01.james luceno mantia inselaciunii [v2.2]a5

of 467/467
1

Post on 15-Apr-2017

33 views

Category:

Entertainment & Humor

2 download

Embed Size (px)

TRANSCRIPT

MANTIA NELCIUNII

James Luceno

MANTIA NELCIUNII

James LucenoThe Cloak of Deception2001Cover ArtistSteven D. Anderson

James Luceno

Nscut n 1947 James Luceno este autor a mai multor romane din universul Star Wars, trei dintre ele aflnduse i pe lista de bestselleruri ale lui New York Times.El a adaptat pentru cinematografie Masca lui Zorro i Cronicile Tnarului Indiana Jones.Romanul Mantia nelciunii precede evenimentele din Star Wars Episodul I The Phantom Menace i are loc cu 32,5 ani nainte de Star Wars Episodul IV A New Hope.

CU MULT TIMP N URM, NTRO GALAXIE NDEPRTAT...DUP O MIE DE ANI DE PACE, REPUBLICA GALACTIC SE FRMIEAZ. PE CORUSCANT, N INIMA SPAIULUI CIVILIZAT, LCOMIA I CORUPIA SE RSPNDESC N SENAT, DINCOLO DE PUTEREA CANCELARULUI SUPREM VALORUM DE A LE COMBATE, IAR N SISTEMELE NDEPRTATE, FEDERAIA COMERCIAL DOMIN CILE SPAIALE CU NAVELE EI URIAE.NS ACUM, CHIAR I FEDERAIA COMERCIAL SE AFL ATACAT DIN TOATE DIRECIILE, VNAT DE PIRAI I DE BANDII, LOVIT DE TERORITI CARE CER SFRITUL PRACTICILOR EI TIRANICE.SUNT VREMURI CARE PUN LA NCERCARE TRIA TUTUROR CELOR CARE SE LUPT PENTRU UNITATEA REPUBLICII NIMENI ALII DECT CAVALERII JEDI, CARE DE MULT SUNT SINGURA SPERAN A REPUBLICII DE A PSTRA PACEA I DREPTATEA...

DORVALLA

1Scldnduse n lumina nentrerupt a stelelor fr numr, cargobotul Federaiei Comerciale Profit lenevea la marginea vlului de nori de alabastru al Dorvallei.Nedeosebinduse de miile lui de frai, cargobotul semna cu o farfurie al crei centru fusese decupat pentru a crea dou braehangar gigantice i o sfer central pedunculat care gzduia reactoarele motoarelor de hiperspaiu ale uriaei nave. n fa, braele curbate aproape se atingeau, ca ntro ncercare euat de a nchide cercul. ns, de fapt, sprtura se afla acolo din fabricaie, fiecare bra terminnduse n gheare de andocare colosale i n porile cscate ale hangarelor.Ca o fiar hmesit, o nav a Federaiei Comerciale nu ncarc, ci nfulec mrfurile i, de aproape trei zile standard, Profitul sa hrnit la Dorvalla.Principalul produs al planetei ndeprtate era minereul de lommit, o resurs important n producia de videcrane din oel transparent i de cupole pentru vntorii spaiali. Transportoare greoaie duceau minereul extras pe orbit, unde ncrctura era transferat pe o flot de barje autopropulsate, de brci i de platforme de marf, multe dintre ele fiind mari ct nite navete, toate purtnd Flacra Sferic, sigiliul Federaiei Comerciale.Cu sutele, navele fr pilot se scurgeau ntre transportoarele dorvalliene i cargobotul n form de cerc, trase n brea dintre braele curbate de ctre raze de tractare puternice. Acolo, ghearele de andocare mboldeau navele prin cmpurile magnetice de reinere care nchideau flcile rectangulare ale hangarelor.Pzind turma de atacurile pirailor sau ale altor bandii, patrule de vntori stelari zburau cu motoare n cuarte i boturi ascuite, lipsindule scuturile, dar avnd tunuri cu laser cu foc rapid. Droizii care pilotau navele rspundeau fa de un calculator de control general aflat n sfera central a cargobotului.La curba de la pupa a sferei centrale, se nla un turn de control. Puntea navei ocupa vrful, unde o siluet nvluit n mantie pea nerbdtoare n faa unei serii de videcrane nclinate spre interior. Imaginea ntrerupt cuprindea capetele ndeprtate ale braelorhangar i uvoiul nentrerupt de platforme, cu suprafeele lor dorsale sclipind n lumina soarelui. Dincolo de braele i de platformele maronii, ruginite, se nvrtea Dorvalla, albstrvezie. Care e situaia? uier silueta nvluit n mantie.Navigatorul neimoidian al Profitului rspunse dintrun scaun ca un tron, aezat sub podeaua lucioas a pasarelei de pe punte. Ultima platform de marf este luat la bord, domnule comandant Dofine. Vorbirea neimoidian, dei ritmat, prefera accentuarea primelor silabe i alungirea cuvintelor. Foarte bine, atunci, rspunse Dofine. Cheam vntorii stelari.Navigatorul se roti n scaunul su pentru a sta cu faa la pasarel. Aa de repede, domnule comandant?Dofine i ntrerupse mersul nencetat pentru ai arunca o privire bnuitoare camaradului su. Lunile petrecute n adncul spaiului ii ascuiser att de mult nencrederea, nct nu mai era sigur de inteniile navigatorului. Oare i punea la ndoial ordinele n sperana de a ctiga imagine sau exista un motiv bun de a amna rechemarea vntorilor stelari? Diferena l nelinitea pe Dofine, cci risca s se fac de rs dac i lansa suspiciunile i acestea se dovedeau greite. Se hotr s parieze pe faptul c ntrebarea fusese pus din grij i c nu coninea provocri ascunse. Vreau s rechemi vntorii stelari. Cu ct prsim mai repede Dorvalla, cu att mai bine.Navigatorul ddu din cap. Cum dorii, domnule comandant.Cpitan al echipajului de baz, format din fiine vii, al Profitului, Dofine avea doi ochi roii ovali ndreptai n fa, o falc proeminent i o gur ca o tietur, cu buze de pete. Venele i arterele pulsau vizibil sub pielea verdepal, ptat i ncreit. Mic pentru specia lui; piticania furnicarului su, i ziceau unii pe la spate ; trupul subire i era mbrcat ntro rob albastr i o mantie cu umeri cptuii i care ar fi, mai potrivit pentru un cleric dect pentru un comandant de nav. Chiar i plria, un con nalt din material negru, sugera bogia i poziia social nalt.Navigatorul era mbrcat asemntor, cu o rob i o plrie, dei mantia lui care mtura podeaua era complet neagr i mai simpl. Comunica prin aparatele care ncercuiau scaunul de pilot ca o cochilie, folosind ochelari de citire a datelor, care i acopereau ochii, i un comunicator n form de disc, care i ascundea gura.Tehnicianul de comunicaii al Profitului era un sullustan guat i cu ochi limpezi. Ofierul care folosea calculatorul de control central era gran avea trei ochi i o fa ca de capr. Cu cioc i cu pielea verde, contabilul adjunct al navei era un ishi tib.Dofine ura s fie nevoit s suporte extrateretri pe puntea sa, dar era obligat s o fac drept compromis pentru companiile de transporturi mai mici care se aliaser cu Federaia Comercial; mici concerne ca Transporturi Viraxo i puternici constructori de nave ca TaggeCo i HoerschKessel.Droizii umanoizi se ocupau de toate celelalte sarcini de pe punte.Dofine i reluase mersul cnd sullustanul vorbi. Domnule comandant, Minele Dorvalla anun c plata pe care au primito este mai mic cu o sut de mii de credite ale Republicii.Dofine flutur n semn de dispre din mna sa cu degete lungi. Spunei s mai verifice cifrele o dat.Sullustanul transmise punctul de vedere al lui Dofine i atept rspunsul. Susine c ai zis acelai lucru i cnd am fost ultima dat aici.Dofine oft teatral i fcu semn ctre un mare ecran circular dinspatele punii. Aratmio.Imaginea mrit a unei femei umane, pistruiat i rocat, aprea pe ecran cnd Dofine ajunse la el. Eu nu tiu s lipseasc vreun credit, spuse el fr vreo introducere.Ochii albatri ai femeii scnteiar. Nu m mini, Dofine. Mai nti au fost douzeci de mii, pe urm cincizeci, acum o sut. La ct va mai trebui s renunm data viitoare cnd Federaia Comercial ne va face onoarea unei vizite?Dofine i arunc o privire cu subneles ishi tibului, care i rspunse cu un rnjet slab. Lumea voastr este departe de culoarele spaiale obinuite, zise el calm ctre ecran. La fel de departe de Ruta Comercial Rimma ca i de Nucleul Comercial Corellian. Aadar, situaia voastr cere cheltuieli adiionale. Firete, dac suntei nemulumii, putei face oricnd afaceri cu alt companie.Femeia pufni ntrun rs mhnit. Alt companie? Federaia Comercial lea cucerit pe toate celelalte.Dofine i ntinse minile mari. Atunci ce mai nseamn o sut de mii de credite n plus sau n minus? Extorcare, asta nseamn.Expresia acr pe care o adopt Dofine se potrivea firesc feei sale czute. i sugerez s nregistrezi o plngere la Comisia Comercial de pe Coruscant.Femeia se enerv; nrile i fremtau i obrajii i se nroiser. nc nu sa terminat, Dofine.Buzele lui Dofine schiar un zmbet. Ah, nc o dat, te neli. Brusc, ncheie transmisiunea, apoi se roti cu faa spre colegul su neimoidian. Anunm cnd procesul de ncrcare sa ncheiat.n adncurile braelorhangare, droizii supravegheau dispunerea platformelor de mrfuri de la consolele de trafic aflate mult deasupra punii. Nave cocoate, cu boturi bulbucate care le ddeau nfiarea unor fiine vii. Platformele intrau cu elevatoarele repulsoare pornite, prin orificiile magnetoconstrictoare ale hangarelor i erau dirijate n funcie de coninut i destinaie, aa cum erau acestea descrise de codurile ntiprite pe carene. Fiecare brahangar era mprit n trei zone de cte douzeci de etaje nlime, delimitate de uighilotin. n mod normal, zona trei, cea mai apropiat de sfera central era umplut prima. ns platformele care conineau bunuri pentru alte destinaii dect Coruscant sau alte lumi din Nucleu era ndreptate ctre cale de andocare din zonele unu sau doi, indiferent de momentul n care erau aduse la bord.mprtiai peste tot prin hangare erau roboi de securitate purtnd puti de lupt BlasTech modificate, unele cu capete pentru pulverizare. Dac droizii de lucru puteau fi erpi goi pe dinuntru, modele PK cu gt flexibil, GNK ptroi sau ridictori de marf binari cu picioare plate, droizii de securitate preau a fi fost inspirai de structura scheletului oricreia dintre formele de via bipede ale galaxiei.Lipsindui att capul rotund, ct i musculatura din aliaj a vrului su apropiat, droidul de protocol, robotul de securitate avea un cap semicilindric ngust, care se ascuea n fa ntrun procesor vocal i, la captul opus, se curba peste un gt rigid, nclinat spre spate. Totui, ceea ce l scotea pe droid n eviden era rucsacul lui pentru amplificarea semnalului i antenele retractile care ieeau din el.Cei mai muli dintre droizii care formau fora de securitate a Profitului erau doar simple apendice ale calculatorului de control central al cargobotului, ns civa fuseser echipai cu o cantitate mic de inteligen. Frunile i pieptarele acestor comandani uscivi erau marcate cu nsemne galbene asemntoare marcajelor unitilor militare, dei nu de dragul celorlali droizi, ci pentru carnea i oasele fa de care aceti comandani rspundeau n final.OLR4 era un astfel de comandant.Cu puca cu laser strns n ambele mini i inut n diagonal pe piept, droidul sttea n zona doi a brauluihangar de la tribordul navei, la jumtatea distanei dintre cele dou uighilotin care delimitau acel spaiu imens. OLR4 era contient de activitatea din jurul lui uvoiul de platforme de mrfuri care se micau spre zona trei, zgomotul altor platforme care se aezau pe punte, zbrniturile i clinchetele nencetate ale mainriilor n micare ns doar vag. n schimb, OLR4 primise sarcin de la calculatorul central s fie atent la orice lucru neobinuit orice eveniment care ieea din parametrii de aciune definii de calculator.Bufnitura rsuntoare care nsoi oprirea unei platforme de mrfuri din apropriere se ncadra, date fiind dimensiunile navei, foarte bine n acei parametri. De asemenea, la fel erau i sunetele care ieeau din interiorul platformei, care ar fi putut s fie atribuite micrii mrfurilor de orice fel aflate la bordul ei. ns acelai lucru nu se putea spune i despre uieratul valvelor de presiune ori despre zgomotele i cniturile metalice care anunau ridicarea nceat a trapei circulare din fa, deosebit de mari, a platformei.Capul lung al lui OLR4 pivot i senzorii lui optici oblici se fixar asupra platformei. Mrit i clar, fotografia captat fu transmis calculatorului de control central, care, instantaneu, o compar cu un catalog de imagini similare.Se observar nepotriviri.Chiar n timp ce fotoreceptorii lui OLR4 cercetau trapa care se ridica, ali droizi de securitate se grbeau deja s ocupe poziii peste tot n jurul platformei suspecte. OLR4 i aez piciorul ca un bocanc ntro postur de lupt i i ridic arma cu laser.Trapa deschis ar fi trebuit s dezvluie interiorul platformei, dar, n schimb, art ceea ce prea a fi nc o trap bine nchis. OLR4 chiar reui s identifice compoziia trapei interioare, ns procesorul lui slab nu fcea fa sarcinii de a nelege ceea ce vedea. Acesta era domeniul calculatorului de control central, care era rapid la rezolvarea problemei dei nu destul de rapid.nainte ca OLR4 s se poat mica, trapa interioar se telescop cu destul for pentru a proiecta doi droizi de securitate i trei de lucru pn la jumtatea hangarului. Imediat, OLR4 i ali trei deschiser focul asupra berbecelui i a platformei de mrfuri, ns razele de laser erau respinse i ricoau prin cal.Doi droizi srir pe platforma larg, spernd s atace aparatul de lovit din spate, ns eforturile lor fur n van. Razele de laser i lovir pe ei mai nti spulberndul pe unul dintre ei i aproape nimicindul pe altul. Doar atunci i ddu OLR4 seama, cu posibilitile lui limitate, c n spatele berbecelui erau inamici. i, judecnd dup precizia razelor de laser, intruii erau din carne i oase.Cu platforme de marf plutind pe deasupra i cu o sut de droizi de lucru continund s i vad de treburile lor, indifereni la lupta care se purta n mijlocul lor, OLR4 ni ntro parte, trgnd continuu i hotrt s ctige o poziie mai bun fa de intrui. Razele l cutar n timp ce se mica, sfrindui pe lng cap i umeri i zburndui printre picioarele care alergau.n faa lui, doi droizi de securitate i pierdur capetele din cauza unor lovituri bine intite. Un al treilea rmase intact, dar, cu toate acestea, se prbui pe punte, orbit fr scpare de descrcri electrice slbatice, sclipitoare.Monitoarele interne ale lui OLR4 i spuser c arma cu laser i se supranclzea i era aproape de a rmne fr energie. Dei evident cunoscnd predicia droidului, calculatorul de control central nu i anul ordinele; aa c OLR4 continu s trag n timp ce ncerca s coteasc n spatele berbecelui.n dreapta lui, un alt droid fu aruncat de pe platform, trunchiul su descriind cercuri stngace n timp ce zbura prin hangar, unde se ciocni cu o platform care se aeza. Un droid cu un picior lips opia n timp ce trgea, pn cnd piciorul sntos i fu suflat de sub el i czu, alunecnd pe punte i mprocnd scntei din brbia cu procesor de vorbire.OLR4 se mic n stnga i n dreapta, ferinduse de razele de laser. Aproape ajunsese la platform cnd o raz l nimeri n umrul stng, fcndul s se roteasc ntrun cerc complet. Se mpletici, dar, cumva, reui s rmn drept, pn cnd o a doua raz de laser l lovi n umrul cellalt. Descriind un alt cerc, ateriz pe spate, cu picioarele prinse sub platform. Privind n sus, zri trupa narmat care se infiltrase n cargobot: dousprezece fiine bipede, n carne i oase, vrte n costume mimetice i n armuri negre, cu feele ascunse n spatele mtilor de respirat ale cror dispozitive de reciclat oxigenul semnau cu nite coli.Fotoreceptorii lui OLR4 se concentrar asupra unui om cu prul negru i lung care i se revrsa n bucle groase pe umerii lai. Servomotoarele braului drept al droidului se strnser pe trgaciul armei cu laser, dar singurul rspuns al putii epuizate i supranclzite fu un bzit ndurerat, n timp ce i scdea energia i se nchidea. Ah... oh, spuse OLR4.Zrindul, omul cu pr lung se ntoarse i trase.Senzorii de cldur ai lui OLR4 ajunser la rou, iar sistemele lui suprancrcate gemur. Cu circuitele topinduse, transmise o ultim imagine la calculatorul de control central, apoi se stinse.Vuietul linititor al aparatelor de pe puntea Profitului fu ntrerupt de un zgomot strident venit de la matricea de scanare. Alunecnd pe pasarela de comand, comandantul Dofine i ceru amnunte droidului aflat la scaner. Monitoarele de raz lung raporteaz un grup de mici nave care avanseaz cu toat viteza spre poziia noastr, rspunse droidul cu o voce monoton i metalic. Ce? Ceai spus?Sullustanul detalie. Autentificatorii identific navele ca fiind Forme Invizibile i o nav de susinere de clasa Furtun.Dofine csc gura. Un atac? Domnule comandant, inton droidul, navele continu s avanseze.Dofine fcea semne disperate spre ecranul neobinuit de mare. Vreau s le vd!Pornise ctre ecran, cnd un alt sunet ngrijortor se auzi, de data aceasta dinspre consola ofierului de sisteme, care se afla i ea sub pasarel. Calculatorul de control central anun o tulburare n zona doi a brauluihangar de la tribord.Dofine se holb la gran. Ce fel de tulburare? Droizii trag ntruna dintre platformele de mrfuri. Mainrii fr creier! Dac stric vreunul dintre transporturi... Domnule comandant, vntorii stelari sunt pe ecran, raport sullustanul. Sar putea s fie doar o eroare, continu granul.Clipind, ochii roii ai lui Dofine nir de la un extraterestru la altul, cu o ngrijorare tot mai mare. Vntorii spaiali schimb vectorul. Se despart n dou grupuri. Sullustanul se ntoarse spre Dofine. Zboar n stilul Frontului Nebula. Frontul Nebula! Dofine se duse n grab la ecran, apoi i ridic degetul arttor lung i gros pentru a arta nava de susinere neagr ca smoala. Nava aia... oimulLiliac, zise iute sullustanul. Nava cpitanului Cohl. Imposibil! se rsti Dofine. Chiar ieri sa raportat c e la Malastare.Cu guile tremurnd uor, sullustanul se uit la ecran. Dar este nava lui. i unde se ivete oimulLiliac, Cohl nu e departe! Vntorii stelari intr n formaie de atac, anun droidul.Dofine se ntoarse spre navigator. Pornii sistemele defensive! Calculatorul de control central raporteaz foc de laser continuu n hangarul de la tribord. Opt droizi de securitate distrui. Distrui? Sistemul defensiv este fixat pe vntorii stelari ai Frontului Nebula. Cmpurile deflectoare sunt ridicate... Vntorii stelari trag!O lumin puternic explod dincolo de videcranele rectangulare i scutur puntea destul de puternic pentru a drma un droid din picioare. Turbolaserele rspund!Dofine trecu la videcrane la timp pentru a vedea linii de lumin roie, pulsnde, nind dinspre bateriile montate pe mijlocul cargobotului. Unde sunt ntririle cele mai apropiate de noi? La un sistem stelar distan, zise navigatorul. Achizitorul. Mult mai bine narmat dect Profitul. Trimite un semnal de ajutor! Este nelept, domnule comandant?Dofine nelese implicaiile. Salvarea era ntotdeauna un eveniment umilitor. ns Dofine era sigur c ar fi putut scpa de ruine protejnd transportul Profitului. Tu f cum i zic, i spuse navigatorului. Grupurile de vntori spaiali se formeaz pentru o a doua rund, raport sullustanul. Unde sunt vntorii spaiali? De ce nu pornesc la atac? Iai chemat napoi, domnule comandant, i aminti navigatorul.Dofine gesticul disperat. Bine, relansaii, relansaii! Calculatorul de control central cere permisiunea de a izola zona doi a hangarului de la tribord. nchideio! bolborosi Dofine. nchideio acum!

2

Grupul mascat care se infiltrase la bordul Profitului era unul variat la fel ca i vntorii spaiali care zburau n ajutor oameni i neoameni, brbai i femei, bondoci i zveli. Aprai de costume de camuflaj i de armuri negre mate, purtnd bocanci de punte cu tlpi antiderapante i ochelari de lupt, ieir din spatele berbecelui care le servise drept elementsurpriz, trgnd cu puti de asalt de ultim generaie i cu dislocatoare de cmp atrnate pe umr.Mna de droizi de securitate care nc mai rmseser ntregi se prbui pe punte, cu membrele rsfirate sau nclcite definitiv.Omul pe care OLR4 aproape l luase prin surprindere pi iute i fr team spre centrul hangarului cscat, verific nite date de pe comunicatorul de la ncheietur i i scoase ochelarii i masca de respirat de pe fa.n urma schimbului de focuri, n aer plutea un miros, cel al ozonului i al aliajului ars. Atmosfera e pornit, spuse el pentru restul bandei sale, ns nivelurile de oxigen sunt echivalente cu ce ai gsi la patru sute de metri altitudine. Scoateiv mtile, dar ineile la ndemn mai ales dependenii de t'bac.Cu cteva rsete nfundate, echipa se supuse.n spatele aparatului, faa cu ten negru a omului era nc o masc: acoperit din belug cu o barb neagr, aspr i strbtut de la o tmpl la alta de mici tatuaje n form de romb. Ochii violei cercetar distrugerea cu evident detaare.Nu se mai zrea nici un droid de securitate, ns puntea era plin de rmiele acestora. Droizi de lucru de diferite feluri continuau s dirijeze cteva platforme la spaiile de andocare.Un membru uman al grupului lovi cu piciorul braul retezat al unui droid de securitate. Chestiile astea ar putea fi periculoase dac ar nva s gndeasc bine. S trag bine, l corect brbosul. Asta s io spui lui Rasper, cpitane Cohl, zise un alt brbat; Boiny; un rodian. Un robot de securitate a fost cel care la trimis pe Rasper la cer.Un mascul cu ochi rotunzi i piele verde, Boiny avea un rt ascuit i o creast de epi galbeni pliani. Un droid norocos care a tras la noroc, observ o femel rodian. Asta nu nseamn s tratm totul ca pe un exerciiu, avertiz Cohl, fixndui pe toi cu privirea. Calculatorul de control general va trimite destul de iute uniti de rezerv i avem un kilometru de mers pn ajungem la sfera central.Intruii aruncar o privire prin hangarul curbat ctre o ughilotincare se zrea n deprtare. Deasupra lor, la nlime, erau grinzi masive i traverse, macarale, schele de ntreinere i troliuri, un amestec de atmosfer i de conducte.O femeie uman singura dintre ei fluier ncet. Pe stele, ai putea ascunde o armat de invazie aici!Cu pielea la fel de neagr ca a lui Cohl, avea pr castaniu scurt i o fa elegant ascuit. Nici mcar costumul mimetic nui putea ascunde formele. Asta ar nsemna s cheltuiasc ceva din ctiguri, Rella, zise un brbat uman. i neimoidienii nu fac asta dect dac i pot cumpra robe noi.Boiny scp un rset ascuit. i ajungi o larv de neimoidian pe jumtate flmnd, asta se ntmpl.Cohl fcu semn cu brbia acoperit de pr ctre doi dintre membrii bandei sale. Rmnei la platform. Stabilim contactul cnd cucerim puntea.Se ntoarse spre ceilali. Echipa unu, luaio pe coridorul de pe marginea exterioar. Restul, venii cu mine.Profitul se zgli ncet. Explozii nfundate se auzeau n deprtare.Cohl ascult atent. Astea trebuie s fie navele noastre.Sirenele ncepur s urle peste tot n hangar. Droizii de lucru se oprir pe loc, n timp ce un uruit gros ncepu s se formeze sub podea.Rella se uit la uaghilotin din deprtare. nchid hangarul.Cohl fcu semn primei echipe. Plecai. Ne ntlnim la turbolifturile de la tribord. Reglaiv costumele pe intermitent asta ar trebui si zpceasc pe droizi i folosii grenadele de impact cu zgrcenie. i nu uitai s fii ateni la nivelurile de oxigen.Fcu civa pai, apoi se opri. nc un lucru: dac suntei nimerii de vreun droid, reabilitarea bacta vi se scade din plat.Daultay Dofine sttea nemicat pe pasarel, urmrind complet ngrozit cum Frontul Nebula nu arta nici un pic de mil pentru nava lui.Vntorii stelari se abteau asupra Profitului cu toat fora, lovind ca nite psri de prad flmnde n braele groase i seciunile din spate cu trei motoare ale cargobotului. Multe dintre navele conduse de droizi, fr scuturi, fur anihilate de ndat ce ieir de sub cmpul de for protector al Profitului.ncurajate de victoria obinut fr eforturi, navele inamice ptrunser n mbriarea braelorhangar i se aruncar asupra sferei centrale, atacnd de aproape turnul de comand. Focurile trase de tunurile ionice ale navei de susinere trimiteau valuri zguduitoare prin cmpul deflector al Profitului. Lumina puternic sclda videcranele punii.Dofine nu putea face altceva dect s stea pe pasarel, n timp ce i njura printre dini pe teroriti.Deoarece primise drepturi exclusive de a face comer n sistemele stelare din jur. Federaia Comercial se angajase n faa Senatului Galactic de pe Coruscant c se va preocupa s rmn doar o putere economic i c se va abine s devin o for naval prin acumularea de maini de lupt. Totui, cu ct mai departe de Nucleu cltoreau navele gigantice, cu att mai des cdeau prad atacurilor pirailor, a mercenarilor i a grupurilor teroriste ca Frontul Nebula, ai crui muli membri aveau nemulumiri nu doar fa de Federaia Comercial, ci i fa de nsui ndeprtatul Coruscant.Ca rezultat, senatul dduse permisiunea cargoboturilor s fie echipate cu arme defensive, pentru a se proteja n sistemele nesupravegheate care se ntindeau ntre rutele comerciale importante i cile spaiale principale. Dar asta nu fcuse dect s i oblige pe atacatori s i modernizeze armamentul, fapt care, la rndul su, pregtise calea pentru ntriri periodice ale aprrii Federaiei Comerciale.Luptele de hruire din Inelele Mijlocii i Exterior peste tot prin aa numitele zone libere deveniser deja lucruri comune. ns Coruscantul era departe, chiar i la vitez luminic, i nu prea uor s nelegi a cui era vina i cine trsese primul. Pn cnd problemele ajungeau n faa instanelor, se reduceau adesea la cuvntul unuia mpotriva altuia, fr rezolvare.Lucrurile ar fi putut sta altfel pentru Federaia Comercial dac nu ar fi existat neimoidienii, care pe ct erau de sraci, pe att erau de zgrcii. Cnd se ajunsese la fortificarea navelor uriae, ei i cutaser pe furnizorii cu cele mai mici preuri i insistaser c protejarea transporturilor era interesul lor major.mpotriva oricrei judeci sntoase, neimoidienii fuseser cei care dictaser instalarea de baterii de lasere n cuarte n jurul peretelui exterior al braelorhangar. n timp ce amplasamentul de pe mijlocul cargobotului era potrivit pentru a respinge atacurile laterale, se dovedea complet ineficient n cazul atacurilor lansate de deasupra i de dedesubt, unde se aflau aproape toate sistemele de importan crucial ale navei: generatoarele de und de tractare i de cmpuri deflectoare, reactoarele de hiperpropulsie i calculatorul de control general.Astfel, Federaia Comercial fusese forat s investeasc n generatoare de scut mai mari i mai bune, plci de blindaj mai groase i, n ultim instan, n escadrile de vntori stelari. Dar grupurile de vntori spaiali erau supuse autorizrii senatului, iar cargoboturile ca Profitul se gseau adesea vulnerabile n faa navelor de lupt pilotate de atacatori experimentai.Cunoscnd foarte bine aceste lipsuri, Daultay Dofine vedea cum nava i preiosul ei transport de lommit i scpau printre degete. Scuturile rezist la cincizeci de procente, raport granul din captul opus al punii, dar noi suntem n pericol. Doar cteva lovituri n plus i suntem scoi din joc. Unde e Achizitorul? scnci Dofine. Ar fi trebuit s ajung pn acum!Un proiectil tras de nava de susinere a Frontului Nebula nava de susinere personal a cpitanului Cohl zgudui puntea. Dup cum Dofine aflase din atacurile anterioare, doar dimensiunea nu era o garanie a proteciei, cu att mai puin a victoriei, iar diametrul de trei kilometri al cargobotului nu nsemna dect o int care nu putea fi ratat. Scuturile au sczut la patruzeci de procente. Laserele n cuarte de la unu la ase nu rspund, adug sullustanul. Vntorii stelari i concentreaz focul asupra generatorului de ecran deflector i a reactoarelor de propulsie.Dofine i strnse mnios buzele crnoase. Ordon calculatorului de control general s activeze toi droizii, toate sistemele defensive ale navei i s se pregteasc s resping trupele de abordaj! zbier el. Doar peste cadavrul meu va pune cpitanul Cohl piciorul pe aceast punte.n braulhangar de la tribord, echipa lui Cohl abia trecuse prin uaghilotin cnd fiecare aparat din zona trei conspir s i mpiedice s se mai apropie vreun metru de puul compensatorului de acceleraie care lega sfera central de braele ce o nconjurau.Troliurile de deasupra aruncau gheare apuctoare spre ei; schelele nalte se rsturnau n calea lor, ridictori de marf binari i alergau ca nite montri mecanici, iar nivelurile de oxigen sczur. Chiar i droizii de lucru se alturar luptei, mnuind tietoare cu fuziune i calibratoare electrice ca i cum ar fi fost arunctoare de flcri i vibrosbii. Controlul central a ntors ntreaga nav mpotriva noastr, strig Cohl.Rella trgea raze de laser ntrun grup de droizi PK narmai cu chei hidraulice. La ce te ateptai, Cohl... o primire regal?Cohl i ndemn pe Boiny, Rella i restul echipei ctre ultima ughilotin care sttea ntre ei i turbolifturile sferei centrale. ipetele i urletele sirenelor strbteau aerul rarefiat. Razele de laser care se ntretiau i ricoau formau un spectacol pirotehnic demn de parada de Ziua Republicii de pe Coruscant.Cohl trgea din fug, pierznd socoteala droizilor pe care i doborse i a ctor carue de laser consumase arma lui. Doi dintre cei din banda lui erau inui pe loc de focurile droizilor, dar nici el, nici oricine altcineva nu i mai puteau ajuta. Cu noroc, vor ajunge la locul de ntlnire, chiar dac vor fi nevoii s se trasc acolo.Urmrit de trei ridictori de marf binari, echipa trecu n goan prin ultima ughilotin i i croi drum pn la cel mai apropiat grup de turbolifturi.Trapa care ddea spre tuburile de transfer era nchis. Boiny! strig Cohl.Rodianul i puse blasterul n toc i veni iute n fa, cercetnd trapa din priviri, apoi se duse la panoul de control ncastrat n perete. Pregtinduse s sparg codul, i frec palmele una de alta i i trosni degetele lungi, cu ventuze n vrfuri. nainte de ai putea aeza minile pe butoanele panoului, Cohl l pocni dup ceaf. Cei asta, seara amatorilor? l ntreb Cohl cu o cuttur amenintoare. Arunco n aer.Dofine pea pe pasarel cnd trapa punii explod, lsnd s intre o scurt furtun de cldur paralizant care l rsturn.Banda de ase oameni a lui Cohl ddu buzna n spatele unui nor de fum, costumele lor mimetice permindule s se ascund chiar i pe fundalul stlpilor lucitori. Iute i eficient, l dezarmar pe Garn i traser raze de imobilizare n platoele droizilor.Cohl i fcu semn unuia dintre oamenii si ctre consola de comunicaii. Contacteaz oimulLiliac. Spunele c am cucerit puntea. Vntorii stelari s se organizeze n formaie defensiv i s fie pregtii s ne acopere cnd ieim.Unui alt lupttor i fcu semn ctre consola lui Garn. Comand calculatorului de control central s se opreasc. S deschid toate uileghilotin ale braelorhangar.Omul ddu din cap i sri de pe pasarel.Cohl tast un cod la comunicatorul de la ncheietura minii i l ridic spre gur. Echipa de baz, am cucerit puntea. Mutai platforma n zona trei i aezaio ct mai aproape de gura hangarului de pe peretele interior. Venim i noi acolo n curnd.Cohl nchise comunicatorul. Ochii i rtcir pe feele celor cinci prizonieri vii, oprinduse, n cele din urm, asupra lui Dofine. Apoi i scoase pistolul cu laser.Desfcndui braele larg, n semn de predare, Dofine fcu doi pai n spate cnd Cohl se apropie. Ai trage ntro persoan nenarmat, cpitane Cohl?Cohl l mpunse n coaste pe Dofine cu eava pistolului. A trage ntrun neimoidian nenarmat... i a dormi mai bine dup aceea.Se uit amenintor la Dofine pentru o clip, apoi i puse pistolul n toc i se ntoarse spre membrul rodian al grupului. Boiny, treci la treab. i termin repede.Se ntoarse napoi spre Dofine. Unde este restul echipajului, cpitane?Dofine nghii n sec i abia i gsi vocea. Se ntoarce cu naveta de pe Dorvalla.Cohl ddu din cap. Bine, asta simplific lucrurile.mpungndul repetat pe Dofine n piept cu arttorul, Cohl l fcu s mearg cu spatele pn cnd ajunser la scaunul navigatorului. Un ultim ghiont l mpinse pe Dofine de pe pasarel n scaun.Cohl sri jos pentru al privi n fa. Trebuie s discutm despre transportul tu, cpitane. Transport? se blbi Dofine. Lommit... cu destinaia Sluis Van. Dl ncolo de minereu, mri Cohl. Eu vorbesc despre aurodium.Dofine ncerc s i mpiedice ochii roii s ias din orbite. Membranele nictitante tremurar i clipi de ase ori. Aurodium?Cohl se aplec spre el. Duci dou miliarde n pepite de aurodium.Dofine se ncord sub privirea lui Cohl. Cred... cred c te neli cpitane. Profitul transport minereu.Cohl i ndrept statura impuntoare. Mai spun o dat. Transpori pepite de aurodium... mit oferit de lumile din Inelul Exterior pentru a se asigura de binecuvntarea continu a Federaiei Comerciale.Dofine nu se putu abine s surd dispreuitor. Deci ceea ce caui sunt banii. ntotdeauna am auzit c binecunoscutul cpitan Cohl este un idealist. Acum vd c este un simplu ho.Cohl aproape rnji. Nu toi putem fi hoi autorizai ca tine i restul gtii tale. Federaia Comercial nu se ocup cu moartea i violena, cpitane.Cohl l apuc pe Dofine cu ambele mini de vemntul bogat i l ridic pe jumtate din scaun. Nu, nu nc.l mpinse pe Dofine napoi n scaun. Dar s lsm asta pe alt dat. Ceea ce conteaz acum este aurodiumul. i dac refuz s m supun?Fr si ia ochii de pe Dofine, Cohl art spre tovarul su rodian. Boiny, aici de fa, prinde un detonator termic de sistemul de control al propulsiei cu combustibil al Profitului. Din cte neleg, dispozitivul va declana o explozie destul de mare pentru ai distruge nava n... Boiny? aizeci de minute, cpitane, strig Boiny, innd deasupra capului o sfer metalic de dimensiunile unui pepene.Cohl scoase un obiect din pungua de la old a costumului mimetic i l lipi pe dosul palmei stngi a lui Dofine. Acesta vzu c era un cronometru, care deja numra invers de la aizeci de minute. i ridic ochii spre privirea neclintit a lui Cohl. S revenim la pepite, zise Cohl. Dofine ddu din cap. Da, n regul... dac promii s crui nava.Cohl hohoti scurt. Profitul este istorie. Dar ai cuvntul meu c i voi crua viaa dac faci cum i se spune.Dofine ddu iar din cap. Aa mcar o s triesc s te vd executat.Cohl ridic din umeri. Nu se tie niciodat, comandante.Se ndrept i rnji la Rella. Ce iam spus? Floare la... Cpitane, l ntrerupse omul su de la consola de comunicaii, o nav iese din hiperspaiu. Autentificatorii o arat ca fiind cargobotul Federaiei Comerciale Achizitorul.Rella pufni. Ce ziceai, Cohl?Privirea pe care Cohl o ndrept spre Dofine fu una de surprindere sincer. Poate c nu eti aa de tare de cap pe ct pari.Sri pe pasarel i se ntoarse ctre zona videcranelor. Rella i se altur. Scenariul sa schimbat, i anun Cohl pe toi. Achizitorul va lansa vntori spaiali de ndat ce se va afla n raza de aciune. Ordonai oimuluiLiliac s duc lupta la cargobot.Dofine i permise un zmbet de satisfacie. Poate c, pn la urm, va trebui s renuni la comoara ta, cpitane Cohl.Cohl i arunc o privire nimicitoare. Nu plec fr ea, cpitane i nici tu.Se ntinse spre ncheietura minii drepte a lui Dofine pentru a se uita la cronometru. Cincizeci i cinci de minute. Cohl, l avertiz Rella.El se uit piezi la ea. Fr aurodium nu suntem pltii, drag.Rella i prinse buza de jos cu dinii ei perfeci. Da, dar trebuie s fim n via ca s cheltuim.El scutur din cap. Moartea nu e n cri... cel puin nu la mna asta.Aproape de punte, un vntor spaial al Frontului Nebula, ajuns de raze de energie letal, dispru ntrun halou de gaze i sfrmturi ncinse. Foc dinspre Achizitor, raport unul dintre mercenari.O nelinite brusc i contorsion Rellei trsturile.Cohl ignor privirea pe care ea io trimise. Apucndul pe Dofine din scaunul de comand i aezndul n picioare pe pasarel, Cohl l mbrnci spre trapa distrus a punii. Mai repede, comandante. Timpul nostru de plecare tocmai sa redus

3

n ntunericul haotic al brauluihangar de la tribord, o ultim platform care se ndrepta cu elevatoarele repulsoare pornite ctre o cal de andocare din zona trei nu atrgea prea mare atenie. Cu o form asemntoare unui nap, era mai mare dect majoritatea platformelor care fuseser dirijate n zona trei, dei nu la fel de mare precum cea n care se infiltrase Frontul Nebula i nici pe departe de mrimea unora dintre barjele de minereu. Mai mult, ca i nava teroritilor, platforma nu oferea nici un indiciu c avea un transport viu.Erau prini cu centuri n scaune aflate spate n spate doi brbai care, n mbrcminte, preau a fi opusul lui Daultay Dofine. Tunicile i pantalonii lor n culori deschise erau largi i simple, cizmele nalte pn la genunchi erau fcute din piele de nerf i nu purtau nici plrii, nici bijuterii.Vemintele modeste nu fceau dect ca iretlicul lor evident s fie i mai misterios.Platformei de marf ilegale i lipseau videcrane de orice fel, ns videocamere ascunse n caren transmiteau pe ecranele din interiorul navei diferite imagini ale hangarului.Observnd dezordinea pe care banda lui Cohl o lsase n urm, tnrul de pe locul din fa remarc pe o voce nazal: Cpitanul Cohl nea lsat o urm uor de luat, maestre. ntradevr, Padawan. ns urma pe care o iei n pdure sar putea s nu fie cea pe care vrei s mergi la ieire. Extindei percepiile, ObiWan.Destul de nghesuit n scaunul de la pupa, brbatul mai n vrst era i cel mai solid dintre cei doi. Faa lui lat era complet acoperit de barb, iar coama bogat de pr crunt era dat pe spate de pe o frunte nobil, uor teit. Ochii i erau de un albastru intens i partea de sus a nasului su puternic era turtit, ca i cum ar fi fost rupt dincolo de capacitile de reparare ale tratamentelor cu bacta.Numele lui era QuiGon Jinn.Reversul su la controlul platformei, ObiWan Kenobi, avea o fa tnr, bine ras, o brbie despicat i o frunte nalt i dreapt. Prul castaniu era tiat scurt, n afar de o scurt coad la ceaf i de o singur uvi subire care i cdea pe dup ureche pe umrul drept, un semn al rangului de Padawan. Specific ordinului din care fceau parte QuiGon i ObiWan, cuvntul nsemna ucenic sau protejat.Ordinul era cunoscut sub numele de Cavalerii Jedi. Maestre, vezi vreun semn al navei lor? ntreb ObiWan peste umr.QuiGon se ntoarse n scaun pentru a arta o platform deschis n partea din stnga jos a ecranului lui ObiWan. Aceea. Probabil c au de gnd s plece prin gura hangarului de pe marginea interioar. Oprete n apropiere n aa fel nct trapa noastr s se ndrepte n partea opus platformei lor. Dar ai grij s nu atragi atenia. n mod sigur Cohl a pus santinele. Ai dori s preluai comanda, maestre? ntreb ObiWan uor iritat.QuiGon zmbi pentru sine. Doar dac ai obosit, Padawan.ObiWan strnse din buze. Sunt oricum, dar nu obosit, maestre.Se uit o clip la ecran. Am gsit un loc bun.Ca i cum sar fi aflat sub ndrumarea droizilor de la consolele de trafic ale hangarului, platforma se aez pe locul ei de aterizare n form de sfert de cerc. Cei doi Jedi amuir n timp ce urmreau informaiile oferite de videocamere. Dup ceva timp, doi brbai umani ieir din platforma lui Cohl, cu mtile de oxigen acoperindule feele i innd n mini puti dislocatoare. Ai avut dreptate, maestre, zise ObiWan ncetior. Cohl devine previzibil. S sperm, ObiWan.Una dintre santinele ddu roat platformei, apoi se ntoarse la trapa deschis, unde cealalt atepta. Acum e ansa noastr, spuse QuiGon. tii... tiu ce s fac, maestre. Dar tot nu i neleg raionamentul. Lam putea lua prin surprindere pe Cohl aici i acum. Este mai important s descoperim poziia bazei Frontului Nebula, Padawan. Atunci va fi momentul n care s punem capt faptelor cpitanului Cohl.QuiGon i introduse n gur un mic aparat de respirat i aps un buton care deschise trapa circular frontal. O cacofonie de ipete de sirene i ntmpin. Cei doi Jedi coborr n lumina roie slab a iluminatului de urgen care se revrsa n cal.Nu exista un obiect mai simbolic pentru Cavalerii Jedi dect cilindrii din aliaj lustruii pe care QuiGon i ObiWan i purtau la cingtorile din piele care le strngeau tunicile. Cu abundena de buzunrae a centurilor, cilindrii lungi de treizeci de centimetri ar fi putut fi nite unelte i, ntradevr, aa i priveau Jedi ns, de fapt, erau arme de lumin, reale i simbolice, i fuseser folosite de Jedi de mii de generaii n mandatul lor autoimpus de a servi Republica Galactic din postura de pstrtori ai pcii i ai dreptii.Sabia de lumin bazat pe cristale nu era, totui, adevrata surs a puterii cavalerilor Jedi, cci aceasta izvora din cmpul de energie omniprezent care se afla n toate fiinele vii i care inea galaxia laolalt, un cmp de energie pe care Jedi l numeau Fora.Zeci de mii de ani, ordinul se dedicase studiului i contemplrii Forei i, ca produse derivate ale acestei druiri, veniser puteri dincolo de nelegerea oamenilor obinuii: puterea de a muta obiectele la comand, de a ntuneca gndurile minilor mai slabe, de a privi n timp. Dar, cel mai mult, abilitatea de a tri ntro simbioz cu toate formele de via i, astfel, de a fi aliai cu Fora nsi.Micnduse ntro tcere i cu o iueal nefireti, QuiGon avans pe platforma lui Cohl, cu sabia de lumin n mna dreapt, ascunznduse cu fiecare ocazie n spatele altor platforme. Cu tot zgomotul din hangar, tia c nu avea s fie uor s distrag atenia celor doi paznici. Dar trebuia s ctige cel puin cteva secunde pentru ObiWan.ntins pe partea de sus a botului curbat a uneia dintre platforme era ceea ce mai rmsese din trunchiul unui droid de lupt i capul su alungit. Privind santinelele lui Cohl, QuiGon aps butonul de activare de deasupra mnerului striat al sbiei de lumin.O bar de energie verde strlucitoare uier din plselele din aliaj ale sbiei, zumzind atunci cnd intr n contact cu aerul rarefiat. Cu o singur micare a armei, QuiGon desprinse capul droidului de gtul su subire. n acelai timp, i ntinse mna stng, cu palma n sus i, cu o explozie de For, trimise n zbor capul retezat n captul opus al hangarului, unde se lovi de punte cu un zgomot strident, la mai puin de cinci metri de locul n care stteau teroritii.Cei doi se ntoarser spre locul unde se auzise zgomotul, cu armele ridicate.i, n acea clip, ObiWan dispru ntro pat de micare, ndreptnduse ctre platforma lui Cohl.La jumtatea nlimii sferei centrale, Cohl, Rella, Boiny i restul bandei lui Cohl priveau cu ochii mari i gurile cscate la grmada de pepite de aurodium, care fuseser scoase din cabina de securitate a Profitului i stivuite minunat pe o sanie repulsoare. Hipnotice n frumuseea lor, pepitele sclipeau cu o lumin interioar constant schimbtoare care aducea toate culorile curcubeului.Chiar i Dofine i cei patru ofieri de punte i puteau lua cu greu ochii de la ele. Batm s m bat, zise Boiny. Acum leam vzut pe toate.Cohl se smulse din reverie i se ntoarse spre Dofine, la ale cruincheieturi firave erau ctue paralizante strlucitoare. Ai recunotina noastr, comandante. Cei mai muli dintre neimoidieni nu ar fi fost att de ndatoritori.Dofine se uit urt. Mergi prea departe, cpitane.Umerii lai ai lui Cohl se ridicar n semn de nepsare. Spunele asta membrilor Directoratului Federaiei Comerciale.i fcu semn din cap Rellei s porneasc sania, apoi l lu peBoiny de umeri i l ndrept spre un panou de control ncastrat. Intr n calculatorul de control central i spunei s fac o diagnosticare a motoarelor cu combustibil. Cnd calculatorul localizeaz detonatorul termal, ar trebui s dea semnalul de abandonare a navei.Boiny ddu din cap n semn de nelegere. Ai grij s l convingi s arunce toate platformele de mrfuri i barjele, adug Cohl.Ochii lui Dofine se mrir cnd nelese despre ce este vorba. Deci, lommitul este important, pn la urm.Cohl se ntoarse spre el. M confunzi cu cineva cruia i pas de ce se ntmpl ntre Federaia Comercial i Frontul Nebula.Dofine era zpcit. Atunci de ce salvezi transportul? l salvez? Cohl i puse minile n olduri i rse din toat inima. Nu fac dect s i ofer Achizitorului un mediu bogat n inte, comandante.Cu aceeai agilitate extraordinar care l ndrumase la platforma teroritilor, ObiWan se ntoarse la nava Jedi. Totul este aranjat, maestre, zise el, destul de tare nct s se fac auzit peste plnsetul sirenelor.QuiGon l ndemn spre trap. Dar ObiWan nici mcar nui ridicase un picior cnd toate platformele din hangar ncepur s leviteze i s se ndrepte spre portaluri. Ce se ntmpl?QuiGon privi cu o uimire moderat. Arunc transportul. Nu prea e un act de terorism, maestre.Fruntea lui QuiGon se ncrei n timp ce gndea intens. Calculatorul de control central nar permite asta dect dac nava ar fi n pericol serios. Poate c este, maestre.QuiGon aprob. n orice caz, Padawan, ar fi bine s intrm n nav. Dac Cohl nu a dat gre n misiunea lui, ar trebui s soseasc din clip n clip.Abia reuind s in pasul cu sania repulsoare burduit cu pepite, banda lui Cohl fugea pe culoarul larg al hangarului de la tribord ctre punctul de ntlnire. Membrii echipajului Profitul se luptau s nu rmn n urm, n ciuda faptului c erau dotai cu mti de respirat i uneori erau mboldii de la spate cu evile armelor cu laser ale teroritilor. Peste tot n jurul lor pluteau platforme de marf i tendere, micnduse ctre portalurile de pe pereii interiori i exteriori ai hangarelor.Chiar i Cohl rmsese fr suflare cnd ajunser cu toii n zona trei i la platforma care i atepta. Un singur membru al primei echipe un bothan cu blan blond ajunsese napoi, dar Cohl refuz s i fac griji chiar atunci despre soarta celorlali. Fiecare membru ales pentru operaiune fusese informat despre riscuri. ncrcai aurodiumul, strig el ctre Boiny prin comunicatorul din masca de respirat. Rella, f o numrtoare i urci pe toi la bord.Daultay Dofine se uit ngrijorat la cronometrul care nc era prins de dosul palmei. Ce o s se ntmple cu noi? ip el.Un membru uman al bandei lui Cohl i ndemn cu un gest larg ctre o platform mare, din apropiere, care nc nu se ridicase. V sugerez s o descrcai pe aia i s v nghesuii acolo.Dofine rspunse clipind panicat. O s murim acolo.Omul rse batjocoritor. Asta e ideea.Dofine se uit la Cohl. Cuvntul tu...Cohl i nclin capul ntro parte pentru a citi ecranul cronometrului, apoi i ndrept ochii spre Dofine. Dac v grbii, o s ajungei la timp la platformele de salvare

4

ObiWan atept ca platforma teroritilor s se ridice de pe puntea hangarului nainte de a activa motoarele elevatoarelor repulsoare. Pe lng uriaele portaluri de la capetele braelorhangar, guri magnetoconstrictoare se deschiseser dea lungul curbei interioare a braelor n fiecare zon. Zeci de platforme de marf i de barje ncepuser s se ndrepte spre aceste ieiri de urgen mai mici, ns blocajele se formau rapid, n ciuda eforturilor de supraveghere ale calculatorului de control central.ObiWan nelese c dac ajungeau prea trziu la portal, el i QuiGon ar fi fost obligai s recurg la alte mijloace de abandonare a navei. ns tnrul Jedi era foarte metodic. Petrecu un moment lung studiind fluxul traficului i anticipnd unde era posibil s aib loc blocajele nainte de a alege un traseu.Acel traseu i duse direct n nlimile hangarului, pline de troliuri i macarale, nainte de a cobor abrupt spre ieirea din zona trei. Frecnduse de trei platforme pe drumul de coborre, ObiWan evit cu grij o coliziune cu o barj care se bloca rapid n deschiztur.Cohl ieise cu cteva minute nainte din braulhangar, dar dispozitivul de urmrire pe care ObiWan l montase l asigura pe Jedi c va putea s deosebeasc platforma lui Cohl din cireada care acum alerga nnebunit. Iam prins, maestre, i spuse el lui QuiGon, care cerceta ecranele din spate. Se ndreapt spre sfera central. Nu sunt sigur dac au de gnd s treac peste ea sau pe dedesubt, dar accelereaz. inete dup ei, ObiWan. ns pstreaz aceeai distan. nc nu vrem s ne facem vzui.Cu sfera central alb ca fildeul profilnduse i cu ntinderea larg a imenselor brae de fiecare parte, zona interioar a cargobotului circular era o imagine de inut minte mai ales cu navele de toate dimensiunile i formele care se revrsau din cale. ns micarea imprevizibil a acestora i lsa prea puin timp lui ObiWan pentru a admira peisajul. i mprea atenia ntre inelul plpitor care era platforma lui Cohl pe monitor i ecranele consolei, care artau imagini de afar n ambele pri.Cu majoritatea platformelor scurgnduse ctre partea inferioar a sferei centrale, chiar i uoarele ciocniri puteau provoca reacii n lan n ngrmdeal. Multe dintre platforme deja scpau de sub control i cteva se aflau pe trasee de coliziune cu braele hangarului.Totul ncepea s i aduc aminte lui ObiWan de exerciiile pe care le ndurase n tineree n Templul Jedi de pe Coruscant, unde scopul unui elev era s rmn cu atenia neabtut asupra unei singure sarcini, n timp ce chiar i cinci profesori fceau tot ce puteau pentru al distrage. Atenie la pupa, Padawan, l avertiz QuiGon.O platform ieise de sub ei, agndule pupa n urcare. n pericol de a se rostogoli, ObiWan acceler motoarele de altitudine i reui si redreseze nava tocmai la timp. ns atingerea i ndeprtase de pe cursul lor i, dintrodat, se apropiau de tulpina de rezisten groas care lega sfera central imens de braele hangarelor.ObiWan arunc o privire la ecranul de stare, dar nu gsi nici un inel care s pulseze. Maestre, iam pierdut. Concentreazte asupra direciei n care vrei s mergi, ObiWan, zise QuiGon cu o voce calm. Ignor ecranul de stare i las Fora s te ghideze.ObiWan nchise ochii pentru o clip, apoi, ascultndui instinctele, ajust cursul. Aruncnd o privire la ecran, vzu platforma lui Cohl n faa lor, la tribord. i vd, maestre. Se ndreapt spre vrful sferei centrale. Cpitanul Cohl nu a fost niciodat unul care s rmn n turm prea mult.ObiWan regl cursul din motoarele de altitudine ale platformei i, curnd, vzu plpirea ncurajatoare a inelului.Sfera central umplea ecranele legate la videocamerele din botul navei, dezvluind nivel dup nivel din ceea ce ObiWan tia c fuseser odat camere de conferin i spaii de locuit pentru echipajul cargobotului, nainte ca Federaia Comercial s fi nceput s foloseasc munca droizilor. Erau aproape n vrful sferei centrale, cnd un vntor spaial singuratic ni pe ecrane, cu tunurile cu laser duble descrcnduse ntro int nevzut. O Form invizibil a Frontului Nebula, spuse QuiGon uor surprins.Vntori spaiali de clas inferioar, rezisteni, cu aripi aplecate, Formelelnvizibile fuseser proiectate pentru lupta n atmosfer. ns grupul terorist l modificase pe acesta cu stabilizatoare de manevr pe partea posterioar i cu un motor de hiperpropulsie ataat. Dar n ce trag? ntreb ObiWan. Piloii lui Cohl ar fi trebuit s distrug pn acum vntorii stelari ai Profitului. Bnuiesc c vom afla n curnd, Padawan. ntre timp, fi atent la problema actual.ObiWan se zburli la mustrarea blnd, dar aceasta era meritat. Avea obiceiul de a privi nainte, n loc s rmn n prezent, dup cum prefera QuiGon s serveasc ceea ce Jedi numeau Fora vie.Mult deasupra capului chel al sferei centrale i a scanerelor ptroase, care se aflau n vrful turnului de comand al cargobotului, platforma lui Cohl prindea vitez i, cu manevre ndrznee, ieea din norul de platforme n care se ascunsese. n pericol de a rmne prea mult n urm, ObiWan recurse la motoarele de propulsie pentru mai mult vitez.Cnd ncepur s treac de curba superioar a sferei centrale, ObiWan redusese mult distana dintre cele dou platforme. Se pregtea sl urmreasc pe Cohl n spaiu, cnd un alt vntor stelar un Vntor de capete Z95 modificat apru pe ecrane i explod. Btlia continu, spuse QuiGon.Ieind din mbriarea celor dou brae, Cavalerii Jedi vzur sursa focurilor de rspuns. Plutind ca un inel deasupra prii ntunecate a Dorvallei, era un al doilea cargobot, cuprins de ciuperci de foc create de navele Frontului Nebula. ntririle Federaiei Comerciale, zise ObiWan. Cargobotul ar putea complica lucrurile, cuget QuiGon. Dar, cu siguran, acum am pus mna pe Cohl. Cohl este viclean, ObiWan. Trebuie s fi prevzut asta. Nu face o micare fr un plan de rezerv. Dar, maestre, fr navele lui de sprijin... Nu te atepta la nimic, l ntrerupse QuiGon. Doar pstreaz cursul.n spaiul la fel de nghesuit al platformei teroritilor, cei opt membri ai bandei lui Cohl i ndeplineau sarcinile date din timp. Trapele intern i extern sunt nchise, cpitane, raport Boiny din locorul su de la consola de instrumente curbat. Toate sistemele funcioneaz. Pregtiiv pentru conversia de la elevatoarele repulsoare la propulsia subluminic, spuse Cohl, legndui centurile. Pregtire de conversie, transmise Rella. Comunicaiile sunt active, zise altul. Comutm pe frecvena de prioritate. Spaiul liber, cpitane. Trecem la o mie de metri distan de sfera central. Uurel, spuse Cohl, contient de o anumit ncordare care se simea n aerul recirculat. Nu ieim n eviden pn ajungem la zece mii de metri. Apoi o tulim.Rella i arunc o privire aprobatoare. Plnuiete precis; ndeplinete perfect... i evit detectarea nainte, n timpul i dup, complet Boiny. Fixai cursul pe unuunuapte, prora cargobotului, le zise Cohl. Accelerai la punct cinci. Viteza subluminic n ateptare.i ddu scaunul pe spate i comut ecranul de la tribord. oimulLiliac i navele de sprijin reuiser s in Achizitorul la distan. ns vntorii stelari ai Federaiei Comerciale erau peste tot pe cmpul de lupt, hruii de piloii Frontului Nebula i zpcii de torentele de mrfuri care neau din calele Profitului. Totui, trebuia doar s se ntlneasc cu oimulLiliac i s pun civa parseci ntre nava de susinere i Achizitor.Rella se ntinse n fa i i opti. Cohl, dac scpm cu via, te iert c ai acceptat misiunea asta.Cohl deschisese gura s rspund, cnd Boiny zise: Cpitane, ceva ciudat. Ar putea fi o eroare, dar avem o platform de marf care se ine chiar n coada noastr. Aratmi, spuse Cohl, ndreptndui ochii violei spre ecran. Fix n centru. Cea cu botul ascuit.Cohl amui pentru o clip, apoi spuse: Schimbai cursul la unuununou.Rella se puse pe treab.Boiny scoase un hohot de rs nervos. Platforma i schimb cursul la unuununou. S fie un fel de tractare gravitaional? ntreb unul dintre cei prezeni un om pe nume Jalan. Tractare gravitaional? spuse Rella, lundul evident n rs. Pe lunile lui Bodgen, cei aia? E ce l mpiedic pe Jalan s gndeasc limpede, mormi Boiny. Terminai, cu toii, zise Cohl, mngindui barba gnditor. Putem s scanm platforma? Putem s ncercm.Cohl scoase un oftat i i puse minile n sn. S jucm la sigur. Bagne napoi n grmada de nave. Maestre, ne scaneaz, spuse ObiWan. De asemenea, schimb cursul. Au de gnd s se ascund n grupul acela de platforme de marf, zise QuiGon, mai mult pentru sine. Este vremea s le dm altceva de lucru, ObiWan. Activeaz detonatorul termal de ndat ce sunt un pic mai departe de cargobot.Cohl strnse cotierele scaunului su ngust cnd platforma teroritilor fu lovit de vecinii ei, n roiul care se scurgea prin spaiu ntre cele dou cargoboturi ale Federaiei Comerciale. Nu mai putem rezista mult, avertiz Boiny, strngnd consola de instrumente cu minile lui cu ventuze n vrfurile degetelor. Cohl, zise Rella cu asprime. Dac nu ieim acum, o s sfrim n mijlocul unei ncletri ntre vntorii stelari.Cohl i inea ochii lipii pe ecranul de deasupra capului. Ce face platforma? Ne imit fiecare manevr.Unul dintre oameni njur pentru sine. Cei n chestia aia? Sau cine? interveni un altul. Ceva nu e n regul, zise Cohl, scuturnd din cap. Miros un obolan womp.Boiny se uit la el. Nam ntlnit nici unul care s poat pilota aa de bine o platform, cpitane.Cohl plesni cu palmele n cotiere, cu un gest hotrt. Nu mai pierdem vremea. Pornii motoarele subluminice primare. Aa mai vii de acas, observ Rella, ndeplinind ordinul.Fr avertisment, Boiny aproape c sri din scaun, gesticulnd nnebunit spre unul dintre senzorii consolei i blmjind. Boiny! strig Cohl, ca pentru a rupe vraja care pusese stpnire pe rodian. Termin!Boiny se ntoarse cu ochii lui negri plini de nencredere. Cpitane, avem un detonator termal prins de miezul motorului platformei.Cohl se holb la el cu aceeai nencredere. Ct mai e pn la detonare? Cinci minute i tot numr!

5

Cu suprafeele ei sterile, consolele de control ngropate i ecranele cu plasm circulare, care semnau cu nite acvarii, puntea Achizitorului era la fel cu cea a naveisor, doar c avea un echipaj complet de ofieri de punte i toi cei opt erau neimoidieni.Comandantul Nap Lagard se uita pe videcranele din fa la Profitul din deprtare. De la aceast distan, barjele i platformele cu boturile umflate care se revrsau din calele lui erau simple punctulee scnteind n lumina soarelui, dar imaginile mrite dezvluiser sute de platforme sparte rezultatul coliziunilor i al razelor de laser trase de vntorii spaiali ncrcturile lor de lommit fiind cedate spaiului. O privelite dureroas; ns Lagard se hotrse deja c va recupera ct mai mult posibil din transport presupunnd c teroritii puteau fi gonii.Semnul Frontului Nebula era peste tot pe Profitul distrus, n forma duroelului umflat, a sprturilor neregulate din caren, a bucilor de suprastructur contorsionate. Ecranele deflectoare suprapuse i ntrite de curnd i mpiedicaser pe teroriti s fac aceleai stricciuni Achizitorului. Mai mult, acesta ducea un numr dublu dect de obicei de nave pilotate de droizi.De ndat cecargobotul ieise din hiperspaiu, vntorii Frontului Nebula zburaser spre el. mpreun cu laserele n cuarte ale Achizitorului, navele de lupt reuiser s resping atacul i s i mping pe teroriti napoi spre Profit, unde conflictul nc era n plin desfurare. Nenumrate nave cu droizi dispruser n explozii globulare, ns Frontul Nebula nu fusese cruat de victime, pierznd dou Forme Invizibile i un Vntor de Capete Z95.Doar oimulLiliac nava de susinere de dimensiunile unui cargobot uor a mercenarului cunoscut drept cpitanul Cohl fusese o ameninare continu pentru Achizitor, punnd la ncercare tria noilor scuturi ale acestuia cu atacuri dure.n acel moment, pn i oimulLiliac btea n retragere, nind n direcia calotei polare a Dorvallei, vrtejurile albastre ale motoarelor navei de susinere fiind vizibile de pe puntea Achizitorului. Se pare c iam gonit, observ n neimoidian unul dintre subalternii lui Lagard.Acesta mri n semn de dezaprobare. Cpitanul Cohl trebuie s fi dat ordinul de abandonare a navei, continu subalternul. Frontul Nebula ar prefera s vad cum lommitul nostru se pierde n spaiu, dect s l lase s ajung la clienii de pe Sluis Van.Lagard mri iar. Or fi creznd c au dat o lovitur Federaiei Comerciale. Dar o s se rzgndeasc atunci cnd Dorvalla va fi obligat s ne plteasc despgubiri.Subalternul l aprob cu o micare din cap. Instana va fi de partea noastr.Lagard se ntoarse pentru puin timp de la imagine. Da. ns nu se poate permite ca aceste acte de terorism s continue. Domnule comandant, interveni ofierul de comunicaii. Primim o transmisiune codificat de la comandantul Dofine. De pe Profit? De pe o platform de salvare, domnule comandant. Pune mesajul n difuzoare i pregtete raza tractoare pentru a recupera platforma de salvare.Difuzoarele de pe punte prinser via prind. Achizitor, aici comandantul Daultay Dofine.Lagard se grbi spre centrul pasarelei. Dofine, aici comandantul Lagard. Te aducem n siguran la bord, ct de repede se poate. Lagard, ascult cu atenie, spuse Dofine. Contacteazl pe viceregele Gunray. Este urgent s vorbesc cu el. Viceregele Gunray? Cei aa de urgent? Este doar pentru urechile viceregelui, uier Dofine.Dndui seama c suferise o pierdere de imagine, Lagard rspunse cu o neptur. i cum rmne cu cpitanul Cohl, domnule comandant Dofine? Nava ta se afl n posesia lui?Scurta tcere a lui Dofine l asigur pe Lagard c sgeata i atinsese inta. Cpitanul Cohl a prsit nava ntro platform asemntoare.Lagard se ntoarse spre videcrane. Poi s o identifici? S o identific? ntreb Dofine tios. E o platform ca toate celelalte. i Profitul? Profitul o s sar n aer!n platforma teroritilor, Boiny studia alarmat consola de instrumente. Treizeci de secunde pn la detonare. Cohl! ip Rella cnd acesta nu rspunse. F ceva!Cohl se uit la ea, cu buzele strnse. n regul, aruncai nveliul.Ca unul, teroritii se lsar pe spate, uurai, n timp ce Boiny tasta iute o serie de comenzi la butoanele consolei. Exploziile activate, raport rodianul. Separare n zece secunde.Cohl suspin. n astfel de momente i doreti s poi vedea feele adversarilor ti.QuiGon i ObiWan urmreau platforma lui Cohl pe ecranele lor separate. Brusc, o serie de mici explozii ncercui nava cocoat n lungul liniei sale mediene i o desfcu n dou, dezvluind o navet turtit ascuns nuntru.Motoarele de vitez luminic ale acesteia se aprinser, iar naveta ni dintre bucile nveliului ei. Apoi jumtatea inferioar explod. sta trebuie s fie detonatorul nostru termal, zise QuiGon. i dispozitivul de urmrire? Este prins de burta navetei i nc funcioneaz, maestre, raport ObiWan, uitnduse la inelul plpitor. Din nou, ai prevzut micrile cpitanului Cohl. Nu fr ajutor, Padawan. tii ce s faci.ObiWan zmbi i se ntinse spre manete. A vrea si pot vedea faa lui Cohl.Cohl csc gura cnd vzu cum platforma care i urmrea se desfcu pe mijloc. nuntru era o lanet corellian vopsit ntrun crmiziu, care nu lsa loc de ndoial de la botul ascuit pn la coada cu stabilizatoare zvelte. Are culorile Coruscantului! zise Boiny uluit. Departamentul Judiciar. Ne imit fiecare manevr, raport Rella, n timp ce se strecura cu naveta printrun roi de platforme de marf i grupuri de minereu de lommit rtcit. Ne ajunge, corect Boiny.Rella refuza s accepte. De cnd piloteaz aa judiciarii? Cine altcineva ar putea pilota? ntreb unul dintre oameni. Sigur nu sunt neimoidieni.Cohl o privi n ochi pe Rella. Jedi? spuser ei ntrun glas.Cohl se gndi la asta, apoi scutur din cap. Cear putea cuta Jedi aici? Nu e spaiul Republicii. n plus, nimeni chiar nimeni nu a tiut despre aceast operaiune.Boiny i ceilali se grbir s l aprobe. Cpitanul are dreptate. Nimeni nu a tiut de operaiune.ns nesigurana din vocea rodianului era strigtoare, iar Cohl fu dintrodat contient c toi se uitau la el. Nimeni, Cohl? ntreb Rella cu subneles.Cohl se ncrunt la ea. n afara Frontului Nebula, oricum. Poate c lea spus Fora, mormi Boiny.Rella cercet ecranele. Sar putea s reuim s ajungem la oimulLiliac.Cohl se ntinse ctre videcranul circular al navetei. Unde e? St la punctul de ntlnire de deasupra polului Dorvallei.Cnd, dup un moment lung Cohl tot nu rspunsese, Rella adug. O s zbor n cercuri pn te hotrti tu ce s facem.Cohl se uit la Boiny. F o scanare de suprafa a carenei navetei. Scanare de suprafa? ntreb rodianul bnuitor. Acum, zise Cohl tios.Boiny se aplec peste consol, apoi se ndrept n scaun. Avem un dispozitiv de localizare!Cohl miji ochii. Sper s ne ia urma. Lmurire, Cohl, spuse Rella. Ne atac!Cohl ignor observaia i se uit iar la Boiny. Ct mai avem pn explodeaz Profitul? apte minute. Poi s calculezi forma exploziei cargobotului?Boiny i Rella schimbar priviri ngrijorate. ntro anumit msur, zise rodianul cu o voce nesigur. Fo. Apoi dmi cea mai bun estimare a razei exploziei i a ntinderii norului de sfrmturi.Boiny i nghii un nod din gt. Chiar i cea mai bun estimare a mea va fi cu o eroare de plus, minus cteva sute de kilometri, cpitane.Cohl reflect n tcere, apoi se uit la Rella. ntoarce... brusc.Ea se holb la el. Sa confirmat: iai pierdut minile. Mai auzit, se rsti Cohl. Ne ntoarcem la cargobot.La intrarea portalului magnetoconstrictor al brauluihangar de la babordul Achizitorului, Daultay Dofine se tr indecent din platforma de salvare n form de butoi pe care puternica und tractoare a cargobotului o recuperase.Navigatorul i restul l urmar.Comandantul Lagard era pregtit s i ntmpine. Este o onoare s salvez o persoan att de slvit, zise Lagard.Dofine i aez roba i i ndrept mitra de comandant. Da, sunt sigur, rspunse el. Ai fcut cum iam cerut i ai luat legtura cu viceregele Gunray?Lagard art spre mecanoscaunul neimoidian care probabil l adusese de pe punte. Viceregele abia ateapt s aud ce ai de raportat. Ca i mine, comandante.Dofine trecu pe lng Lagard pentru a ajunge la scaun, care ncepu imediat s se mite n direcia sferei centrale fr ndoial, la ordinul lui Lagard.Un produs al Atelierelor Affodies de pe Neimoidia Pur, aparatul curios i prohibitiv de scump avea n spate dou picioare n form de secer, care se terminau n cte o talp cu o singur ghear, i o pereche de membre de ghidare articulate, cu gheare duble. Desenele trasate cu laser care i acopereau suprafaa metalic erau fcute dup ornamentaia carapacei gndacului regal neiomidian. Echilibrat giroscopic, scaunul cu sptar nalt era mai mult un simbol al poziiei, dect un mijloc practic de transport, ns Dofine nelesese c scaunul nu fusese adus pentru el.n locul pe care stteai, era o plac circular pentru holograme, care proiecta holoprezena miniatural a viceregelui Nute Gunray nsui, conductor al Cercului Interior Neimoidian i membru al Directoratului de apte persoane al Federaiei Comerciale. Impedimente de origine interstelar fceau ca imaginea s fie brzdat de linii diagonale de parazii. Domnule vicerege, zise Dofine, plecnduse supus nainte de a se grbi s prind din urm scaunul care fugea ncet.Gunray avea o mandibul proeminent, iar buza lui inferioar groas nu avea o pereche superioar. O fisur adnc i separa fruntea bombat n doi lobi laterali. Pielea sa i pstra o sntoas culoare grialbastr datorit masajelor frecvente i a meselor formate din ciupercile cele mai alese. Robe roii i portocalii cu o croial miastr cdeau de pe umerii lui nguti, mpreun cu o stihar brun cu guler rotund care i ajungea pn la genunchi. n jurul gtului avea un colan din lacrimi de electrum alungite, iar o tiara neagr cu trei coarne i o pereche de cozi care se legnau se odihnea pe capul su regal. Ce este att de urgent, comandante Dofine? ntreb Gunray. Domnule vicerege, este trista mea datorie s raportez c Profitul a fost cucerit de membrii Frontului Nebula. Transportul de minereu de lommit plutete n spaiu i, chiar acum, un dispozitiv exploziv numr clipele pn la distrugerea navei.Dndui seama c uitase s scoat cronometrul de pe dosul palmei, Dofine i retrase mna n mneca larg a mantiei. Deci, cpitanul Cohl lovete din nou. Da, domnule vicerege. ns aduc veti i mai nelinititoare.Dofine se uit n jur, spernd c Lagard nu se afla destul de aproape pentru al auzi, dar, firete, era. Transportul secret de pepite de aurodium, zise el n cele din urm. Cohl tia de undeva de el. Nu am avut de ales i i lam predat.Ateptnduse s fie certat sau chiar mai ru, Dofine i plec ruinat capul n timp ce urmrea mecanoscaunul. ns viceregele l surprinse. Viaa ta i a echipajului erau n joc. Exact, excelen. Atunci, fi mndru, comandante Dofine, spuse Gunray. Cci ceea ce sa ntmplat astzi sar putea dovedi o binefacere pentru Federaia Comercial i o binecuvntare pentru toi neimoidienii. O binefacere, domnule vicerege?Gunray ddu din cap n semn de aprobare. i ordon s preiei comanda Achizitorului. Cheam vntorii stelari i retrage cargobotul din lupt. Cohl se ntoarce la cargobot, zise ObiWan de la manetele navei de vntoare a Departamentului Judiciar. Ar fi putut s pcleasc Profitul s i abandoneze transportul chiar dac nu era n pericol? M ndoiesc, spuse QuiGon.i lipi faa de cupola din oel transparent a lanetei. Toate navele de susinere ale lui Cohl chiar i corveta se deprteaz de cargobot. Aa este, maestre. Chiar i Achizitorul pleac. Atunci putem trage concluzia c Profitul va fi distrus. i totui, cpitanul Cohl accelereaz spre el. i noi la fel, maestre, se gndi ObiWan s observe. La ce so fi gndind Cohl? se ntreb QuiGon cu voce tare. Nu este el omul care s ntreprind aciuni disperate, ObiWan, cu att mai puin unele sinucigae. Naveta nu ncetinete, nici nu i schimb direcia. Cohl gonete drept spre braulhangar de la tribord. Exact de unde am plecat.Lui ObiWan fruntea ncepu s i se ncreeasc n semn de ngrijorare. Maestre, ne apropiem ngrozitor de mult. Dac Profitul se va distruge, ntradevr... nelege asta, Padawan. Poate cpitanul Cohl nu face dect s ne pun la ncercare.ObiWan atept un timp nainte de a lsa ngrijorarea s i rzbat n voce. Maestre?QuiGon privi cum nava o lu n jos, ctre centrul cercului care era Profitul. Extinzndui percepiile, nu i plcu ce afl. nceteaz urmrirea, ObiWan, zise el dintrodat. Repede!ObiWan acceler la maximum motoarele lanetei i trase bruscmaneta spre el. Cu toat viteza, nava se ridic ntro bucl nalt i se deprt de cargobot.Dintrodat, Profitul explod. n cockpitul lanetei era ca i cum cineva ar fi tras o cortin de un alb strlucitor peste cupol. Mica nav primi n coad o lovitur care o trimise legnnduse nainte, clare pe creasta undei de oc. Buci uriae de duroel topit nir ca nite comete din toate prile. Laneta se zgli pn la punctul de a se rupe, sistemele scurtcircuitnduse i scond uvoaie de scntei, iar ecranele artar doar parazii nainte de a se stinge.Aruncnd o privire peste umr, ObiWan vzu cum Profitul explod n buci, braelehangar masive ntlninduse scurt; rostogolinduse apoi n direcii opuse, ca dou semilune scpate de sub control. Sfera central i turnul punii zburar nvrtinduse de lng tija distrus a compensatorului de accelerare i de lng ce mai rmsese din cele trei guri de evacuare cscate ale navei.Puin mai departe. Achizitorul se ndrepta spre sigurana prii ntunecate a Dorvallei. Corveta lui Cohl i dou dintre navele de susinere gonir de lng planet i fcur saltul n hiperspaiu. Fie Dorvalla este pe punctul de a ctiga un nou satelit, fie va cdea victim unui meteorit devastator, spuse ObiWan atunci cnd putu. M tem c va fi un meteorit, zise QuiGon. Ia legtura cu Coruscantul. Anun Consiliul Reconcilierii c Dorvalla are nevoie imediat de ajutor. O s ncerc, maestre.ObiWan ncepu s apese butoane la consol, spernd ca mcar unele dintre sistemele de comunicaii s fi supravieuit furtunii electronice care nsoise explozia. Se vede vreo urm de nava lui Cohl? ObiWan arunc o privire monitorului. Nici un semnal de la dispozitivul de urmrire.QuiGon nu rspunse. Maestre, tiu despre ura lui Cohl fa de Federaia Comercial. Dar se poate si fi psat att de puin de propria via?QuiGon atept o vreme pn s rspund. Care sunt a asea i a aptea dintre regulile angajrii, Padawan? ObiWan ncerc s i le aminteasc. A asea este "nelege lumina i ntunericul din toate lucrurile." Asta e a cincea regul. ObiWan se gndi iar. "Aplic precauia, chiar i n cele mai banale probleme." Asta e a opta. "nva s vezi corect." Da, zise QuiGon. Asta e a asea. i a aptea? ObiWan scutur din cap. mi cer iertare, maestre, nu mio amintesc. "Deschidei ochii ctre ceea ce nu este evident." ObiWan se gndi la asta. Atunci, nc nu sa terminat. Nu prea, tinere Padawan. n schimb, simt un nceput amenintor.

CORUSCANT

6

Cei patru perei ai biroului lui Finis Valorum din vrful celui mai impresionant, dac nu cel mai monumental, edificiu al districtului guvernamental erau fcui din oel transparent, decorat cu elemente structurale aezate ntro band de triunghiuri regulate i ntoarse.Planetaora, Coruscantul "Globul Scnteietor", "Bijuteria Nucleului", inima sufocat a Republicii Galactice se ntindea n toate direciile ntro nvlmeal de domuri strlucitoare, turnuri cu muchii ascuite i suprastructuri terasate care se ridicau pn la cer. Cele mai nalte cldiri semnau cu rachete uriae care nu i prsiser niciodat platformele de lansare sau cu bolovanii erodai de vnt ai vulcanilor demult mori. Unele dintre domuri erau emisfere aplatizate aezate pe baze cilindrice, n timp ce altele aveau nfiarea unor boluri ceramice puin adnci, aruncate cu mna, cu capace cu mner.Striaiile traficului ceresc dirijat magnetic se micau iute pe deasupra oraului uvoaie de transportoare, autobuze, taxiuri i limuzine aeriene revrsnduse printre turnurile nalte i peste hurile fr fund ca nite bancuri de peti exotici. Totui, n loc s se hrneasc, ei erau cei care hrneau, distribuind bogia galaxiei ntre cele o mie de miliarde de fiine a cror cas era Coruscantul.Pe ct de des privise Valorum acest peisaj ceea ce nsemna aproape n fiecare zi din cei apte ani de cnd era Cancelar Suprem al Republicii nc nu ajunsese s fie indiferent la spectacolul Coruscantului. n raport cu alte planete, aceasta nu era nici mare, nici deosebit de neregulat, ns istoria o transformase ntrun loc unic, dezvoltat pe vertical, o experien mai obinuit pentru viaa n ocean dect pentru cea n atmosfer.Biroul principal al lui Valorum era aezat la nivelul inferior al domului Senatului Galactic, dar era, de regul, att de aglomerat de cereri i afaceri, nct i rezervase acest locor mai nalt pentru ntlnirile de o natur mai privat.Cu palmele palide inute la spate, sttea n picioare lng grupul de ferestre din oel transparent care ddea spre rsrit. Dei se crpase de ziu cu mai multe ore n urm, purta o tunic roie cu guler nalt, pantaloni asortai i un bru lat. Lumina de la sud, polarizat de panourile din oel transparent, inunda ncperea. ns unicul vizitator al lui Valorum ocupase un scaun n penumbr. M tem, domnule Cancelar Suprem, c ne confruntm cu o provocare monumental, spunea senatorul Palpatine din umbr. Sfiat la hotarele ndeprtate i roas de corupie chiar n inima ei, Republica este n mare pericol s se destrame. Este nevoie de ordine, de directive care s restabileasc echilibrul. Nici chiar cele mai disperate soluii nu ar trebui trecute cu vederea.Dei astfel de opinii deveniser obinuite, vorbele lui Palpatine l strpunser pe Valorum ca o sabie. Faptul c tia c erau adevrate fcea si fie i mai greu s le aud. Se ntoarse cu spatele la peisaj i reveni la masa de lucru, unde se aez greoi n scaunul su capitonat.mbtrnit cu distincie, Valorum avea un pr argintiu, cu nceput de chelie, pungi sub ochii albatri sfredelitori i sprncene ntunecate, stufoase. Trsturile lui aspre i vocea adnc intrau n contradicie cu spiritul su nelegtor i cu inteligena ptrunztoare. ns, ca ultimul dintro dinastie politic ce se ntindea de mii de ani o dinastie pe care muli o credeau slbit de longevitatea ei nefireasc nu reuise niciodat s treac de o anumit superioritate de patrician nnscut. Unde am greit? ntreb el cu un glas ferm, dar trist. Cum am reuit s scpm semnele din vedere?Palpatine i oferi o privire nelegtoare. Vina nu este n noi nine; domnule Cancelar Suprem. Ea se afl n sistemele ndeprtate, iar nedreptatea conflictelor civile sa nscut acolo.Avea o voce controlat cu grij, uneori plictisit de via, prnd imun la mnie sau la panic. De exemplu, cea mai recent situaie de la Dorvalla.Valorum ddu din cap, aprobnd serios. Departamentul Judiciar mia cerut s m ntlnesc cu ei mai trziu, pentru a m putea informa despre ultimele evoluii. Poate c va putea scuti eu de deranj, domnule Cancelar Suprem. Cel puin n ceea ce privete ce am auzit n Senat. Zvonuri sau fapte? Cte puin din fiecare, bnuiesc. Senatul este plin cu delegai care interpreteaz lucrurile dup bunul plac, indiferent de fapte. Palpatine se ntrerupse, ca i cum iar fi adunat gndurile.Ieeau n eviden pe o fa cumva palid ochii lui albatri apoi, cu pleoape groase i un nas ca un clon. i purta prul rou care i pierduse prospeimea, dup moda provincial a sistemelor ndeprtate: pieptnat pe spate de pe fruntea nalt, dar lsat lung i des dup urechile joase. i n vestimentaie i demonstra apartenena unic la sistemul su natal, prefernd tunicile brodate, cu gulere duble n V, i mantiile demodate din pnz matlasat.Senator de sector, reprezentnd lumea ndeprtat a lui Naboo, mpreun cu alte treizeci i ase de planete locuite, Palpatine i ctigase reputaia de a fi integru i sincer, ceea ce l pusese la loc de seam n inimile multora dintre colegii lui, senatori. Dup cum i demonstrase clar lui Valorum n numeroase ntlniri, att publice, ct i private, era mai interesat de a face orice era nevoie, dect de a se supune orbete regulilor i reglementrilor care transformaser Senatul ntrun labirint de proceduri. Dup cum, cu siguran, Departamentul Judiciar v va spune, ncepu el n sfrit, mercenarii care au atacat i au distrus nava Profitul a Federaiei Comerciale se aflau n slujba grupului terorist Frontul Nebula. Probabil c au intrat n cargobot cu complicitatea docherilor de pe Dorvalla. Cum a aflat Frontul Nebula c nava ducea o avere n pepite de aurodium nc nu sa stabilit. ns este limpede c Frontul Nebula plnuia s foloseasc aurodiumul pentru ai finana alte acte de terorism ndreptate mpotriva Federaiei Comerciale i, poate, mpotriva coloniilor Republicii din Inelul Exterior. Plnuia? ntreb Valorum. Totul arat c acel cpitan Cohl mpreun cu echipa lui de asasini a pierit n explozia care a distrus Profitul. ns, cu toate acestea, incidentul a avut numeroase urmri. Pe unele dintre ele le tiu foarte bine, zise Valorum, uor dezgustat. Ca rezultat al continurii atacurilor i luptelor de hruire, Federaia Comercial intenioneaz s cear intervenia Republicii sau, dac nu reuete, aprobarea Senatului pentru ai mri i mai mult contingentul de droizi.Palpatine i strnse buzele ntro linie subire i ddu din cap. Trebuie s mrturisesc, domnule Cancelar Suprem, c primul meu impuls a fost de a le refuza pe loc cererile. Federaia Comercial este deja prea puternic economic i militar. Totui, miam revizuit poziia.Valorum l privi cu interes. Miar plcea s v aflu gndurile. Ei, pentru nceput, Federaia Comercial este alctuit din oameni de afaceri, nu din rzboinici. Neimoidienii, mai ales, sunt lai n orice alt domeniu dect comerul. Aa c, a le oferi permisiunea de ai mri trupele defensive de droizi puin, oricum nu mi se pare nepotrivit. Mai important, ar putea fi i un avantaj.Valorum i mpreun palmele i se aplec n fa. Care ar fi acest avantaj?Palpatine inspir. n schimbul onorrii cererilor lor de intervenie i de suplimentare a trupelor defensive, Senatul se va afla n poziia de a cere ca tot comerul din sistemele ndeprtate s se supun, de acum, taxrii Republicii.Valorum se ls pe spate n scaun, n mod clar dezamgit. Am mai discutat acest subiect, domnule senator. Amndoi tim c majoritatea Senatului nu este interesat de ce se ntmpl n sistemele exterioare, cu att mai puin n zonele libere. Dar i pas de ce se ntmpl cu Federaia Comercial. Da, pentru c buzunarele din mtase lucitoare ale multor robe senatoriale sunt tivite cu mita dat de neimoidieni.Valorum pufni. Destrblarea este la ordinea zilei. Fr tgad, domnule Cancelar Suprem, zise Palpatine ngduitor, ns asta, n sine, nu este un motiv de a lsa aceast practic s continue. Firete c nu, spuse Valorum. n ambele mele mandate, am cutat s pun capt corupiei care mbolnvete Senatul i s desclcesc nodul de politici i proceduri care ne ine pe loc. Am dat legi doar pentru a afla c nu le putem pune n aplicare. Comisiile se nmulesc ca viruii, fr conducere. Este nevoie de nu mai puin de douzeci de comisii doar pentru a stabili decoraiunile coridoarelor Senatului. Federaia Comercial a prosperat profitnd chiar de birocraia pe care noi am creato. Plngerile mpotriva Federaiei Comerciale lncezesc n tribunale, n timp ce comisiile dezbat pe larg fiecare aspect. Nu este de mirare c Dorvalla i multe dintre lumile de pe ruta comercial Rimma sprijin grupri teroriste ca Frontul Nebula. ns taxarea nu va rezolva nimic. De fapt, o astfel de mutare ar face Federaia Comercial s abandoneze de tot sistemele ndeprtate n favoarea pieelor mai profitabile, aflate mai aproape de Nucleu. Privnd astfel Coruscantul i vecinii si de resursele importante i bunurile de lux ale sistemelor ndeprtate, interveni Palpatine, aparent mecanic, cu siguran, neimoidienii vor vedea taxarea ca pe o trdare, chiar i pentru faptul c Federaia Comercial a trasat multe dintre rutele prin hiperspaiu care leag Nucleul de sistemele ndeprtate. Totui, aceasta ar putea fi oportunitatea pe care muli dintre noi am ateptato ansa de a exercita controlul Senatului asupra acestor rute comerciale.Valorum se gndi puin. Ar putea fi o sinucidere politic. Oh, tiu foarte bine acest lucru, domnule Cancelar Suprem. Cei ce vor propune taxarea vor suferi atacuri nemiloase din partea Breslei Comercianilor, a Uniunii Tehnice i a restului de conglomerate de transport care au primit francize pentru a opera n zonele libere. ns aceasta este msura potrivit.Valorum scutur ncet din cap, apoi se ridic n picioare i se duse la fereastr. Nimic nu mar bucura mai mult dect s ngenunchez Federaia Comercial. Acum este momentul, zise Palpatine.Valorum se uit fix la turnurile din deprtare. Ma putea baza pe susinerea dumneavoastr?Palpatine se ridic i veni lng el. Permiteimi s fiu sincer. Poziia mea ca reprezentant al unui sistem ndeprtat m pune ntro situaie ciudat. Nu v nelai, domnule Cancelar Suprem, m aflu alturi de dumneavoastr n susinerea controlului central i al taxrii. Dar Naboo i alte sisteme ndeprtate vor fi silite, nendoielnic, s preia povara taxelor pltind mai mult pentru serviciile Federaiei Comerciale. Fcu o scurt pauz. Voi fi obligat s acionez cu cea mai mare circumspecie.Valorum abia ddu din cap, n semn de aprobare. Acestea fiind spuse, adug iute Palpatine, fii sigur c voi face tot ce mi st n puteri s adun sprijinul Senatului n problema taxrii.Valorum se ntoarse puin spre Palpatine i zmbi slab. Ca ntotdeauna, sunt recunosctor pentru sfaturile dumneavoastr, domnule senator. Mai ales acum, cnd problemele erup n sistemul dumneavoastr natal.Palpatine oft intenionat. Din nefericire, regele Veruna se afl prins ntrun scandal. Chiar dac noi doi nu am czut niciodat de acord n privina extinderii influenei lui Naboo n cadrul Republicii, sunt ngrijorat pentru el, cci situaia lui a aruncat un vl nu doar peste Naboo, ci i peste multe planete vecine.Valorum i duse minile la spate i pi spre centrul camerei spaioase. Cnd se ntoarse cu faa la Palpatine, expresia lui arta clar c gndurile i reveniser la probleme de mai mare importan. Se poate ca Federaia Comercial s accepte taxarea n schimbul mblnzirii controlului trupelor defensive pe care i lam impus?Palpatine i uni degetele lungi i le duse la brbie. Mrfurile de orice fel sunt preioase pentru neimoidieni. Atacurile nencetate asupra navelor lor din partea pirailor i teroritilor iau adus la disperare. Se vor plnge de taxare, dar, n final, o vor tolera. Singura noastr variant ar fi s acionm direct mpotriva grupurilor care i hruiesc i tiu c v opunei acestui lucru.Valorum confirm cu o micare hotrt din cap. Republica nu mai are o armat permanent de generaii i, cu siguran, nu voi fi eu cel care s reinstaureze una. Coruscantul trebuie s rmn un loc n care grupurile s se poat ntlni pentru a gsi solui panice la conflicte.Inspir adnc. O direcie mai bun ar fi s permitem Federaiei Comerciale protecie adecvat pentru a se apra de actele de terorism. Pn la urm, Departamentul Judiciar nu poate sugera ca Jedi s se dedice rezolvrii problemelor neimoidienilor. Nu, zise Palpatine. Judiciarii i Cavalerii Jedi au lucruri mai importante de rezolvat dect s pstreze sigurana cilor spaiale pentru comer. Cel puin rmn cteva constante, medit Valorum. Gndiiv ce am fi ajuns fr Jedi. Nici numi pot nchipui.Valorum se apropie cu civa pai i i puse minile pe umerii lui Palpatine. Suntei un prieten bun, domnule senator.Palpatine rspunse cu acelai gest. Interesele mele sunt interesele Republicii, domnule Cancelar Suprem.

7

mbrcat de la un pol la altul n durbeton, plastoel i nc o mie de materiale impermeabile, Coruscantul prea invulnerabil n faa vicisitudinilor vieii sau atacurilor oricror aazii ageni ai entropiei.Se spunea c o persoan i putea tri ntreaga via pe Coruscant fr s prseasc mcar o dat cldirea pe care o numea cas. Chiar dac o persoan iar fi dedicat viaa explorrii unei pri ct mai mari a Coruscantului, abia ar fi reuit s parcurg civa kilometri ptrai; mai bine ar fi ncercat s viziteze toate lumile ndeprtate ale Republicii. Suprafaa originar a planetei fusese uitat cu mult timp n urm i att de rar vizitat, nct devenise o lume de dincolo de proporii mitice, ai crei locuitori se ludau chiar cu faptul c trmul lor subteran nu mai vzuse soarele de douzeci i cinci de ani standard.Totui, mai aproape de cer, acolo unde aerul era curat continuu i oglinzi gigantice luminau fundul canioanelor mai puin adnci, domneau bogia i imunitatea. Aici, la kilometri ntregi deasupra hurilor ntunecate, locuiau cei crora li se potrivea atmosfera rarefiat; care se plimbau cu limuzine zburtoare particulare i care priveau soarele difuz apunnd ntrun rou orbitor pe dup curba planetei; i care se aventurau sub nivelul de doi kilometri doar pentru a ncheia tranzacii sinistre sau pentru a vizita piaetele presrate cu statui aflate n faa acelor structuri marcante a cror arhitectur nu fusese distrus, drmat sau acoperit de mediocritate.O astfel de structur era Templul Jedi.Un trunchi de piramid de un kilometru nlime, ncununat cu cinci turnuri elegante, se ridica deasupra mprejurimilor, izolat n mod intenionat de bolboroseala de cmpuri electromagnetice a Coruscantului i innd piept pacostei modernizrii. Sub el se afla o ntindere de acoperiuri, poduri suspendate i drumuri aeriene care conlucraser pentru a crea un mozaic de figuri geometrice somptuoase spirale i cercuri concentrice colosale, cruci i triunghiuri, romburi i petice mandale mree aintite spre stele sau poate replicile temporale ale constelaiilor aflate acolo.Totui, Templul avea ceva linititor i n acelai timp prohibitiv. Dei era un semn de nencetat aducere aminte a unei lumi vechi, mai puin complicate, Templul era, de asemenea, cumva auster i reinut, interzis turitilor sau celor a cror dorin de al vizita izvora din simpla curiozitate.Se spunea c nfiarea Templului era un simbol al cii spre iluminare a Padawanului al unirii cu Fora, prin supunerea fa de codurile Jedi. Dar arhitectura lui ascundea cu miestrie un al doilea scop, mai practic, prin faptul c acea cvintet de turnuri patru orientate spre punctele cardinale i unul, mai nalt, ridicnduse din centru era nesat cu antene i transmitoare care i ineau pe Jedi la curent cu ntmplrile i crizele din galaxia pe care o serveau.Astfel, meditaia i responsabilitatea social erau pe picior de egalitate.Nicieri n Templu nu era mai evident aceast mpreunare de scopuri ca n camera nlat a Consiliului Reconcilierii. Ca i Sala naltului Consiliu, din vrful unui turnn adiacent, aceasta era o ncpere circular, cu un tavan arcuit i ferestre nalte de jur mprejur. ns, fiind mai puin oficial, i lipsea inelul de scaune ocupate doar de cei doisprezece membri ai naltului Consiliu, care discutau problemele de interes imediat.Trecuser trei zile standard de la ntoarcerea lui QuiGon Jinn pe Coruscant cnd Consiliul Reconcilierii i ceruse s se prezinte n faa lui. n acest timp, nu fcuse altceva dect s mediteze, s cerceteze texte strvechi, s se plimbe pe coridoarele slab luminate ale Templului sau s ia parte la sesiuni de antrenament n lupta cu sabia de lumin, alturi de ali Cavaleri Jedi i Padawani.Prin cunotine angajate la Senatul Galactic fusese informat despre cererile Federaiei Comerciale ca; Republica s intervin n stoparea actelor de terorism i de a primi permisiunea s i mreasc efectivele de droizi defensivi n lumina atacurilor nencetate. Dei aceste cereri nu erau o noutate, QuiGon fusese surprins s afle despre afirmaia Federaiei Comerciale conform creia cpitanul Cohl, pe lng distrugerea Profitului, fugise cu un transport secret de pepite de aurodium, despre care se zvonea c valorau miliarde n credite.Se gndea mult la aceast dezvluire atunci cnd merse n faa membrilor Consiliului Reconcilierii, fr s tie c i membrii acestuia erau interesai s discute despre incidentul de la Dorvalla.Muli credeau c QuiGon ar fi fost numit n consiliu dac nu ar fi avut tendina de a ocoli regulile i de ai urma instinctele chiar i atunci cnd aceste instincte se contraziceau cu nelepciunea combinat a tuturor membrilor Consiliului. Aceasta nu l fcuse mai ndrgit pentru colegii lui mai mari n rang. De fapt, n loc s l trateze ca pe un egal, acetia i priveau refuzul de ai schimba modurile de aciune i de a accepta un loc n Consiliu ca pe o dovad n plus a ncpnrii lui.Consiliul Reconcilierii era format din cinci membri dei rareori aceiai iar astzi doar patru erau disponibili: maetrii Jedi Plo Koon; Oppo Rancisis; Adi Gallia i Yoda.QuiGon rspundea ntrebrilor acestora din mijlocul camerei, unde i sar fi permis s ad, ns alesese s rmn n picioare. Cum ai tiut tu, QuiGon, despre planurile cpitanului Cohl n privina Profitului? ntreb Yoda n timp ce pea pe podeaua de piatr lustruit, sprijininduse n toiagul su din b de gimer. Am o surs n Frontul Nebula, rspunse QuiGon.Yoda se opri i se uit la el. O surs, zici? Un bith; spuse QuiGon. A luat legtura cu mine pe Malastare i, mai trziu, ma informat despre planul lui Cohl de a ataca Profitul la Dorvalla. Am reuit s aflu c modificase o platform de marf pentru a se potrivi scopurilor sale. Eu i ObiWan am fcut acelai lucru.Yoda cltin din cap, prnd uluit. O noutate ehh!Una dintre multele surprize ale lui QuiGon.

Un extraterestru btrn i micu un fel de patriarh Yoda avea o fa aproape uman, cu ochi mari i nelepi, un nas mic i o gur cu buze subiri. ns majoritatea asemnrilor cu specia uman se opreau aici, deoarece era verde din cretetul pleuv al capului pn n vrful picioarelor terminate cu trei degete, iar urechile erau mari i ascuite, extinznduse ca nite aripioare din lateralele capului su ridat.Era un vechi membru al naltului Consiliu, un fel de pozna, care prefera s predea prin intermediul ghicitorilor i al aradelor, n loc s in cursuri sau s recite.Yoda i QuiGon aveau o relaie veche, ns Yoda era unul dintre aceia care uneori se suprau c QuiGon se concentra asupra Forei vii n defavoarea unificrii Forei. Dup cum explica QuiGon, aa era el fcut. Chiar i n antrenamentul cu sabia de lumin, rareori intra ntro partid cu o strategie n minte. n schimb, i permitea s improvizeze i s i schimbe tehnica n funcie de cerinele momentului chiar i atunci cnd planificarea pe termen lung lar fi putut ajuta. QuiGon, spuse Adi Gallia, am neles c Frontul Nebula l angajase pe cpitanul Cohl. n ce scop a sabotat sursa ta o operaiune pe care nsui Frontul Nebula o aprobase?Era o femeie tnr i frumoas de pe Corellia, cu ochi exotici, un gt lung i zvelt i buze crnoase. nalt i cu pielea ntunecat, purta o bonet mulat pe cap, din care atrnau opt ciucuri, asemntori cu nite bulbi cu semine.QuiGon se ntoarse spre ea. Operaiunea nu a fost aprobat. De aceea am fost acolo.Yoda i ridic bul de gimer i l ndrept spre QuiGon. S explici asta trebuie.QuiGon i ncruci braele groase pe piept. Frontul Nebula cuprinde multe lumi din Inelele Mijlociu i Exterior, planete care contest practicile prohibitive i tacticile dictatoriale ale Federaiei Comerciale. Unele dintre aceste lumi au fost iniial colonizate de specii care au fugit de subjugarea civilizat a Nucleului. Foarte independente, nu vor s aib dea face cu Republica. i totui, pentru a face comer, sunt obligate s recurg la afaceri cu asociaii de felul Federaiei. Planetele care au ncercat s foloseasc serviciile altor firme sau trezit c li se refuz complet schimburile. Se poate ca Frontul Nebula s aib scopuri ludabile, dar metodele lor sunt necrutoare, coment Oppo Rancisis, profitnd de o scurt pauz.Un vlstar al familiei regale de pe Thisspias avea ochi cu pleoape roii i o gur minuscul pe un cap mare, care era, de altfel, acoperit n ntregime de pr alb i des legat ntrun coc nalt n vrful capului i cobornd ntro barb lung din brbia pe care o ascundea. Continu, QuiGon, i zise Plo Koon din spatele mtii pe care era obligat s o poarte n mediile bogate n oxigen. Ca i Rancisis, Koon avea o minte ascuit pentru strategia militar.QuiGon i nclin capul n semn de mulumire. Fr a ncerca s justific aciunile Frontului Nebula, voi spune c au ncercat s se neleag cu Federaia Comercial nainte de a trece la acte de terorism. Dei ar fi putut si finaneze operaiunile fcnd contraband cu droguri pentru hutti, au refuzat s fac afaceri cu orice specie care accept sclavia. Chiar i atunci cnd, n cele din urm, sau ntors ctre violen, iau limitat aciunile doar la a mpiedica transporturile Federaiei Comerciale sau la ai ntrzia navele de fiecare dat cnd se poate. Distrugerea unui cargobot este, cu siguran, un mod de al ntrzia, spuse Rancisis.QuiGon se uit la el. Aciunile lui Cohl au fost ceva nou. Atunci ce a fcut ca Frontul Nebula s mreasc violena? ntreb Gallia.QuiGon simi c ntrebarea era pus att pentru consiliu, ct i pentru Cancelarul Suprem Valorum, cu care ea avea legturi strnse. Sursa mea susine c n Frontul Nebula sa dezvoltat o arip radical i c aceti militani au fost cei care au czut la nvoial cu acest cpitan Cohl. Bithul i muli alii sau mpotrivit angajrii mercenarilor, ns militanii au preluat conducerea organizaiei.Yoda i frec brbia, gnditor. Dup pepitele de aurodium erau ei, nu?QuiGon scutur din cap. Sincer, maestre, nu su