.Meditehniciana i ntoarse spatele i Ripley se gndea c poate remarca ei nu-i picase bine.- Eti n stare s primeti o vizit?- Am de ales?- Firete. Dumneata eti bolnavul. Dup medici, eti cea mai ndreptit s iei o hotrre. Dac vrei s rmi singur, i se va respecta dorina.Ripley ddu din umeri i fu un pic surprins s descopere c muchii i ddeau ascultare.- M-am bucurat de singurtate atta amar de vreme. De cine e vorba?Meditehniciana ajunse la u.- De doi musafiri, de fapt.Ripley observ c era iar surztoare.Intr un, brbat, avnd ceva n brae. Ripley nu-l cunotea pe acesta, dar recunoscu ce anume aducea acesta, ceva care prea s se plictiseasc de moarte.- Jones! (Se ridic pe pat. Brbatul pru s se debaraseze cu mult plcere de motanul mthlos pe care Ripley se grbi s-l legene n brae.) Vino, Jonesey, btrne monstru, gogoloiul meu pros!Animalul ndur rbdtor aceste efuziuni jenante, att de tipice pentru specia din care fcea parte Ripley. i pstr ntreaga demnitate motenit de la strmoi, manifestndu-i n acelai timp tolerana obinuit a acestor feline fa de fiinele umane. Primul observator extraterestru care ar putea asista la aceast scen ar ghici imediat care din cele dou creaturi prezente pe acest pat aparinea speciei superioare.Brbatul care venise cu surpriza cea bun trase un scaun lng pat i atept rbdtor pn cnd Ripley l va bga n seam. Era n jur de treizeci de ani, drguel, i purta un costum clasic fr cel mai mrunt semn particular. Zmbetul su, era tot att de prietenos ca al meditehnicienei, fiind probabil datorat unei lungi experiene profesionale. Cu o nclinare a capului, femeia i art c-l bgase n seam, dar i continu monologul cu motanul. Musafirul nelese c el trebuia s fac primul pas, dac nu voia s rmn doar un simplu comisionar.- Frumoas camer, declar. (Parc era de la ar, dar vorbea ca un oran, se gndi Ripley. Brbatul i apropie uor scaunul de pat.) M numesc Burke. Carter Burke. Lucrez pentru companie, dar, lsnd asta ia o parte, sunt un tip corect. Sunt fericit s aud c te simi mai bine.Cel puin ultima fraz prea sincer.- Cine i-a spus c starea mea se amelioreaz?l mngia pe Jones care torcea mulumit i nprlea pe patul aseptizat.- Medicul i monitoarele. Mi s-a spus c slbiciunea i confuzia vor disprea curnd, dei nu-mi pari deloc dezorientat. Efectele secundare ale hipersomnului ndelungat, cam aa ceva. N-am fost tare la biologie, m mpac mai mult cu cifrele. Ei, dar am vorbit destul despre mine. Se pare c ne-ai venit n stare destul de bun.- Sper c nu sunt att de nspimnttoare ct mi se pare mie. Am impresia c m aflu n corpul unei mumii egiptene. Spuneai de "hipersomn ndelungat". Ct timp am rtcit prin spaiu? ntreb artnd spre meditehniciana care asista la scen: Nu vor s-mi spun.Tonul lui Burke deveni alintor i printesc.- Ei bine, poate c este nc prea dreveme s abordm astfel de subiecte.Mna lui Ripley ni de sub cearaf i prinse braul brbatului, care fu surprins de iueala reaciei i de fora degetelor.- Fr texte. Mi-am revenit i nu mai e cazul s m cocoloii. Ct timp?Carter Burke arunc o privire meditehnicienei, care ridic din umeri i ntoarse spatele, dnd atenie activitii unei nclceli de semnalizatoare i tuburi. Brbatul o privi iar pe femeia din pat.- De acord. Nu este treaba mea, dar vei suporta. Cincizeci i apte de ani.Numrul o izbi ca o lovitur de ciocan. Cincizeci i apte de lovituri de ciocan. Aceast declaraie avu un impact mai mare asupr-i dect trezirea, mai mare dect vederea lumii natale. Se prbui, pru s se dezumfle, c-i pierde puterile. Brusc, gravitaia artificial, ntreinut n staie i pru de trei ori mai mare dect pe Pmnt. O strivea, iar salteaua pneumatic pe care se odihnea se umfla n jurul corpului su, ameninnd s o sufoce i s o sfarme. Meditehnica privea n continuare semnalizatoarele, nimeni nu spunea nimic.Cincizeci i apte de ani. Visase timp de mai bine de o jumtate de veac, iar n acest rstimp, prietenii ei mbtrniser i-i dduser sufletul, lumea pe care o prsise se metamorfozase n Dumnezeu tie ce. Pe Pmnt se schimbaser guverne, invenii dduser peste cap existena oamenilor, apoi se demodaser i fuseser aruncate la gunoi. Nimeni nu ar fi putut s supravieuiasc peste aizeci i cinci de ani n hipersomn. Dincolo de aceast limit, un cheson criogenic nu mai reuea s menin n via corpul care-i era ncredinat. Atinsese aproape limitele posibilitilor fiziologice pentru a descoperi c tocmai supravieuise vieii.- Cincizeci i apte... O, Doamne!- Ai rtcit prin inima sistemelor, i zicea Burke, baliza de naufragiu s-a defectat i numai printr-o pur ntmplare, o nav care trecea prin spaiul exterior a reperat capsula i... (Ezit. Ripley se albise i fcuse ochii mari.) i-e ru?Ea ncepu s tueasc, din ce n ce mai violent. Simea cum ceva mpingea dinluntrul fiinei sale... i expresia feei trecu de la nelinite la oroare. Burke lu un pahar de ap de pe noptier i-l ntinse. Ea l respinse cu o micare brusc a braului. Jones sri din pat, mieunnd i pufind, cu prul zbrlit. Ghearele scrnir pe podeaua de plastic i fugi. Ripley dus mna la piept i spatele i se arcui. ncepur convulsiile i senzaia de sufocare.- Cod albastru pentru patru sute cincisprezece! Cod albastru, patru unu cinci! striga meditehniciana spre microfoanele omnidirecionale.Ajutat de Burke, ea ncerca s imobilizeze umerii pacientei. nc o mai ineau cnd n camer ddur buzna un medic i doi tehnicieni.Aa ceva nu se putea ntmpla. Era imposibil!- Nu... Nuuuuuu!Tehnii se strduir s lege braele i picioarele femeii care se zbtea ca turbat. Cearafurile zburar. O lovitur de picor l arunc pe un mediteh, timp n care cellalt sprgea ochiul de sticl al monitorului. Refugiat sub un dulap, Jones i privea nspimntat stpna.- ine-o, urla medicul. mi trebuie oxigen i cinsprezece cc de... Dumnezeule!O explozie de snge color brusc n rou aprins cearaful de deasupra, sub care ceva se ridic, dndu-i o form piramidal. Stupefiai, medicul i tehnicienii ddur napoi. Cearaful se ridic i mai mult.Apoi alunec i Ripley vzu creatura. Meditehniciana lein, iar medicul nu reuea dect s emit sunete nearticulate; o larv groas, fr ochi, dar cu gura plin de dini ieea din toracele pacientei, frngndu-i coastele. Lucrul acela se rsuci ncet i cnd colii nenumrai se aflar la mai puin de treizeci de centimetri de faa celei care-l gzduise, url. Strigtul su l acoperi pe cel al oamenilor, o asurzi pe Ripley i-i suprasolicit cortexul amorit, repercutndu-se n toat fiina ei atunci cnd......Se ridic urlnd i se aez pe pat. Era singur n camera de spital luminat doar de haloul diodelor multicolore. innd minile rchirate patetic pe piept, se strduia s-i reia respiraia pe care i-o tiase comarul.Corpul i era intact: stern, muchi, sni, tendoane i ligamente; toate erau la locul lor i funcionau normal. Nimic monstruos nu-i sfiase pieptul pentru a iei, nu avusese loc nici o natere obscen. Ochii se deplasau sacadat pentru a parcurge camera. Nimic nu se pitise dup vreun dulap pentru a o pndi, ateptnd ca ea s nu mai fie atent. Nu vedea dect mainile silenioase care vegheau asupra funciilor ei vitale i patul ei confortabil. Era leoarc, n ciuda rcorii agreabile care domnea n camer. Mai inea pumnul pe stern ca pentru a se convinge c era ntreg.Apoi camera video de deasupra patului se puse n micare i tresri. O femeie de o vrst incert o privea ngrijorat. Meditehniciana din serviciul de noapte. ngrijorarea ei prea sincer, nu doar profesional.- Iar comaruri? Vrei ceva ca s dormi?n stnga lui Ripley, un bra mecanic se deplasa bzind. l privi cu dezgust.- Nu. Am dormit i-aa prea mult.- Cum doreti. tii mai bine. Dac te rzgndeti, folosete soneria.Ea ntrerupse legtura i ecranul se ntunec.Ripley ridic patul i se rezem uor, dup care aps pe unul dintre numeroasele taste de pe o latur a noptierei. Ecranul care acoperea peretele opus dispru n plafon i vzu din nou exteriorul. Elementele staiei erau acum constelate cu puncte luminoase i ea descoperi, dincolo, faa nocturn a Pmntului. Civa nori zdrenuii ascundeau luminile oraelor ndeprtate, populate de oameni nepstori, care nu aveau habar de indiferena absolut a cosmosului fa de ei.Ceva sri i czu n pat lng ea. dar de data asta ea nu tresri. Ripley recunoscuse forma familiar pe care o strnse la piept nelund n seam miorliturile de protest.- Totul e-n ordine, Jones. Am reuit, suntem salvai. mi pare ru c te-am speriat. Totul va fi bine de-acum. Totul va fi n ordine.Da, totul era aproape perfect. Nu-i mai rmnea dect s nvee s doarm.Lumina soarelui era strecurat de plopi. Dincolo de arbori, o preerie cu iarb verde mpestriat de culorile zambilelor, prluelor i brumrelelor. Un mcleandru cuta gngnii lng trunchiul unui pom. Nu vzu prdtorul care l pndea cu toi muchii ncordai. De cum pasrea i ntoarse spatele, vntorul se lans. i Jones se lovi de solidoul mcleandrului fr s prind prada, fr s tulbure imaginea acestuia care continua s caute vioaie insecte nchipuite. Motanul se deprt de perete, scuturnd capul i cltinndu-se.Aezat pe o banchet n apropierea lui, Ripley observase scena.- Prostule. N-o s fii niciodat n stare s recunoti un solido?Dar poate c nu avea dreptate s-i vorbeasc aa. Fabricaia solidourilor se ameliorase considerabil n ultimii cincizeci i apte de ani. Totul fusese ameliorat n acest rstimp, cu excepia ei i a lui Jones.Atriumul era izolat de restul staiei prin nite ui de sticl. Solidoul scump al unei pduri de zon temperat din America de Nord era pus n valoare de plante verzi i un covor care imita gazonul. Solidoul era mai realist dect plantele veritabile, dar acesta aveau un miros natural i ea se aplec asupra ghiveciului. Mireasm organic de pmnt, umiditate, via. Cuprins de nostalgia lumii natale, simi o dorin puternic de a prsi staia. Pmntul era aproape i era nerbdtore s afle cerul albastru ntre ea i negura angoasant a cosmosului.Dou dintre uile de sticl se dduser n lturi pentru a-i face loc lui Carter Burke s intre. Pentru scurt timp, vzu n el un brbat i nu doar un ajutor de bgtor de seam de la Companie. Poate c asta nsemna c devenise normal. Prerea ei despre el era totui nuanat de faptul c n momentul plecrii lui Nostromo n funesta cltorie, Burke nc nu se nscuse i c urma s vad lumina dup douzeci de ani. Nu ar fi trebuit s aib vreo importan. Pe plan fizic aveau aproximativ aceeai vrst.- mi pare ru, spuse el cu acelai zmbet vesel. Am ncercat s recuperez ntrzierea, dar iat-m n sfrit.Lui Ripley nu-i plcea s vorbeasc fr s spun nimic. Iar de cnd se trezise, viaa i prea scump pentru a o pierde cu plvrgeli fr de nici un rost. De ce nu se mulumeau oamenii s exprime esenialul i se tot nvrteau n jurul cozii?- Au gsit-o pe fata mea?Burke era ncurcat.- Pi, m gndeam s-i vorbesc dup nfiarea la comisie...- Dup o ateptare de cincizeci i apte de ani, nerbdarea mea este de neles. (El ddu din cap, i lu geanta i o deschise. Cotrobi un minut pn s scoat cteva foi de plastohrtie.) Ea e...Burke i citi unul din documente:- Amanda Ripley - McClaren. Numele soului, presupun. n vrst de aptezeci de ani.... n momentul decesului, survenit n urm cu doi ani. Nimic interesant sau important. O via plcut, banal, ca attea altele, fr ndoial. mi pare ru. (i nmn documentele, apoi i studie expresia n timp ce ea le parcurgea.) Dar poate c m repet.Ripley studia o imagine holografic. O femeie plinu i cam palid, n etate de aizeci de ani. Arhetipul mtuii Domnului Oricare. Trsturile ei nu spuneau nimic, nu aveau nimic familiar. Nu izbutea s stabileasc o legtur ntre aceast btrn i fetia pe care o lsase pe Pmnt.- Amy, murmur ea.Burke mai avea dou documente, pe care le citi ncet n timp ce Ripley continua s priveasc holograma.- Cancer. Hmmm. N-au ajuns nc s nving toate formele acestei maladii. Corpul a fost incinerat i odihnete la Memorial Repository din Parkside, Little Chute, Wisconsin. Fr copii.Privirea-i trecu dincolo de brbat, n direcia pdurii-solido, pentru a revedea peisajul invizibil al trecutului.- i promisesem s m ntorc de ziua ei. Unsprezece ani. Mi-a prut ntr-adevr ru. (Se uit din nou la hologram.) n sfrit, tia deja c nu trebuia s conteze prea mult pe promisiunile mele. n privina datelor de ntoarcere, n orice caz.Burke ddu din cap ca pentru a-i manifesta simpatia. Nu-i era de obicei uor n astfel de situaii, dar acum era complet depit de evenimente. Mcar avu destul bun sim s tac, dect s debiteze banalitile de circumstan.- Credeam mereu c putem recupera timpul pierdut... mai trziu. Dar acum e imposibil.Lacrimile aprur, cu ntrziere. Ateptaser cincizeci i apte de ani. Ripley rmase pe banchet, suspinnd pe nfundate, stingher ntr-un spaiu diferit.Burke o btu pe umr spernd c o va ncuraja. Era jenat c participa la o asemenea scen i ncerca s nu se trdeze.- Trebuie s te prezini la 9 i 30. Nu ntrzia. Faci o impresie proast.Ea ddu din cap i se ridic.- Jones, Jonesey, vino.Mieunnd, motanul naint cu nonalan pentru a se lsa prins de stpna sa. Ea-i terse lacrimile.- Trebuie s m schimb. Dar n-o s-mi ia mult timp.i frec nasul pe spinarea motanului, o crim de lezmajestate pe care acesta o ndur n linite.- Vrei s te conduc la camera dumitale?- De ce nu?El se rsuci i se ndrept ctre unul dintre culoare. Uile se cscar n faa lor.- tii, i-am fcut o favoare. Prezena animalelor de companie este strict interzis n aceast staie.- Jones nu e un animal de companie, ci un supravieuitor.l scrpin dup ureche.Aa cum i fgduise, Ripley fu gata numaidect. Burke rmsese afar, profitnd de acest rgaz pentru a studia rapoartele. Cnd femeia iei, se mir de metamorfozarea ei. Tenul nu-i mai era palid, iar expresia amarciunii dispruse odat cu mersul ovitor. Drzenie? se ntreb el pe cnd se apropiau de coridorul principal. Sau poate era doar efectul unui machiaj savant.Nu scoaser o vorb pn ajunser la nivelul inferior, unde se gsea sala de audien.- Ce le vei zice? o ntreb n sfrit.- Ce altceva le-a putea declara? Ai citit depoziia mea. E complet i amnunit. Fr floricele. Ar fi fost inutile.- Te cred, Ripley. Dar tipii cu care te vei ntlni sunt nite duri, care vor ncerca s gseasc nite lacune n povestea asta a dumitale. Vei avea n fa federalii, Comisia de comer interstelar, Administraia colonial, reprezentanii companiei de asigurri...- mi dau seama.- Spune-le simplu ce s-a ntmplat. Important este s-i pstrezi calmul i s-i ascunzi emoiile.Bineneles, i zise ea. Toi prietenii ei, tovarii de drum i cei apropiai muriser. Pierduse cincizeci i apte de ani din existena ei, cufundat ntr-un somn odihnitor. Calm i fr emoie. Firete.Dar cnd veni amiaza, uitase toate bunele sale intenii. Repetarea nencetat a ntrebrilor, ridiculizarea versiunii sale asupra celor ntmplate, disecia epuizant a unor puncte de detaliu fr importan i ignorarea sistematic a tot ceea ce are esenial se combinar pentru a o scoate din srite.Pe msur ce ea rspundea la ntrebrile inchizitorilor si, pe marele ecran dinapoia ei apreau portrete i rapoarte, pe care prefera s nu le vad. Fiindc aceste figuri erau acelea ale membrilor echipajului lui Nostromo. Parker, cu un zmbet prostesc; Brett care prea s fie foarte plictisit c era luat n poz; Kane, Lambert; Ash, trdtorul, a crui figur fr suflet era transfigurat de min contrafcut i programat, Dallas...Dallas. Da, era preferabil ca ecranul s fie n spatele ei, ca i amintirile.- Suntei ncuiai, sau ce? izbucni ea. Stm aici de trei ore. De cte ori trebuie s v repet aceeai poveste? Dac preferai s-o auzii n swahili, aducei un translator i hai s-o lum de la capt. A fi ncercat n japonez, dar mi lipsete exerciiul. i rbdarea. Ct timp v mai trebuie ca s v facei o prere?Van Leuwen i mpreun degetele i se ncrunt. Expresia lui, ntunecat ca i costumul su se regsea pe feele celorlali membri ai comisiei de anchet. Erau opt cu toii i niciunul nu-i arta nici un pic de simpatie. Directori. Administratori. Conciliatori. Cum s-i conving? Nu avea n fa nite fiine umane. Toi arborau expresii de dezaprobare birocratic. Nite fantome. Ea era obinuit s nfrunte realitatea. Meandrele manevrelor politico-corporative o depeau.- Nu este chiar att de simplu cum ai crede, i zise el calm. Privete din punctul nostru de vedere. Ai recunoscut c ai provocat deliberat explozia unui cargou interstelar de clas M. Un aparat costisitor.Anchetatorul companiei de asigurri, membrul comisiei care-i era fr ndoial cel mai ostil, consider necesar s precizeze:- Patruzeci i dou milioane, n dolari constani. Fr s mai socotesc navlul, firete. Explozia propulsoarelor n-a mai lsat nimic de recuperat, chiar dac am ajunge s localizm epava dup cincizeci i apte de ani.Van Leuwen ddu distrat din cap, nainte de a relua cuvntul.- Nu ne gndim c mini. Anumite nregistrri din jurnalul de bord al capsulei de salvare confirm unele elemente ale relatrii dumitale. Singurele care nu duc la controverse, din pcate. tiu c Nostromo s-a pus pe LV-426, O planet neexplorat la data indicat. C au fost efectuate nite reparaii pe acea lume. C nava i-a reluat drumul dup aceast scurt etap i c a fost dup acea programat pentru eventuala autodistrugere. i c suprancrcarea propulsoarelor a fost provocat de ctre dumneata, din motive pe care rmne s le stabilim.- V-am spus...Van Leuwen o ntrerupse. Cunotea perfect versiunea ei.- Cu toate acestea, nu se gsete absolut nimic n legtur cu forma de via extraterestr ostil pe care pretinzi c ai luat-o la bord n cursul scurtei ederi pe suprafaa acelei planete.- Nu am luat-o la bord. V-am explicat deja despre acest lucru. Acel lucru s-a...Se opri, pentru a nfrunta privirile glaciale. i usca gura degeaba. Nu era vorba de o adevrat comisie de anchet. Aceste personaje se strnseser pentru o veghe funebr. Audiia nu urmrea stabilirea adevrului, ci netezirea asperitilor i minimalizarea incidentului. Ea nelegea c nu va putea schimba nimic. Soarta i fusese pecetluit nainte de a intra n aceast sal. Ancheta era aiurea, ca i ntrebrile lor. Acestea foloseau doar pentru a conferi veridicitate procesului verbal.- Atunci cineva a aranjat nregistrrile. Orice tehnician competent ar face-o n mai puin de-o or. Cine a avut acces la capsul?Reprezentanta Administraiei coloniale extrasolare, o femeie ajuns la vrsta ingrat de cincizeci de ani i care se plictisea de moarte, se ndrept n scaun i cltin din cap.- Eti contient de ceea ce spui? Crezi ntr-adevr c ne poi face s nghiim o asemenea poveste? Se ntmpl ca hipersomnul prelungit s aib unele consecine asupra sntii mentale ale individului i poate crezi c spui adevrul.Ripley o fulger cu privirea, furioas din cauza neputinei ei.- Vrei s tii ce cred eu?Van Leuwen consider c era preferabil s intervin.- Capsula a fost studiat de o echip, centimetru cu centimetru, i nu s-a gsit nimic care s permit stabilirea faptului c o creatur cum ai descris-o dumneata ar fi urcat la bord. Interiorul aparatului este intact. Niciuna dintre suprafeele metalice n-a fost atacat de vreo substan coroziv.Ripley reuise s se stpneasc n cursul dimineii. Rspunsese la ntrebrile cele mai stupide, cu rbdare i nelegere. Dar nu mai putea fi rezonabil, i nici rbdtoare.- Evident! Am depresurizat cabina pentru a expulza monstrul n spaiu! (Se calm puin constatnd c declaraia ei fusese ntmpinat de o tcere mormntal). Cum am mai spus.Anchetatorul companiei de asigurri se aplec i o privi pe reprezentanta ACE care se gsea la cellalt capt al mesei.- S-au descoperit "organisme ostile indigene" corespunznd acestei descrieri pe LV-426?- Nu, rspunse categoric femeia. Este un gogoloi de piatr, fr nici o form de via local mai mare dect un virus. Nici o specie evoluat, n orice caz. Nici mcar un vierme. N-a fost niciodat i nici nu va fi.Ripley strnse din dini ca s nu strige.- V-am spus: chestia aia nu era originar din acea lume. (Vru s o priveasc n ochi, dar acetia se ferir. i ndrept atenia asupra lui Van Leuwen i a reprezentantei ACE.) Un semnal provenind de pe suprafa. Scanerul lui Nostromo l-a captat i am fost trezii, conform regulamentului. Cnd am ajuns la punctul de origine a acestui semnal, am descoperit o nav extraterestr care nu semna cu nimic cunoscut. i asta era trecut n jurnalul de bord. Era vorba de o epav. Nu tiu dac aparatul a fost accidentat sau abandonat. Ne-am ghidat dup semnalul lui pentru a-l gsi. Am descoperit i pilotul. Aparinea unei specii necunoscute. Cadavrul era lungit ntr-un fotoliu de pilotaj, cu o gaur n piept ct o farfurie.Relatarea ei prea s o plictiseasc grozav pe reprezentanta ACE. Sau poate c femeia se sturase s aud a "n"-a oar acelai lucru. Oricum, consider c trebuia s ia cuvntul.- Am explorat peste trei sute de lumi i nimeni n-a semnalat existena unei creaturi care, dup cum te exprimi dumneata... (Se aplec pentru a citi de pe copia declaraiei lui Ripley.)... "i petrece perioada de gestaie n interiorul unui corp-gazd, adic n acele mprejurri, un corp uman viu" i are "acid molecular concentrat ca snge."Ripley se uit la Burke. Brbatul era aezat la extremitatea mesei i tcea, cu buzele strnse. Nefcnd parte din comisia de anchet, el nu putea interveni n timpul audiiei. Oricum, n-avea cum s-o ajute. Fr confirmarea nregistratorului de la bordul capsulei, totul depindea de credibilitatea versiunii pe care o ddea ea faptelor petrecute acolo, atunci. i fusese evident de la nceput c nu prea ddeau crezare relatrii ei cu privire la pierderea lui Nostromo. Se ntreba iar, cine ar fi putut s aranjeze nregistratorul, i din care pricin. Sau poate era vorba de o simpl defeciune a aparatului. Dar aceasta nu mai avea mare importan acum. I se ur de comedia asta.- Ascultai, eu tiu unde batei. (Faa i se schimonosi ntr-un simulacru de zmbet. Era minge de meci, iar ea se tia btut dinainte.) Atitudinea acestui android, motivul pentru care ne-am ndreptat spre acel semnal, totul se potrivete, chiar dac nu pot s-o dovedesc, zise ea nainte de a parcurge ntreaga mas cu privirea i de a zmbi cu adevrat. Anumite persoane vor s-i acopere pe cei care l-au plasat pe Ash printre membrii echipajului lui Nostromo, iar cea mai bun metod este s m scoat ap ispitor. De acord, perfect. Dar ceva nu poate fi "aranjat", un fapt ce nu se poate terge. Aceste creaturi exist. Eu voi disprea, ele nu. Acolo, pe planeta aceea, se afl o nav extraterestr la bordul creia se gsesc mii de ou. Mii. M-nelegei? V sftuiesc s trimitei acolo o expediie cu misiunea de a cuta acest aparat, pe baza coordonatelor noastre de zbor, i apoi s nlture aceast ameninare. Cel mai bun mijloc ar consta n folosirea unei bombe nucleare... nainte ca una dintre echipele voastre de explorare s nu v aduc o mic surpriz.- Mulumesc, master principal Ripley, ncepu Van Leuwen. Am...- Pentru c una singur din chestiile alea a reuit s ucid pe toi membrii echipajului din care fceam parte n mai puin de dousprezece ore de la natere.Administratorul se ridic n picioare. Ripley nu era singura care-i epuizase rbdarea.- Mulumesc. Am terminat!- Ba nu, nu am terminat, se porni ea, ridicndu-se. La dracu', o s terminai cnd o s ajung alea aici. Atunci n-o s mai avei dect s v facei rugciunea. S v facei rugciunea!Reprezentantul ACE se rsuci calm spre administrator.- Eu cred c dispunem de un numr suficient de elemente pentru a lua o hotrre. Consider c este timpul s nchidem acest interogatoriu i s ne retragem pentru deliberri.Van Leuwen se uit la ceilali membri ai comisiei. Era ca i cum se afla n faa unei oglinzi, fiindc n ciuda diferenelor morfologice toi erau animai de unul i acelai spirit.Nu puteau s pronune verdictul pe loc, n-ar fi fost de efect n procesul verbal. Forma era mai important dect fondul.- Doamnelor? Domnilor? (Semne din cap aprobatoare. Van Leuwen i ndrept atenia asupra persoanei care fcea obiectul acestei discuii. Al acestei disecii, se gndi ea cu amrciune.) Binevoii a ne scuza, master principal Ripley?- Sigur c nu.Se ntoarse tremurnd de indignare, pentru a prsi sala. Vzu n treact ecranul cu imaginea lui Dallas. Cpitanul Dallas. Dallas, prietenul ei. Dallas, iubitul ei.Dallas care murise. Iei furioas.Spusese, ncercase totul, dar o declaraser vinovat i fceau acum cele necesare pentru ca judecarea ei s par imparial. Simple formaliti. Compania i aliaii ei erau specialiti n asemenea proceduri. Pierderile umane nu erau grave, dac era posibil s fie golite de coninutul emoional. Reduse la simple numere, puteau fi trecute ntr-un raport anual. Iat de ce era necesar s se efectueze o anchet, s traduc emoiile n coloane de cifre. Trebuia dat un verdict. Dar cu jumtate de gur, n aa fel nct s nu aud vecinii.Nimic din toate acestea nu o ngrijorau cu adevrat pe Ripley. Sfritul iminent al carierei n-o ndurera. Ceea ce nu putea accepta, era stupiditatea acestor personaje atotputernice. Refuzau s cread. innd cont de mentalitatea lor i de absena dovezilor materiale, era de neles. Dar s nu se gndeasc o clip c ea ar putea s spun adevrul i s nu-i verifice spusele, asta nu le-o putea ierta. Miza nu era viaa ei ratat, nu mai mult dect cariera puin spectaculoas de ofier secund al flotei comerciale.Dar ce le psa lor! Dac un lucru putea fi transcris n termeni de pierderi sau profituri, nu le psa.Ddu cu piciorul n perete, n apropierea lui Burke, care cumpra cafea i gogoi de la distribuitorul de pe culoar. Maina-i mulumi politicos i-i return credit cardul. Ca mai toate lucrurile de pe Gateway, distribuitorul era inodor. La fel ca lichidul ntunecat care curgea din el. Despre gogoi, nici s nu mai vorbim.- I-ai aranjat, declar Burke ndjduind s-i mai ridice moralul.Ea i fu recunosctoare, chiar dac nu reuise. Dar nu avea nici un motiv s-i verse focul pe acest brbat. Mai multe buci de zahr i puin fric sintetic reuir s-i dea un oarecare gust simulacrului de cafea.- Au dat verdictul nainte de intrarea mea n sal. Mi-am pierdut toat dimineaa. Ar trebui s le dea tuturor scenariile, inclusiv mpricinatului. Ar fi mai simplu s le zic ce vor s aud dect s ncerce s-i memoreze faptele. tii ce cred ei?- mi nchipui.i muc din gogoa.- Cred c sunt nebun.- Eti, zise el vesel. Ia o gogoa. Ciocolat sau fric?Ea privi cu dezgust inelul de coc pe jumtate coapt pe care i-l ntindea.- Care-i diferena?- Culoarea.Ea nici nu zmbi."Deliberrile" nu se prelungir. N-aveau nici un motiv, se gndi ea aezndu-se. Burke i ocup locul din cealalt extremitate a slii. Vru s-i fac un semn cu ochiul, dar se rzgndi. Ea i ghici inteniile i i fu recunosctoare c se rsgndise.Van Leuvven i drese glasul i nu crezu de cuviin s-i mai priveasc pe ceilali membri al comisiei pentru a obine sprijinul lor.- Aceast comisie de anchet i-a dat verdictul. Este evident c master principal Elen Ripley, NCC-l4672, a acionat fr discernmnt i este prin urmare declarat inapt de a-i pstra brevetul de ofier secund al flotei comerciale.Dac unii din judectorii ei se ateptau s-o vad pe Ripley reacionnd, fur dezamgii. Ea-i privi nemicat i sfidtoare, cu buzele strnse. Dar fr ndoial c rsuflar uurai. Orice izbucnire ar fi fost consemnat n procesul verbal. Van Leuwen continu enunarea verdictului, neavnd de unde s tie c acuzatul i i pusese o cap i o glug, negre.- Brevetul menionat este prin urmare suspendat, pn la o nou examinare a acestei chestiuni, la o dat ulterioar, care rmne de stabilit. (i uur respiraia, dup care i contiina:) Cu toate acestea, innd cont de perioada foarte mare petrecut de mpricinat n hipersomn, responsabilitatea personal nu va fi pus n cauz, deocamdat."Deocamdat", se gndi ea. O expresie specific limbajului Companiei, care nsemna: "ine-i fleanca, ferete-te de pres i o s ai parte de pensie."- Eti liber i singur rspunztoare de propriile aciuni pe o perioad de prob de ase luni, timp n care vei fi supus unui examen medical lunar efectuat de un psihomed agresat de ctre cei i de a urma tratamentul pe care acesta va considera util s i-l prescrie.Era scurt i explicit i att de amar nct ea-l nghii deodat. Numai dup ce Van Leuwen se ridic i iei din sal, Burke observ privirea lui Ripley i ncerc s o rein.- Las-o, i murmur. S-a terminat.Ea-i respinse mna i se ndeprt.- Exact, rspunse ea lungind pasul. Nu mai au s-mi fac.l ajunse pe Van Leuwen la ascensor.- De ce nu trimitei pe cineva la LV-426?Acesta o privi.- Ar fi inutil, doamn Ripley. Hotrrea comisiei este fr apel.- Puin mi pas de hotrrea comisiei. Nu mi-e de soarta mea ci de a amrilor care risc s descopere dup noi aparatul acela. De ce ai refuzat verificarea spuselor mele?- Pentru c s-a fcut deja, rspunse el sec. Populaia acelei lumi a explorat-o i nimeni nu a semnalat prezena unui "organism ostil" sau a unei nave extraterestre. Crezi c sunt tmpit? Crezi c nu am fost precaui, numai dac ar fi fost s se pun n discuie responsabilitatea noastr de ctre eventuale anchete ulterioare? De fapt, lumea aceea se numete Acheron, acum.Cincizeci i apte de ani. Un rstimp important, n care omenirea putuse realiza attea lucruri. S construiasc, s se mute, s se fondeze noi colonii. Ripley ncerca s asimileze sensul vorbelor administratorului.- Ce populaie? De cine e vorba?Van Leuwen urma s intre n cabin. Ripley ntinse mna vrnd s mpiedice uile s se nchid. Celulele foto-electrice ateptar, docile, pentru ca ea s-i retrag braul.- Terraformatori, explic Van Leuwen. Furitori de planete. Am realizat mari progrese n acest domeniu, n timp ce dumneata dormeai. Pai uriai. Cosmosul nu este deloc ospitalier, dar vom schimba aceast stare de lucruri. Pe Acheron se afl ceea ce noi numim o colonie de terraformare. Echipele noastre au instalat epuratoare pentru a face aerul respirabil. Reuim acest lucru astzi ntr-un mod eficace i economic, dac dispunem de o atmosfer local pentru a fi modificat. Hidrogen, argon... chiar dac metanul este preferabil. Or, Acheron se scald n metan i am gsit destul oxigen i azot pentru nceperea procesului. Deocamdat, aerul este greu respirabil, dar cu timpul, rbdare i mult munc, specia uman va dispune de o nou lume locuibil. Nu gratis bineneles. Compania noastr nu a fost fondat cu un scop filantropic, chiar dac ea contribuie din plin la progresele umanitii. Este o ntreprindere de mare anvengur. Va dura decenii. Totul a nceput acum mai bine de douzeci de ani i nu am avut de atunci de-a face cu nici un incident ct de mic!- De ce nu mi s-a spus?- Unora le era team c ai fi fost influenat i incitat s modifici termenii depoziiei dumitale. Personal, nu cred c aceasta ar fi schimbat ceva. Este evident c eti sincer i c dumneata crezi ceea ce afirmi.Uile ncercar s se nchid i Ripley le mpinse cu brutalitate. Ceilali pasageri ncepur s-i manifeste nerbdarea.- Ci coloni?Van Leuwen se ncrunt.- La ultimul recensmnt, ntre aizeci i aptezeci de familii. Am observat c oamenii au un randament superior cnd nu sunt separai de cei dragi. Este o soluie costisitoare, dar tiu c se va dovedi rentabil, pe termen lung. n plus, n acest mod membrii acestor comuniti au sentimentul apartenenei la nite adevrate colonii, i nu la nite antiere izolate. Viaa lor este desigur grea, mai ales pentru femei i copii, dar la sfritul contractului, toat familia va fi lipsit de griji. Aceste noi dispoziii sunt benefice pentru toi.- Isuse, ngim ea.Unul dintre pasageri se apropie.- V deranjm poate cumva?Absent, Ripley ls s-i cad mna. Uile, deblocate, se nchiser fr zgomot. Van Leuwen o uitase deja, iar ea era absorbit de imaginile care-i apreau n minte.Iar ceea ce vedea nu-i plcea deloc.2Nu era nici cea mai plcut dintre lumi, nici cel mai blnd anotimp. Supuse unor fenomene atmosferice specifice lui Acheron, vnturile bteau neostoit suprafaa erodat a planetei. Erau vechi de cnd lumea aceasta de piatr, fr de oceane pentru a le domoli, ar fi netezit relieful cu milenii mai curnd dac forele n fierbere sub scoara bazaltic nu ar fi mpins deasupra mereu ali muni i alte platouri. Vnturile de pe Acheron duceau o lupt necrutoare cu lumea care le-a dat natere.Nimeni nu avusese cutezana de a le tgdui stpnirea ntreag a vzduhului, de a mai potoli ncrncenarea furtunilor de nisip, de a se mpotrivi vijeliei, pn, la venirea oamenilor. Acetia anexaser Acheronul, iar ei nu revendicau aceast planet sub forma actual (o privelite infernal de stnci cu forme chinuite i de nisip, abia vizibile printr-o atmosfer glbuie saturat de praf), dar aa cum va fi s fie cnd epuratoarele vor fi desvrit lucrarea lor. Aerul era supus unei metamorfoze lente i metanul fcea loc deja oxigenului i azotului. Dup aceea vnturile vor fi mblnzite i n sfrit oamenii vor remodela suprafaa. Va rezulta un climat plcut care va strni la rndu-i ploaie, zpad, via.Aceasta era dispoziia testamentar a epocii actuale pentru generaiile ce vor s vin. Dar, deocamdat, locuitorii lui Acheron asigurau funcionarea epuratoarelor i luptau pentru ntruchiparea unui vis tot hrnindu-se din rezervele lor de drzenie i umor, motivai fiind de nite salarii fabuloase. Nu vor apuca s vad Acheronul ca un trm al abundenei. Numai Compania avea o speran de via destul de mare pentru aceasta. Compania era nemuritoare, nu i pionierii.Simul umorului, propriu tuturor aventurierilor trind n condiii de existen precare era prezent prin ntreaga colonie, i n mod deosebit pe placa de oel prins ntre pilonii de beton care se aflau dincolo de ultima structur integrat:SPERANA LUI HADLEY - Pop. 159 locuitoriBine ai venit pe Acheron.Sub care un autohton ugub adugase fr autorizaie oficial: V doresc o edere plcut, cu vopsea indelebil. Vnturile ignorau aceast urare. Firele de nisip pe care le purtau corodaser n mare parte placa de oel i o nou-venit, poftit pe Acheron de ctre epuratoarele de atmosfer, mai pusese i semntura ei brun: primele ploi erau rspunztoare de primele pete de rugin.n spatele acestei plci se gsea colonia - structuri de metal i de plastobeton legate ntre ele prin tuburi ce preau prea fragile pentru a fi n stare s nfrunte urgia.Ansamblul evoca un buncr, iar dac nu avea un aspect mai impresionant dect peisajul, cu alctuirile pietroase btute de vnturi i munii torturai, colonia era ns tot att de solid i mult mai primitoare. Ea i apra populaia de vnturi i de atmosfera nc rarefiat.Tractoare cu roi enorme i alte vehicule se deplasau lent pe drumurile dintre cldiri, intrau, ieeau din garajuri subterane, ca nite colportori. Pe imobilele comerciale luceau firme neonice, poftind populaia s se bucure de distraciile nu multe i nu grozave n schimbul unor sume nu mici. Acolo unde salariile sunt mari, se ivesc micile bisnisuri ale unor femei sau brbai cu iniiativ. Compania nu considera astfel de activiti deosebit de lucrative, dar vindea degrab concesiuni celor ndrznei.Dincolo de colonie se nla primul epurator de atmosfer. Alimentat de ctre o central termonuclear, vrsa ntruna aer purificat spre cerul ntunecat. Materiile pulverulente i gazele periculoase erau eliminate prin combustie sau disociere chimic fiind nlocuite cu oxigen i azot. Intra aerul nociv, ieea aerul curat. Principiul era simplu, dar procesul era i lent i costisitor.Totui, ce valoare se poate acorda unei planete? i Acheron era, la urma urmelor, o lume mai ospitalier dect altele, a cror terraformare fusese finanat de ctre Companie. Avea mcar o atmosfer care putea fi modificat, ceea ce era mai uor de realizat dect s creezi una din nimic. Mai avea i o gravitaie foarte apropiat de norma standard. n aceast privin era un adevrat paradis.Haloul incandescent care ncorona staia de epurare a atmosferei, un turn conic asemntor unui vulcan, te ducea cu gndul la infern. Colonii erau contieni de caracterul su simbolic i nu se sfiau s glumeasc pe seama lui. Nu veniser pe Acheron pentru a se bucura de climatul planetei.Nu vedeai nici o persoan de constituie fragil prin culoarele coloniei. Chiar i copiii erau nsprii din cauza mediului. Nu erau brutali, ci rezisteni att pe plan mental ct i fizic. Cei care preferau actele de bravur nu-i gseau locul aici. Se nva foarte repede c ntrajutorarea era indispensabil supravieuirii. Copiii creteau mai repede dect cei de pe Pmnt sau din lumile mai ospitaliere i mai bogate. La fel i prinii lor. Ei aparineau unei rase aparte, independente, contient de faptul c nu se putea bizui dect pe ea nsi.Colonii de pe Acheron nu erau ns unici n felul lor; ei ajunseser aici la bordul unor nave cosmice, iar naintaii lor - n crue.Faptul c se considerau nite pionieri i nu simple numere de matricol i ajuta s accepte aceast situaie, aceast existen dur.n inima acestui nucleu de oameni i maini se nla cldirea centrului de exploatare. Domina toate celelalte structuri artificiale ale Acheronului, cu excepia staiilor de epurare a atmosferei. Vzut din exterior, prea spaios. n interior, nu gseai nici un spaiu liber. Materiale de tot felul se ngrmdeau prin coluri, tuneluri strbtnd spaiile de sub planeuri, pasarele ntinse pe deasupra. i ar fi fost nevoie de mai mult spaiu. Oamenii se nghesuiau tot mai mult pentru a face loc ordinatoarelor i mainilor. Hrtiile se adunau n teancuri imense, cu toate eforturile nencetate de reducere a informaiilor necesare n bii electronici. Materialul venit de curnd se acoperea repede de zgrieturi, de umflturi i de arcuri brune lsate de cetile de cafea.Doi oameni erau rspunztori de aeest centru i, n consecin, de ntreaga colonie: directorul de exploatare i adjunctul su. i vorbeau prietenete, titlurile sforitoare nu aveau nici un sens n aceste lumi de frontier. Cel care acorda prea mare importan etichetei i fcea caz de rangul su risca s se trezeasc afar, fr emitor i fr costum de supravieuire.Ei se numeau Lydecker i Simpson i preau ct se poate de preocupai. Amndoi aveau acea expresie proprie oamenilor pentru care somnul este o amant n braele creia nu se abandonau dect arareori. Lydecker semna cu un contabil obsedat de o deducie fiscal omis cu zece ani n urm. Simpson era un brbat corpolent i ursuz, cu cmaa ud de transpiraie mai tot timpul, i n mod sigur c s-ar fi simit mai bine la volanul unui camion dect n fruntea unei colonii umane. Din pcate, avea i creier i muchi, fapt ce nu fusese trecut cu vederea de subordonaii lui. Lydecker l abord pn s apuce s bat n retragere.- Ai luat la cunotin de raportul meteo pentru sptmna viitoare?Simpson mesteca ceva mirositor care-i parfuma gura. Lydecker bnuia c era un drog interzis, dar nu zise nimic. Simpson era superiorul lui i n plus avea de gnd s-i cear ceva. Aceste vicii mrunte nu erau ncurajate pe Acheron, dar nu erau considerate nite crime, atta timp ct nu stnjenea activitatea. i-aa era dificil s-i pstrezi sntatea mintal ntr-un asemenea mediu.- Ce e cu el?- O s avem parte de o adevrat var indian. Vnturile o s scad la patruzeci de noduri.- A, perfect. E cazul s-mi iau loiunea de plaj. Ce ccat, mcar de-a vedea puin soarele.Lydecker cltin din cap, dezaprobator.- Mereu nemulumit, aa-i? Nu i-e de ajuns s tii c e nc agat pe undeva, pe sus?- Niciodat nu-mi priete nimic, n-am ce face. Ar trebui s mulumesc Cerului, nu? Ai altceva s-mi spui, Lydecker, sau vrei s tragi de pauz?- Aa fac eu, las norocul s treac pe lng mine. Cred c o ocazie ca asta n-o s mai am dect peste vreo doi ani (Se uit pe un listing.) i aminteti de prospectorii pe care i-ai trimis pe platoul la nalt situat dincolo de munii Ilium, acum dou zile?- Mda. Un mecher de pe Pmnt s-a gndit poate c zona aia ar cuprinde minerale radioactive. Am cerut nite voluntari i unul Jorden a ridicat mna. I-am spus s se duc s vad ce-i acolo, dac dorea. Ceva nou?- Omul e acolo, cu nevasta i i mici. Semnaleaz c a reperat ceva i vrea s tie dac-i vor fi respectate drepturile.- Astzi toi au consilieri juridici. Cteodat mi pare ru c nu mi-am ales meseria asta.- Ce, s-i strici imaginea? i-apoi, aici nu prea sunt cutai, iar veniturile lor sunt mai mici ca ale tale.- Ia mai zi o dat. C m simt mai bine. (Simpson scutur din cap i-i mut privirea pe un ecran.) Doamne! Un tip rmas pe Pmnt, bine mersi n biroul lui, ne furnizeaz coordonatele unui punct situat la mama dracului i zice c s vedem ce-i pe-acolo. Nu se obosete nici mcar s-mi spun de ce i eu nu-l ntreb nimic, pentru c n-am chef s atept rspunsul cincisprezece zile i care nu poate fi dect: "Confidenial". M-ntreb cteodat de ce ne-om bate atta capul.- i spun eu, pentru gologani. (Directorul adjunct se rezem de o consol.) Ei, i ce-i spun lui Jorden sta?Simpson se rsuci pentru a putea vedea un ecran care ocupa n mare msur unul dintre perei. Se vedea harta topografic a zonei explorate a Acheronului, furnizat de ordinatorul central. Partea cartografiat era foarte redus, iar regiunea cea mai dezolat a deertului Kalahari ar fi prut o Polinezie n comparaie. Simpson se deplasa arareori pe suprafaa Acheronului. Funcia l obliga s rmn pe lng centrul de exploatare, i nu avea de ce s se plng.- Spune-i c, dup mine, tot ce gsete e-al lui. Un tip care are curajul s se plimbe pe acolo merit s pstreze pentru el tot ce descoper.*Tractorul avea ase roi, un blindaj gros, pneuri imense i o plac de protecie rezistent la coroziune. Dac nici aceasta nu rezista pe Acheron, atunci, practic, nimic nu rezista. Carcasa lui ajunsese ca o crpeal de buci de metal decolorate asamblate prin suduri i rini epoxide. Dar era etan i progresa regulat. Pasagerilor nu le trebuia mai mult.Deocamdat, se cocoa zdruncinndu-se, pe o pant uoar. Roile mari strneau nori de praf vulcanic pe care vijelia se grbea s-i duc departe. Gresia i istul, erodate, se sfrmau sub greutatea lui. Un vnt de la vest urla regulat lovindu-se de blindaj, cunnd pe parbriz, vrnd cu tot dinadinsul s-i orbeasc, vehicolul i pe cei dinuntru. Hotrrea celor care conduceau aparatul se aduga la fiabilitatea motorului pentru a-l face s urce pe deal: fredona linititor n timp ce filtrele reciclau ntruna aerul pentru a nu lsa praful s intre. Maina avea tot atta nevoie de aer ca i ocupanii ei.Nefiind la fel de degradat de urgie ca i vehicolul su, Russ Jorden avea n primul rnd aspectul caracteristic al persoanelor care triau pe Acheron de mai mult timp: pielea nchis i uscat de vnt. Mai puin accentuat, aceast descriere se potrivea i soiei lui, Anne, dar nu i copiilor care se hrjoneau n spatele cabinei centrale. Se urmreau prin materialul de prelevare portativ i lzi, ferindu-se s se loveasc de perei. Strmoii lor nvaser s clreasc un animal ciudat numit cal. Micrile tractorului nu se deosebeau prea mult de acelea ale acestor patrupezi focoi, iar copiii se obinuiser cu acestea de cnd nvaser s mearg.Aveau hainele i feele pline de praf, n pofida etaneitii vehicolului. Aceasta era una din realitile dure ale vieii pe Acheron. Cu toate precauiile luate pentru a se izola de exterior, praful tot intra n vehicole, n birouri, chiar i n locuine. Unul dintre primii coloni dduse acestui fenomen numele, mai mult plastic dect tiinific de "osmoz particular". Cultur acheronian. Coloni cei mai imaginativi afirmau c praful era viu, c se ascundea i atepta ca s se deschid uile i ferestrele pentru a se npusti nuntru, iar gospodinele se gndeau nu fr umor cum era mai bine: s spele sau s perie hainele?Russ Jorden ocoli cteva stnci i-i fcu loc printre crpturile pantei. Eforturile lui erau ncurajate de piuitul regulat al localizatorului - o muzic plcut pentru el. Bipurile se amplificau pe msur ce se apropiau de punctul de origine al perturbaiei electromagnetice, dar Russ nu voia s micoreze volumul. Fiecare semnal era ca o melodie: clinchetul ariilor de nregistrri de pe vremuri. Soia veghea asupra bunei funcionri a tractorului i a sistemelor de supravieuire, n timp ce el conducea.- Privete: traseul magnetic e din ce n ce mai promitor, i zise el btnd ntr-un mic cadran situat n dreapta lui. i e al meu, al meu, al meu. Lydecker a zis c Simpson i-a dat acordul. i totul e nregistrat. Nimeni n-o s ne ia filonul sta. Nici Compania nu va putea s ne deposedeze de ea. E al meu, totul e al meu.Femeia l privi zmbind.- Uii c jumtate mi revine, dragule.- i cealalt jumtate e-a mea.Autorul acestei erezii matematice era fiica lor, Newt, n vrst de ase ani, arta cu patru ani mai mare i nsufleit de aceeai energie ca i prinii i tractorul la un loc. Tatl i adres un zmbet drgstos, fr s-i ia ochii de la tabloul de bord.- Am prea muli asociai.Fetia reuise s-l epuizeze pe fratele mai mare.- Tim se plictisete, tati. i eu. Cnd ne ntoarcem?- Cnd vom fi bogai, Newt.- Aa rspunzi tot timpul. (Ea se ridic agil ca o maimu). Vreau s m-ntorc, s m joc de-a "Montrii n labirint".Faa fratelui ei se schimonosi.- Atunci te joci singur. Triezi mereu.- Nu-i adevrat! fcu ea punndu-i pumniorii n oldurile slbue. Zici aa pentru c sunt mai tare i te oftici.- Nici pomeneal. Tu te ascunzi prin nite conducte pe unde nu se poate trece.- i ce dac? De-aia sunt cea mai bun.Mama lor i lu ochii de la pupitrul de control, ct s zic:- Astmprai-v amndoi. Iar dac v mai prind c v jucai n sistemul de aerisire, v alegei cu cteva la fund. Nu numai c e interzis de regulament, dar este i foarte periculos. Putei s nu nimerii o bar i s cdei ntr-un canal.- Ah, mami. Cine-i aa prost s cad! Toi copiii se duc acolo i nimeni n-a pit nimic. Suntem prudeni. Iar eu sunt cea mai bun pentru c eu pot s m strecor pe unde ceilali nici nu reuesc s intre.- Ca un vierme, replic fratele ei, scond limba.Ea l ngn.- i-e necaz, i-e necaz.El ntinse mna s-i pite limba i ea ip de spaim, aruncndu-se ndrtul unui analizator de filoane.- Potolii-v, porunci Anne Jorden cu un glas n care era mai mult iubire dect suprare. Stai i voi locului dou minute mcar, da? Nu mai este mult. Ne ntoarcem curnd la Hadley i...- Dumnezeule!Russ Jorden se ridicase pentru a vedea prin parbriz. Uitnd de glceava celor mici, femeia veni lng el.- Ce se ntmpl, Russ?Tractorul devie brusc spre stnga i ea se ag de umrul lui.- E ceva acolo. O secund s-au dat la o parte norii i am vzut. Nu tiu ce anume, dar este enorm. i ne aparine. ie, mie, i copiilor...n raport cu mrimea navei extraterestre, tractorul care s-a oprit nu prea departe, prea minuscul. Din pupa epavei se ridicau spre cer doi piloni de sticl sau de metal, curbai armonios dei ciudat. De departe parc erau braele ntinse ale unui om culcat, fixat ntr-o rigiditate cadaveric. Unul era mai scurt i totui simetria navei rmnea ntreag.Concepia navei era la fel de surprinztoare ca i aspectul su.Poate c ea crescuse i nu era dect rezultatul unui plan de construire determinat. Umfltura coci avea acelai luciu sticlos nemaintlnit, pe care nisipul adus de vnturile Acheronului nu au reuit s-l distrug.Jorden bloc frnele tractorului.- De data asta, am tras lozul cel mare. Anne, scoate echipamentul. M gndesc dac or putea sintetiza i nite ampanie la Hadley Caf.Soia lui rmsese intuit n faa geamului gros.- Stai s ne uitm puin i s ntoarcem i dup aceea om srbtori evenimentul. Poate c nu suntem primii descoperitori.- Glumeti? Nu e nici o baliz pe platoul sta afurisit. Nici un jalon. Nu a venit nimeni naintea noastr aici. Nimeni! Chestia asta ne aparine!El se ndrepta deja spre partea din spate a cabinei. Anne era tot nencreztoare.- Este greu de crezut c un lucru aa de mare i care emite acest gen de rezonan a putut s rmn aici atta timp fr s fie observat de cineva.- Prostii! (Jorden i lua deja combinezonul presurizat, apsa pe clapele de etaneizare fr s se uite, trgea fermoarele cu o uurin datorat unei practici ndelungate.) Eti prea pesimist. i-a nira o grmad de motive pentru care nu a fost observat pn acum.- De exemplu?Ea ntoarse fr chef spatele la hublou i ncepu s se echipeze pentru ieire.- De exemplu, munii tia o ascund fa de detectoarele coloniei, i tii c sateliii de supraveghere nu sunt buni de nimic n atmosfera asta.- i infraroiile?Ea remont nchiderea cu glisier a combinezonului presurizat.- Ce infraroii?! Uit-te i tu: mort ca un cui ruginit. O fi aici de mii de ani. i chiar dac ar fi venit ieri, nu se putea capta nimic n infrarou n partea asta a planetei; aerul scos din epuratoarele de atmosfer e prea cald.- Atunci, cum se face c ia de la centru au nimerit-o la fix?Ea termin cu echiparea i-i punea nite aparate la centur.El ddu din umeri.- Cum dracu' s tiu eu? Dac te frmnt chestia asta, n-ai dect s-l ntrebi pe Lydecker la ntoarcere. Important e c ne-a desemnat pe noi s venim pe-aici n cercetare. Ce noroc pe capul nostru! (Se rsuci spre ua sasului.) Vino, frumoasa mea. Haidem, i-om deschide cufrul tezaurului. Pun rmag c nuntru sunt o sumedenie de mecherii de mare pre.La fel de entuziast, ns mai puin exuberant, Anne Jorden strnse garniturile de etaneizarea ale combinezonului. Apoi, so i soie i verificar unul celuilalt echipamentul: oxigen, unelte, lmpi, baterii, totul cum trebuia. Cnd erau gata de a iei din tractor, femeia le arunc o privire sever copiilor.- Rmnei nuntru, copii. Ai neles?- Da, mam, rspunse Tim, vizibil dezamgit. Nu pot s vin cu voi?- Nu, nu poi s vii cu noi. O s-i povestim la ntoarcere.Ea trase ua sasului dup ea.Tim se duse numaidect la hubloul cel mai apropiat i-i lipi nasul de geam. n exterior, fascicilele lmpilor de pe ctile prinilor lui luminau un peisaj crepuscular.- Nu pricep de ce nu pot s merg cu ei.- Pentru c aa a zis mama.Tot gndindu-se la ce s-ar putea juca mai apoi, Newt i lipi faa de alt hublou. Lumina plea odat cu ndeprtarea prinilor ei n direcia ciudatei nave.Ceva o prinse prin spate, url, se rsuci spre fratele ei.- Triorule!El fugi imediat, n cutarea unei ascunztori. Fetia l urm strignd.Coca navei strine i domina pe cei doi bipezi care se crau pe grohoti. Vntul urla. Praful ascundea soarele.- Nu crezi c ar trebui s chemm baza? ntreb Anne fr s-i ia ochii de la aparat.- Stai s vedem ce nume s-i dm mecheriei steia.Russ Jorden punct rspunsul cu o lovitur de picior ntr-un bloc de roc vulcanic ce se gsea n drumul su.- De ce nu "mare chestie amenintoare"?Se ntoarse spre ea. Dincolo de viziera ctii sale, nfiarea i trda surprinderea.- Dar ce te-a apucat, scumpo, eti nervoas?- Dat fiind c intrm acum ntr-o epav extraterestr de tip necunoscut, nu-i de mirare, aa-i?Ei o btu pe umr.- Gndete-te doar c aparatul sta nseamn o grmad de bani. Chiar dac e gol, reprezint o avere. E o relicv de nepreuit. Oare cine-o fi fcut-o, de unde-a venit i de ce s-a prbuit pe lumea asta pierdut?Din voce i nfiare rzbtea entuziasmul. (Art spre o parte mai ntunecat dintr-o latur a navei.)- O poriune a coci a cedat la impact. Hai s vedem ce-are nuntru.Pornir ctre deschiztur. Anne Jorden, nelinitit, studia nava.- Nu cred c a fost un accident. Pare s fac parte integrant din coc, Russ. Cei care au conceput mainria asta nu prea agreau unghiurile drepte.- Gusturile lor sunt ultima mea grij. Intrm.*O lacrim stingher luneca pe obrazul lui Newt Jorden, care se uita de la o vreme prin parbriz. n cele din urm, i prsi postul de observaie i se ndrept spre scaunul conductorului i-l zgli pe fratele ei care adormise. Trase aer pe nas i i terse lacrimile ca s nu vad c plnsese.- Timmy... trezete-te. Au plecat de-atta timp.Fratele ei clipi, i lu picioarele de pe consola de pilotaj i se aez n fund. Se uit calm la ceasul din tabloul de bord i scurt privelitea ntunecat i mturat de vnt. n ciuda izolaiei tractorului, puteau auzi vntul btnd, motorul fiind oprit.- O s fie bine, Newt. Tati tie ce face.Atunci ua exterioar de deschise cu zgomot lsnd s intre vntul, praful odat cu o umbr uria. Newt url i Tim sri de pe scaun.Mama lor smulse viziera ctii i o arunc ct colo, fr s-i pese de instrumentele delicate pe care le-ar putea strica. n ochi i se citea teroarea, iar tendoanele gtului se reliefau puternic. Trecu pe lng copii i apuc microfonul din tabloul de bord urlnd:- Mayday! Mayday! Aici Alpha Kilo doi patru nou i chem Controlul din Hardley. Repet. Aici Alpha Kil...Newt abia o auzea. i inea minile lipite de gur pentru a se apra de atmosfera viciat. ndrtul ei, filtrele tractorului gemeau ncercnd n zadar s purifice aerul saturat de praf. Era n faa sasului i nu reuea s-i ia ochii de pe corpul tatlui ei care zcea pe solul acestei planete. Mama lor izbutise s-l trasc nuntru.i Newt vedea ceva pe faa lui.Creatura era turtit i avea nite coaste proeminente, un mare numr de picioare chitinoase aidoma celor de artropode i o coad lung musculoas ncolcit pe gtul lui Russ Jorden. Semna cu un limur mutant, cu o carapace supl. Corpul treslt ca o pomp. Dar nu era nicicum main, era un organism fr nici o ndoial, o vietate ct se poate de urt.Ochii copilului se umplur de lacrimi i, de aceast dat, nu reui s se stpneasc.3Linitea din apartament nu era deranjat dect de sunetul ecranului video din perete. Nebgnd n seam spoturile publicitare, Ripley urmrea fumul lene care se ridica din igara decotizat i care desena volute cu contururi difuze n atmosfera stagnant.Dei ziua era pe sfrite, reuise s nu se uite n oglind de diminea. Aa era mai bine, fiindc nfiarea ei neglijent ar fi deprimat-o i mai mult. Apartamentul era mai prezentabil, cu cteva tue decorative, ct s nu par auster. Cu toate acestea, nici un element de decoraie nu era personal. i era lesne de neles. Ripley i lsase n urm existena anterioar. Chiuveta era plin ochi cu vesel murdar, dei spltorul de vase era gol.Purta un halat care parc mbtrnea la fel de repede ca i proprietara lui. n camera de alturi, lng pat era un morman de cearafuri i cuverturi. Jones ddea trcoale prin buctrie, ndjduind c va da peste vreo bucic mai de doamne-ajut. Zadarnic osteneal. Buctria se meninea ntr-o stare de curenie acceptabil, n ciuda lipsei de cooperare a ocupantei acestor locuri.- Hei, Bob! behi un glas din ecranul mural. Se aude c o s pleci cu familia n colonii?!- Este cea mai bun decizie din viaa mea, Phil, rspunse un personaj nesemnificativ, care surdea ncreztor, de dincolo de zid. Vom ncepe o nou via, vom pleca din nou de la zero ntr-o lume curat n care crimele i omajul nu exist...Ripley urmrea dialogul ntr-o doar, dar se gndea c actorii care debitau tmpeniile acestea, aprobate bineneles de ctre Administraia Colonial, triau probabil pe coasta de Est. ntr-un cadru plin cu verdea. Una din reedinele din Cape Cod cu vedere spre Martha's Vineyard, n Hilton Head; sau dintr-un alt refugiu nepoluat rezervat pentru cei care tiu s se dea bine pe lng efi. Cazul ei era diferit. Fr aer iodat, nici briz montan. Compania o instalase n inima oraului i ar fi trebuit s fie fericit. Ticloii!Duc-se dracului! Va gsi ea ceva. Doreau numai ca ea s tac o vreme, s se calmeze. S-au grbit s-i dea o locuin i s-i dea o nou formaie profesional. i au uitat de ea. Nu-i prea ru. Nu-i dorea s mai aud de Companie i nici aceasta nu-i mai dorea s aud de ea.Dac nu i-ar fi retras brevetul, ar fi plecat demult.Soneria de la u o fcu s tresar. Jones se mulumi doar s ridice capul, dup care intr n baie. Nu-i plceau intruii. Era foarte inteligent.Stinse igara (garantat fr produse cancerigene, nicotin sau tabac... iar abuzul fr pericol, dac ar fi s dai crezare inscripiei de pe pachet), i se duse s deschid. Nu se osteni s se mai uite prin vizor. Imobilul era bine supravegheat. i apoi, dup cele prin care trecuse, n-o speriau ameninrile oraului pmntean.Carter Burke era acolo, cu acelai zmbet trist. Alturi, sttea un brbat mai tnr, grav, mbrcat n uniforma neagr, auster a ofierilor corpului marinei coloniale.- Bun seara, Ripley. (Burke i-l art pe nsoitorul su.) Locotenentul Gordon de...Ua, nchizndu-se, i tie vorba. Ripley se rezemase de u dar uit s nchid interfonul i vocea lui Burke ajunse la ea prin membrana unui difuzor invizibil.- Ripley, trebuie s vorbim.- Nu. Du-te dracu, Carter. mpreun cu amicul...- Imposibil. Este important.- Pentru mine, nu. Pentru mine, nu mai e nimic important.Burke tcu, dar ea tia c el era tot acolo. Ajunsese s-l cunoasc bine i tia c nu era omul care s renune cu una cu dou. Reprezentantul Companiei tia s fie convingtor.Nu avea nevoie de discursuri. O fraz era de ajuns.- Am pierdut orice contact cu colonia de pe Acheron.n sinea ei se csc un gol ameitor, contientiznd subnelesul acestei neateptate declaraii. ovi ns nainte de a deschide iar ua. Nu era un vicleug. Expresia lui Burke o confirma. Iar Gorman se uita cnd la unul, cnd la cellalt. Nu era bgat n seam i se simea stingher, dei nu voia s se vad.Ea le fcu loc.- Intrai.Burke parcurse apartamentul cu privirea i se abinu de la orice comentariu cu mult tact. Nu spuse nici o banalitate de genul: "Este plcut aici, la dumneata", pentru c nu era niciodat adevrat. Nu declar nici: "Pari n plin form", ar fi fost o minciun la fel de flagrant. Tcerea lui i inspir un pic de respect lui Ripley, care art spre mas.- Dorii ceva? Cafea, ceai, pri?- Ar fi bun o cafea, spuse el.Gorman ddu din cap.Ea ajunse la tastatura de comand a buctriei integrate i ceru dou ceti.- Nu era nevoie s vii cu armata, i spuse ea cu o ncercare de surs. Am depit stadiul violenei, psihomedicii au confirmat-o i este menionat i n ultimul certificat medical. (Art cu mna un birou pe care erau ngrmdite dischete i hrtii.) Aa c, de ce escorta asta?- Eu reprezint n mod oficial infanteria.Jena lui Gorman era evident, ca i dorina de a-l lsa pe Burke s conduc discuia. Ce tia, ce i se povestise despre ea? se ntreb Ripley. Era dezamgit vznd c nu era vorba de o btrn, de o cotoroan complet icnit? Prerea lui nici nu avea importan.- Ai pierdut deci orice contact, zise ea cu o nepsare prefcut. Ei, i ce-i cu asta?Burke se uit n jos spre geant.- Ei, i trebuie s descoperim ce se ntmpl acolo. i repede. Toate comunicaiile sunt ntrerupte, i de prea mult vreme ca s dm vina pe o defeciune a materialului. Colonia de pe Acheron dateaz de civa ani buni. Cei care triesc acolo au experien i dispun de un material fiabil. Poate c n-au terminat nc reparaiile, dar tcerea lor d de gndit unor persoane. Trebuie s vedem ce-i acolo. Numai aa se mai potolesc spiritele. Probabil c vor rezolva problemele pe care le au acum, pn la sosirea ajutoarelor, i c expediia asta nu va fi dect o pierdere de timp i de bani, dar trebuie s facem ceva.Nu era nevoie s intre n detalii. Ripley tia unde voia el s ajung. Se duse la buctrie i aduse dou ceti. n timp ce Gorman i bea cafeaua, ea ncepu s umble prin camer - prea strmt pentru aa ceva, dar ea tot ncerca. Burke se mulumea s atepte.- Nu, declar, ea n sfrit. Nici vorb.- Ascult-m. Nu e chiar ce gndeti.Ea se opri i-l privi, nencreztoare.- Nu e ce gndesc? Nu e ce gndesc? N-am nevoie s gndesc, Burke. Am fost brutalizat, insultat i stoars de gaca voastr de incompeteni i acum vrei s m-ntorc acolo? Nici pomeneal!Vocea-i tremura i Gorman se nela asupra cauzelor acestei reacii. Pentru el aceasta era pricinuit de furie i nu de o spaim visceral. Ripley era terorizat i ncerca s-i ascund sentimentele n spatele indignrii. Burke trebuia s tie ce se petrecea cu ea, dar insist. N-avea ncotro.- Ascult, ncepu el pe un ton pe care i-l dorea conciliant. Nu tiu ce se ntmpl acolo. Dac le-a rmas n pan satelitul releu, i nu emitorul de la sol, numai o echip de salvare poate s-l repare. Colonii nu au nici o navet spaial. Dac asta e cauza tcerii, trebuie c ateapt acum o aciune din partea Companiei. Iar dac, ntr-adevr, satelitul releu este n pan, nici nu va fi nevoie s coborm pe planet. Dar fiindc nu avem habar de originea problemei, a dori s fii cu noi. n calitate de consilier. Asta-i tot.Gorman ls ceaca pentru a preciza:- i, presupunnd c ar fi necesar o intervenie, nu va fi nevoie s avansai cu trupele. Eu pot s v garantez securitatea.Ea-i ridic ochii la cer.- Nu ne vor nsoi nite simpli soldai, Ripley, adug Burke. Infanteria colonial aparine unui corp de elit i dispun de un armament ultramodern. Om plus main. Vin de hac oricui. Aa-i, locotenente?Gorman i ngdui un zmbet uor.- Antrenamentul nostru ne pregtete s nfruntm situaiile cele mai neateptate. Am restabilit ordinea pe lumi i mai neospitaliere dect Acheronul. Pentru astfel de operaiuni procentajul nostru de pierderi este practic nul. Sper c se va ameliora dup aceast expediie.Dac cele declarate aveau scopul de a o impresiona pe Ripley, euaser lamentabil. Ea se uit la Burke.- i care-i rolul vostru n povestea asta?- Ei bine, Compania s-a asociat cu Administraia colonial pentru a finana implantarea acestei colonii. Un fel de avans asupra drepturilor miniere i o parte din profiturile viitoare. Ne diversificm activitile i privilegiem terraformarea. Investiii funciare la scar galactic. Pentru construirea unor lumi noi i lucruri de acest gen.- Aha, bine, am vzut reclamele.- Colonizarea lui Acheron nu va aduce nici un profit Companiei pn la terminarea terraformrii, dar o intreprindere aa de important are n vedere beneficii pe termen lung. (Constatnd c acest argument o lsa indiferent, ncerc o alt abordare.) Am auzit c lucrezi la Portside, la docuri?Ea trecu imediat n defensiv, aa cum prevzuse.- Exact, de ce m ntrebi?- ncrctoare, elevatoare, etc.?- N-am gsit altceva. Nu am de gnd s triesc din mila altora pn la sfritul zilelor. Oricum, asta m ine ocupat i nu m las s m gndesc la anumite lucruri. Ce-a fost mai ru a trecut. Aveam prea mult timp pentru meditare. Prefer s am ceva de fcut.- i place munca asta?- Te crezi spiritual?- i se ofer o nou posibilitate. Dac i-a spune c ai putea redeveni master principal, ai recupera brevetul i c ai reintra n Companie? Termini cu comisia, cu discuiile. Sanciunea va fi tears din dosar, fr urm. n mod oficial, ai fost n permisie. Absolut normal, dup o cltorie ndelungat. Ca i cum nimic nu s-ar fi ntmplat. Nici pensia nu va avea de suferit.- i ACE i tipii de la asigurri?- Asigurrile au pltit i afacerea este clasat. Ei nu mai au nici o treab. Dat fiind c nu va figura nimic n dosarul personal, statutul dumitale va fi acelai ca la plecarea n ultimul zbor. Ct despre responsabilii ACE, ei ar vrea s participi la expediie. Dup cum vezi, ne-am ocupat de toate.- Mai trebuie s accept.- Evident. (Ddu din cap i se aplec spre ea. Atitudinea lui nu era deloc imploratoare, te ducea mai mult cu gndul la un vnztor experimentat.) Este o nou ans. Majoritatea celor dobori de comisia de anchet n-au niciodat oportunitatea relurii funciilor. Dac de vin e satelitul releu, n-ai dect s rmi la bord i s citeti o carte pn cnd tehnicii i vor termina treaba, i apoi s treci s-i ridici solda obinut pentru timpul petrecut n hipersomn. Acest episod neplcut va fi ters i vei ocupa locul dinainte. Acelai grad, cumularea tuturor punctelor de pensie, cum se poate mai bine. i-am studiat dosarul. nc o cltorie de curs lung i obii brevetul de cpitan. i de altfel, este cel mai bun mijloc de a-i nvinge temerile i de a scpa de ele. Te vei ntoarce complet refcut.- Scutete-m, Burke, fcu ea scurt. Am trecut deja prin psihanaliza lunar.Zmbetul brbatului se estomp, dar vocea se fcu mai puternic:- De acord, s lsm vorbria. Am citit rapoartele. n fiecare noapte ai acelai comar i te trezeti tresrind, asudat i...- Nu! Rspunsul meu e nu. (Lu cele dou ceti, dei brbaii nu-i terminaser cafeaua. O alt modalitate de a-i concedia.) Acum lsai-m. mi pare ru.Se privir. Expresia lui Gorman era imposibil de interpretat, dar Ripley avu impresia c trecuse de la curiozitate la dispre. Individul n-avea dect s se duc dracului, la urma urmei. Burke cut prin buzunare i scoase o cartel translucid pe care o puse pe mas nainte de a porni spre u. Ajuns n prag se opri i zmbi.- Gndete-te la propunerea mea.Dup aceea, ea rmase singur cu gndurile ei. O companie nu prea agreabil.Vntul.. Vntul, nisipul i cerul ntunecat. Discul palid al soarelui strin plutete dincolo de atmosfera furtunoas. Un urlet se ridic ascuit i crete n intensitate. Punctul su de origine se apropie, pn n clipa n care te trezeti cu el deasupra. i sunetul te copleete i te sufoc.Cu un geamt rguit, Ripley se ridic n pat, ncletnd minile pe piept. Respira greu, dureros. Inspir adnd i se uit n jur, prin camera minuscul. Lumina slab a veiozei i dezvlui pereii goi, cearafurile czute lng pat, toaleta i comoda. Pe acesta din urm, cocoat pe partea cea mai nalt, impasibil, Jones i ntorcea privirea. i luase acest obicei la puin vreme de la ntoarcere. Cnd venea ora somnului, motanul se ghemuia lng stpna lui pn n clipa n care ea aipea, dup care se refugia pe comod. tia c Ripley urma s aib comarul zilnic i prefera s-i lase tot patul.Cu un col al cearafului i terse broboanele de sudoare de pe frunte, obraji, piept. Degetele cutar n ntuneric o igar n sertarul noptierei, ddu un bobrnac n captul cilindrului i atept s devin incandescent. Ceva... capul se rsuci brusc. Nimic. Doar zumzetul ceasornicului. n camer nu se aflau dect Jones i ea. Cu certitudine, nici o rafal de vnt.Se nclin n stnga i mna pipi n fundul sertarului noptierei n cutarea crii de vizit a lui Burke. O rsuci ntre degete, apoi o introduse ntr-o fant a consolei ncastrat n mobil. Pe ecranul care ocupa peretele opus aprur nuraadecl cuvintele "Ateptai, v rog", ceea ce o fcu rbdtoare pn cnd n locul lor apru figura lui Burke. l trezise, ochii brbatului erau pe jumtate deschii; era neras, dar schi un zmbet cnd o recunoscu.- Da? A, Ripley. Salut.- Burke, s-mi promii un singur lucru. (Ndjduia c era prea puin lumin ca interlocutorul s-i poat vedea expresia.) C suntei hotri s-i omori i nu s-i studiai sau s-i aducei pe Pmnt. Ci doar s-i frigem, s-i strpim odat pentru totdeauna.Ea observ c vorbele ei reuiser s-l trezeasc definitiv.- Aceasta este intenia noastr. Orice lucru periculos de pe planeta aia va fi distrus. Avem de protejat o colonie i ar fi o prostie s riscm n prezena unor organisme potenial periculoase. Aceasta este politica principal a companiei. Cum gsim ceva ostil, l eliminm. Cu att mai ru pentru savani, ce dracu'! (Fcu o pauz lung i se apropie de microfon; faa i crescu peste msur pe ecran.) Ripley, Ripley, mai eti acolo?Nu mai era timp de stat pe gnduri. Venise vremea aciunii.- De acord. Merg.Gata. O spusese.El era pe punctul de a o felicita sau de a-i mulumi, dar Ripley ntrerupse legtura pn s apuce s spun ceva. Auzi un zgomot surd prin aternut, n preajma ei, i se rsuci pentru a-i arunca o privire drgstoas lui Jones. i trecu unghiile pe spinarea motanului care ncepu s toarc i s se alinte.- Iar tu, dragul meu, m atepi aici, cuminte.Animalul se uit fix la ea i clipi, ea continund s-i mngie blana de pe spinare. Fr ndoial, el nu nelesese nici ce i spusese ea i nici ce se discutase adineauri, dar, oricum, nu se oferi voluntar s-o nsoeasc.Constat cu plcere c unul dintre noi a rmas ntreg la minte, se gndi ea strecurndu-se n aternut.4Nava era urt, lovit, uzat. Numeroase piese care ar fi necesitat nlocuirea, fuseser doar reparate. Era nc solid i util pentru a fi tras pe linie moart, iar proprietarii se gndeau c era mai economicos s o crpeasc i s o modifice dect s construiasc una nou. Nu era prea elegant, iar propulsoarele erau butucnoase. Parc era un munte de metal, de materiale compozite i de ceramic: un morman de fiare zburtor, un monument ridicat n imponderabilitate spre gloria Rzboiului care-i croia cu putere un drum prin aceast zon misterioas a universului, cunoscut sub numele de hiperspaiu. Ca i navlul uman, ea era pur funcional. i primise numele Sulaco. Transporta paisprezece vistori. Unsprezece dintre ei triau n nite lumi onirice tot att de simple i panice ca i aparatul la bordul cruia se aflau. Ali doi se distingeau prin individualismul lor. Iar ultimul luase nite sedative pentru a atenua efectele comarurilor pentru care somnul era o abstracie superflu.Bishop, comandantul secund, supraveghea cadranele i efectua reglajele. Lunga ateptare se apropia de sfrit i o siren rsun n nava uria de transport militar. O mainrie, pn acum adormit i subalimentat pentru a realiza economii de energie, se trezea la via. La fel ca oamenii din repaos, ale cror chesoane criogenice ncepur s se deschid. Fericit s constate c persoanele de care era rspunztor supravieuiser acestei ndelungate hibernri, Bishop purcese la plasarea lui Sulaco pe orbit staionar n jurul lumii-colonie Acheron.Dac Ripley fu prima care se trezi, aceasta nu se datora capacitilor mai mari de adaptare sau a unei mai bune rezistene la efectul hipersomnului, ci pur i simplu pentru c, din irul de chesoane, al su se deschidea primul. Se ridic n fund i-i mas cu vigoare braele i picioarele. Burke se ridic din chesonul din fa i locotenentul... cum i zicea lui?... a, da Gorman, fcu la fel, ceva mai ncolo.n celelalte chesoane se gsea restul detaamentului care se mbarcase la bordul lui Sulaco: opt brbai i trei femei. Aceti militari erau ieii din comun, fiindc aleseser s-i rite viaa n cea mai mare parte a timpului lor de veghe; indivizi obinuii cu lungi perioade de hipersomn ntrerupte de perioade de luciditate, foarte scurte, dar intense. Erau dintre cei din faa crora ceilali se ddeau la o parte, fie pe trotuar, fie ntr-un bar.Primul rang Spunkmeyer primise comanda navetei de debarcare. Avea drept misiune, laolalt cu caporalul ef Ferro, s-i duc fr incidente pe colegii si pe suprafaa oricrei lumi unde intervenia lor era dorit i apoi s-i aduc napoi ntregi pn la nava principal. i aceasta foarte rapid, dac mprejurrile o impun. Se frec la ochi, gemu i, clipind, se uit prin sala de hipersomn..- Sunt prea btrn pentru viaa asta de cine.Nimeni nu-i lu n seam comentariul. Era de notorietate public faptul c Spunkmeyer se nrolase nainte de vrsta necesar. Totui, nimeni nu glumea pe seama vrstei sale mici (sau mari), cnd se gseau la bordul navetei de debarcare care se prvlea ca un bolovan spre suprafaa unei noi lumi.Rangul doi Drake iei din chesonul de lng cel al lui Spunkmeyer. Era mai btrn dect cel din urm, dar i mai urt. n afar de un anumit numr de puncte comune cu Sulaco, printre care spatele lat, avea braele unui marinar chior pomenit n vechile poveti cu pirai, un nas turtit care ar fi descumpnit i pe cel mai priceput chirurg plastic i o cicatrice oribil care-i deforma gura i-i impunea un rnjet perpetuu. n acest caz chirurgia estetic ar fi fost eficace, dar el inea la cicatricea lui ca la ochii din cap. Era ca o medalie pe care era autorizat s o poarte n toate mprejurrile. n plus, mai purta i o apc prea mic, pe seama creia nimeni nu ndrznea s glumeasc.Drake era operator de criblor, dar tia s se serveasc i de puc, de pistol, grenade, de majoritatea armelor albe, ca i de dini.- Mi se pare c solda cam las de dorit pentru operaii din astea, mormi el.- Mai ales c trebuie s-i vedem mutra la sculare, Drake.Era meditehniciana care vorbise: fr nici un dubiu, cea mai fermectoare dintre membrii acestui echipaj, dar pn deschidea gura.- 'Te-n cur, replic cel n chestiune. (Se uit la ocupantul unui alt cheson care tocmai se deschidea.) Hei, Hicks, eti de acord?Hicks era caporalul ef al grupei i comandantul secund al seciei de asalt dup sergentul ef Apone. Nu prea vorbea, dar era ntotdeauna prezent n momentele critice, un fapt foarte apreciat de colegii lui de lupt. Cnd ceilali i exprimau prerile, el i le inea pe ale lui pentru el, iar cnd vorbea, o fcea numai cnd avea ceva important de spus.Ripley se ridicase. i masa n continuare picioarele pentru a-i pune sngele n circulaie i fcea flexiuni pentru a-i dezmori articulaiile. i urmrea pe militarii care-i treceau prin fa pentru a ajunge la un ir de debarale. Nici un supraom printre ei, nici un "Mister Muchi", dar toi erau bine proporionai i rezisteni. Se gndea c, dintre ei, cel mai pirpiriu ar fi n stare s alerge o zi ntreag pe suprafaa unei lumi cu doi g gravitaie cu costumul n spinare i luptnd, apoi s-i petreac noaptea reparnd un ordinator.Muchi i inteligen din plin, chiar dac limbajul lor nu era dintre cele mai elegante. Era tot ce putea oferi armata mai bun. Se simea puin linitit... numai.Sergentul ef Apone urca pe culoarul central i spuse cteva vorbe fiecrui soldat nviat. Prea n stare s rup cu minile goale, n dou, un camion. Cnd trecu prin faa caporalului comtehnician Hudson, acesta emise un protest.- Podeaua e-ngheat.- Acum zece minute aa erai i tu. Doamne, ce echip! Poate vrei s-i aduc papucii?Hudson btu din gene.- Ai face-o pentru mine, sergent? Oh, i-a fi recunosctor pe vecie.Cteva rsete punctar rspunsul caporalului. Apone zmbi, nainte de a se ndeprta continund s adreseze reprouri oamenilor lui i s-i zoreasc.Ripley rmase deoparte. Infanteritii formau o echip sudat, o hidr de lupt cu unsprezece capete, iar ea nu fcea parte din grupul lor. Doi militari o salutar din cap n treact i auzi vreo dou "salut". Era peste ateptrile ei, dar nu de ajuns pentru a o liniti.Primul rang Vasquez se mulumi s o msoare din ochi cnd trecut pe lng ea. Ripley avusese parte de priviri mai amabile din partea roboilor. Femeia aceasta, care era i ea operatoare de criblor, nu clipi, nu zmbi: pr negru, ochi i mai ntunecai, buze subiri, Ripley ar fi considerat-o seductoare, cu preul unui mic efort.Era nevoie de nite capaciti speciale pentru a mnui criblorul: o combinaie destul de rar de for, inteligen i reflexe. Ripley atepta ca femeia s-i vorbeasc, dar Vasquez trecu fr s deschid gura. Toi militarii acetia erau redutabili. Operatorii de criblor nu fceau excepie de la regul i preau s aib. n plus, un caracter execrabil.Drake o strig pe Vasquez care mergea la debaraua ei.- Hei, Vasquez, te-a luat cineva drept brbat?- Nu. Dar pe tine?Drake ntinse palma. Femeia o puse pe-a ei i degetele se strnser. Presiunea crescu de ambele pri; o strngere dureroas i tcut. Cei doi infanteriti i manifestau astfel bucuria de a fi ieit din hipersomn i de a tri din nou.La sfrit, Vasquez l plmui pe Drake i minile se separar. Izbucnir n rs: tineri dobermani jucndu-se. Drake era cel mai puternic, dar Vasquez era cea mai rapid, socoti Ripley observndu-i. Dac va trebui s coboare pe Acheron, va face tot posibilul pentru a rmne n preajma lor. Nu ncpea nici o ndoial c lng ei va fi n siguran.Bishop se deplasa tcut prin grupul de militari, propunnd mesaje i o sticl cu ntritor. Aducea mai mult cu o ordonan de ofier i prea mai btrn dect toi ceilali militari, inclusiv locotenentul Gorman. Cnd trecu pe lng Ripley, ea observ codul alfanumeric tatuat pe dosul minii stngi. nepeni, dar nu zise nimic.- Hei, mi iei prosopul?Rangul doi Frost vorbise cu cineva din afara cmpului ei vizual. Frost era la fel de tnr ca Hudson, dar mai frumos. Oricum aa spunea el cui sttea s asculte. Iar pe planul ludroeniei, cei doi cadei ai grupei fceau de obicei meci nul. Hudson miza pe debit i Frost pe imaginile nflorate.n fruntea lor, Spunkmeyer bombnea mereu.- Sunt frnt, btrne. Nu se poate s ne trimit aa la petrecanie. Nu-i n regul. Musai s mai tragem i noi pe dreapta din cnd n cnd.- Asta faci de trei sptmni, replic Hicks. Ai vrea s te bai toat viaa?- Eu vorbesc de permisii, nu de stat la frigider. Trei sptmni ca uuroiul, asta nu-i destindere.- Mda. Cum e cu permisiile efu'? vru s tie Dietrich.- tii c nu eu hotrsc, fcu Apone ridicnd vocea. Bun, acum, dai-i drumul, biei. Adunarea, peste cincisprezece minute. i pn atunci vreau s artai ca lumea... dei pentru unii va fi cam greu. Executarea!i scoaser inuta de hipersomn i o aruncar n incinerator. Era mai simplu s ard orturile i maiourile i apoi s ia altele pentru ntoarcere, dect s ncerce s curee aceste veminte purtate cteva sptmni. irul de corpuri goale nainta spre duuri. Jeturile de ap sub presiune nlturar sudoarea i jegul, curind epidermele. n mijlocul vrtejurilor de aburi, Hudson, Vasquez i Ferro o priveau pe Ripley care se usca.- Asta cine mai e? ntreb Vasquez cltindu-i prul.- Un fel de consilier. Nu tiu mare lucru despre ea. (Micua Ferro, care-i tergea pntecul, plat i dur ca o plac de oel, i accentu expresia i for tonul pentru a aduga:) A vzut un extraterestru. Aa se zice, n orice caz.Hudson se strmb.- Uaaa! Nu m-nebuni! Am czut n cur.Apone i chem la ordine. Se afla deja n cabina de uscare i-i tergea umerii. Nu avea mai multe unci dect soldaii de douzeci de ani.- Micai-v. O s secai reciclatoarele, chiulangiilor. Hai, afar. O s v murdrii la loc una-dou.n popot avu loc o segregare neoficial.Un reflex mainal. Nu era nevoie s uoteti instruciuni sau s pui cartoane cu numele lng pahare. Apone i membrii seciei de asalt rechiziioneaz masa cea mare, n timp ce Ripley, Gorman, Burke i Bishop se aezar la cealalt. Toi i mngiau cetile sau paharele ateptnd ca autobuctarul navei s le prepare oule, surogatul de jambon, pinea prjit i chiflele, condimentele i vitaminele complementare.Fiecare soldat se identifica dup uniform. Nu erau doi n inute identice, nu din motive de individualizare ci de gust. Sulaco nu era o cazarm, iar Acheron nu era o garnizoan. Apone intervenise n anumite cazuri, ca n ziua n care Crowe sosise cu imaginea ultimei sale pipie pe spate, reprezentat n cel mai sumar costum. Dar n general i lsa oamenii s-i decoreze echipamentul cum pofteau.- Hei, efu', ntreb Hudson. Ce-i cu misiunea asta?- Aa, ntri Frost orbcind n ceai. tiu numai c m-am mbarcat aa repede c nici n-am apucat s-mi iau rmas bun de la Myrna.Rangul doi Wierzbowski ridic o sprncean stufoas:- Myrna? Parc o chema Leina?Frost ovi.- Leina, asta a fost acum trei luni. Sau ase?- Avem de ndeplinit o misiune de salvare, declar Apone gustnd cafeaua. O s gsim n mod sigur nite fete frumoase de coloni care abia ateapt s scape de timiditate.Ferro se prefcu dezamgit.- Ce ccat, iar o s stau pe tu.- I-auzi la ea? fcu mito Hudson.Ea trase n el cu primul proiectil care-i fu la ndemn: o bucic de zahr.Apone sttea, asculta i observa. N-avea de ce s-i fac s tac, s respecte regulamentul; prefera s-i lase s se defuleze pur i simplu, fiindc erau cei mai buni. Putea s se avnte n mijlocul unei btlii fr s-i fie team de ceea ce nu vedea, cu oricare dintre ei pentru asigurarea spatelui: orice inamic care ar cuteza s-l atace prin surprindere ar fi fost eliminat la fel de sigur ca i cum ar fi avut ochii n spate. De aceea i lsa el s se distreze, s blesteme ACE-ul, armata, Compania i pe el nsui. tia c la momentul potrivit, vor nceta cu glumele i-i vor dovedi eficacitatea.- Ccnarii tia de coloni. (Spunkmeyer se uita n farfuria n care aprea hrana. Dup trei sptmni de somn profund, era nfometat, dar nu uitase comentariile culinare proprii fiecrui soldat.) Ce-i chestia asta?- Ou, tmpitule, rspunse Ferro.- tiu cum arat un ou, handicapato. Eu vorbesc de mecheria asta turtit, glbejit i prost prjit pe-o parte.- Turte de porumb, parc. (Era Wierzbowski. Atinse cu degetul poria lui i adug:) Bi, dar ce-a mai mnca note poontag arcturian. V amintii?Hicks, aezat n dreapta lui, i ridic repede ochii din farfurie i-i cobor iar.- Noul nostru locotenent nu se njosete s stea n compania unor soldai proti.Wierzbowski se uit la cealalt mas, fr pic d