teresa medeiros mireasa rapita brides of the highlands 1

Click here to load reader

Post on 15-Dec-2015

737 views

Category:

Documents

25 download

Embed Size (px)

DESCRIPTION

Teresa Medeiros

TRANSCRIPT

MIREASA RPITTERESA MEDEIROS

CAPITOLUL 1-Ah,doar uit-te la draga de ea!Tremur toat de bucurie.-i cine ar putea-o nvinui? Probabil a visat la ziua aceasta toat viaa ei.

-Pi,nu-i acesta visul oricrei fete? S se cstoreasc cu un moier bogat care s i permit s-i ndeplineasc orice dorin?

-Ar trebui s se considerare binecuvntat c a pus mna pe o asemenea prad.La ci pistrui are,nu e ca i cum ar fi vreo mare frumusee.

-A pune rmag c n-ar putea scpa de ei nici cu o cutie ntreag de loiune Gowland!i nuana armie a prului ei o face s arate puin cam banal,nu crezi? Am auzit c 1-a cunoscut pe conte n Londra,n timpul celui de-al treilea-i pentru ea ultimul-sezon londonez,cnd mai c i pierduse orice speran de a-i gsi un so.Pi,zic i eu,lumea vorbete c are deja douzeci i unu de ani.

-Vai! Att de btrn e?

-Da,aa am auzit.Era ct pe ce s rmn necstorit,s tii,pn cnd moierul nostru a zrit-o stnd lng fetele btrne i i-a trimis unul dintre oamenii lui s danseze cu ea.Chiar cnd ea se uit drept nainte i se strdui din rsputeri s ignore oaptele nfocate ale celor dou femei care stteau n biseric pe rndul din fa i brfeau,Emmaline Marlowe nu putea nega adevrul din vorbele lor.

ntr-adevr,visase la aceast zi toat viaa ei.Visase s stea n faa unui altar i s-i fgduiasc pe via inima i fidelitatea brbatului pe care l adora.Nu i surprinsese clar faa n acele vise vagi,dar nimeni nu putea nega pasiunea care i se citea n ochii lui n timp ce promitea s o iubeasc,s o respecte i s o preuiasc pentru tot restul zilelor lui.

i cobor privirea la buchetul tremurnd de busuioc de cmp uscat din mn,recunosctoare c privitorii radioi care mpnzeau rndurile de bnci lungi i nguste ce flancau culoarul central al abaiei puneau tremurul ei pe seama emoiilor sublime pe care le simte orice tnr mireas nainte s-i rosteasc jurmintele.Ea era singura care tia c era mai degrab consecina rcelii care prea s ptrund prin pietrele strvechi ale catedralei.i n inima ei.

Arunc o privire pe furi la cimitirul care se afla dincolo de ferestrele nalte i nguste.Cerul de culoarea cositorului nelefuit prea amenintor,fapt ce fcea ca ziua aceea s aduc mai mult cu o zi de iarn n toat regula,nu cu una de la mijlocul lunii aprilie.Ramurile scheletice ale stejarilor i ale ulmilor nu aveau nici urm de boboci nmugurii.Pietrele funerare ncovoiate se nlau din solul pietros,cu epitafurile lor terse de asaltul neobosit al vntului i al ploii.Emma se ntreb ct de multe dintre cele care se odihneau acum sub pmnt fuseser n faa altarului ca ea,mirese tinere pline de speran i de visuri spulberate prea repede de alegerile fcute de alii i de scurgerea inevitabil a timpului.

Piscurile zimate ale muntelui se iveau n spatele curii bisericii ca nite monumente din vremuri chiar mai strvechi.Acest climat dur din inuturile nalte,unde iarna refuza cu ncpnare s renune la dominaie,prea la lumi distan de dealurile uor erpuitoare din Lancashire,unde ea i surorile ei adorau s se zbenguie fr nici o grij pe lume.Acele dealuri erau deja nverzite i ofereau promisiunea primverii,chemnd acas orice cltor destul de nesbuit s le prseasc.Acas,se gndi Emma,i inima i fu cuprins de un fior ascuit de dor.Un loc n care nu avea s-i mai gseasc rostul dup ziua de azi.

Arunc o privire panicat peste umr i i vzu prinii stnd n irul de bnci rezervate familiei Hepbum,zmbindu-i plini de mndrie,cu ochii scldai n lacrimi.Era o fat bun.O fiic asculttoare.Se bazaser ntotdeauna pe ea ca s fie un exemplu bun pentru cele trei surori mai mici.Elberta,Edwina i Ernestine erau nghesuite lng mama lor,tamponndu-i ochii umflai cu batistele.Dac Emma s-ar fi putut convinge c familia ei plngea de fericire,lacrimile lor ar fi fost mai uor de suportat.Mai multe oapte i zmbete afectate i perturbar gndurile cnd femeile i reluar conversaia.

-Uit-te la el! nc mai face o impresie minunat,nu-i aa?

-ntr-adevr! i face inima s tresalte.i e clar c deja o iubete la nebunie pe fat.Nemaiputnd s nege caracterul inevitabil al destinului ei,Emma se ntoarse cu faa ctre altar i i ridic ochii ca s ntlneasc privirea admirativ a mirelui ei.Apoi,i plec iar privirea,aducndu-i aminte c depea silueta lui zbrcit cu mai mult de cincisprezece centimetri.El i zmbi uitndu-se n sus la ea,aproape desprinzndu-i setul prost montat de dini din porelan de Wedgwood.Obrajii i disprur cu totul cnd i trase dinii napoi cu o plesnitur care pru s rsune n abaie cu fora unui foc de arm.Emma nghii n sec,spernd c acele cataracte care-i umbreau ochii lui albatri urduroi s-1 fac s vad suficient de prost nct s confunde grimasa ei de dezgust cu un zmbet.Silueta lui sfrijit era marcat de toate nsemnele funciei lui de moier al terenurilor Hepbum i cpetenie a clanului Hepbum.O manta scoian cu rou i negru,unduitoare,aproape c i nghiea umerii lsai.Kiltul asortat i expunea genunchii osoi ca dou mnere de u de culoarea fildeului.O geant scoian pentru ceremonii ponosit i atrna ntre picioare,geanta avnd poriuni neregulate lipsite de pr,asemenea capului stpnului.

Cele dou babe brfitoare aveau dreptate,i aminti Emma cu asprime.Brbatul era un conte-un nobil extrem de puternic despre care se zvonea c avea att respectul semenilor lui,ct i aprecierea regelui.Era datoria ei fa de propria familie-i fa de averea lor care se diminua rapid-s accepte cererea n cstorie a brbatului.La urma urmei,nu era vina tatlui ei c fusese blestemat cu o groaz de fiice n loc s fie binecuvntat cu fii care s plece n lume s-i fac propriile averi.Faptul c Emma i atrsese atenia acestui conte de Hepbum chiar nainte de a mbrca mantia trist a celibatului fusese un noroc extraordinar pentru ei toi.Datorit poziiei generoase pe care lordul i-o acordase deja tatlui ei,mama i surorile sale nu aveau s mai fie niciodat trezite din somn de trboiul terifiant al creditorilor care bteau la ua din fa a conacului lor ubred i nici nu aveau s-i mai petreac fiecare moment cu teama c au s fie date afar dincas i trimise la azilul de sraci.Poate c Emma era cea mai frumoas dintre fetele Marlowe,dar nu era att de atrgtoare nct s-i poat permite s refuze un astfel de pretendent strlucit.n timpul cltoriei lor istovitoare ctre acest col izolat din inuturile nalte,mama ei i vorbise despre fiecare detaliu al nunii ei cu o voie bun plin de determinare.Cnd ajunseser la poalele unduitoare ale muntelui i casa contelui se zrise n cele din urm,surorile ei suspinaser cu o admiraie supus,fr a-i da seama c pretinsa lor invidie era mai dureroas pentru Emma dect mila exprimat deschis.

Nimeni nu poate nega splendoarea castelului vechi amplasat sub umbra naltului pisc Ben Nevis acoperit de zpad-un castel care i gzduia pe lorzii Hepburn i pe miresele lor de secole ntregi.La sfritul acestei zile,Emma avea s fie doamna castelului,dar i mireasa contelui.

n timp ce clipi n jos nspre mirele ei,se strdui s-i transforme grimasa ntr-un zmbet adevrat.Btrnul fusese pinea lui Dumnezeu cu ea i familia ei din momentul n care o zrise n aglomerata sal public n timpul unuia dintre ultimele baluri din sezonul londonez.n loc s-i trimit un emisar n numele su,el cltorise tot drumul pn la Lancashire s o curteze i s-i cear binecuvntarea tatlui ei.Se comportase ca un nobil desvrit n timpul vizitelor sale,nefcnd niciodat vreo remarc denigrant la adresa salonului lor ponosit,cu covorul ters,tapetul scorojit i mobilierul nepotrivit i nici nu se uitase dispreuitor la rochiile ei demodate i foarte peticite.Judecnd dup farmecul su curtenitor i dup comportamentul graios,ai fi crezut c servea ceaiul la reedina Carlton,cu prinul regent.O tratase pe Emma ca i cum ar fi fost deja contes,nu fiica cea mare a unui baron srac care avea s urmeze aproape sigur calea azilului pentru sraci.i nu venise niciodat cu mna goal.Un lacheu cu o min sever l urma mereu,cu un pas n spatele contelui,cu brae vnjoase ncrcate de cadouri-evantaie pictate manual,mrgele de sticl i modele colorate de rochii pentru surorile Emmei,spun parfumat cu lavand francez i suluri frumoase de muselin i rips pentru mama ei,sticle din cel mai bun whisky scoian pentru tatl ei i ediii legate n piele din Cntece ale inocenei ale lui William Blake sau cel mai recent roman al lui Fanny Burney pentru Emma.

Poate c erau doar mruniuri pentru un om cu poziia contelui,dar astfel de bunuri de lux nu mai fuseser de foarte mult timp vzute n conac.Generozitatea sa adusese o culoare plcut n obrajii mamei ei i provocase ipete autentice de bucurie din partea surorilor Emmei.Emma i datora brbatului recunotin i loialitate,dac nu chiar inima ei.n plus,ct de mult mai are s triasc? gndi ea cu un junghi disperat de vinovie.Dei se zvonea c avea aproape optzeci de ani,arta mai degrab de o sut cincizeci.Judecnd dup paloarea cenuie i dup sughiul tuberculos care i nsoea fiecare respiraie,era posibil ca nici mcar s nu supravieuiasc nopii nunii.Cnd rsuflarea lui ru mirositoare i ajunse la nri,Emma se legn pe picioare,temndu-se de posibilitatea ca nici ea s nu-i supravieuiasc.De parc i-ar fi citit gndurile sumbre,una dintre femeile care stteau n rndul din fa opti afectat:

-Un lucru e cert despre moierul nostru-trebuie s aib o experien ampl n satisfacerea unei femei.nsoitorul ei nu reui s-i nbue un rs zgomotos aproape porcesc.

-ntr-adevr,ar trebui.Mai ales c a supravieuit deja la trei neveste i tuturor odraslelor pe care le-a avut,s nu mai vorbim despre cohorta de amante.

Imaginea mirelui ei n vrst molfindu-i buzele ntr-o parodie bjbit de pasiune i trimise Emmei un fior rece pe ira spinrii.nc nu i revenise dup ce se vzuse nevoit s ndure instruciunile dureros de serioase ale mamei sale cu privire la ce ar trebui s fac n noaptea nunii.Ca i cum actul descris nu ar fi fost i aa destul de groaznic sau de umilitor,mama ei o informase i c,dac i ntorcea faa de la el i se mica un pic sub el,eforturile contelui aveau s ia sfrit mult mai repede,n cazul n care atenia lui devenea prea obositoare,trebuia s i nchid ochii i s se gndeasc la ceva plcut,ca un rsrit de soare deosebit de frumos sau o tav de biscuii proaspei.Dup ce termina cu ea,era liber s i trag n jos cmaa de noapte i s se duc la culcare.

Liber,repet inima Emmei cu o zvcnire de disperare.Dup aceast zi,nu avea s mai fie niciodat liber.Ea i ntoarse privirea de la chipul plin de speran al mirelui i l surprinse pe strnepotul contelui uitndu-se ncruntat la ea.Ian Hepburn era singura persoan din abaie care arta la fel de nefericit pe ct se simea ea.Cu fruntea lui roman nalt,cu gropi n brbie i prul negru elegant adunat la ceaf ntr-o coad de satin,el ar fi trebuit s fie un brbat chipe.Dar,n aceast zi,frumuseea clasic a trsturilor sale era afectat de o emoie periculos de apropiat de ur.Nu era de acord cu aceast cstorie,temndu-se,fr ndoial,c trupul ei tnr i fertil urma s aduc pe lume un nou motenitor Hepburn care s-1 priveze de motenirea lui.

n timp ce pastorul citea pe un ton monoton din liturghia lui John Knox,Emma se uit din nou peste umr i i vzu mama lipindu-i faa de haina soului ei,ca i cum nu mai putea ndura s asiste la ceremonie.Surorile ei ncepur s fornie din ce n ce mai tare cu fiecare minut.Nsucul ascuit al lui Ernestine era roz i,judecnd dup tremurul violent al buzei pline de jos a Edwinei,era doar o chestiune de timp nainte s nceap s plng cu sughiuri.n curnd,vorbria incoerent a pastorului se apropie de final,ui Emmei nu i mai rmase dect s-i ncredineze solemn devo-i.unentul i corpul acestui strin zbrcit.

Ea arunc o privire nnebunit n spate,ntrebndu-se ce ar face toi dac i-ar ridica poalele mpodobit cu dantel ale rochiei de mtase de mireas i ar porni-o spre u ntr-o goan nebun.Auzise numeroase poveti pline de avertismente despre cltori nepstori care dispar n slbticia din inuturile nalte,fr a mai fi vzui vreodat i fr a se mai auzi nimic de ei.n momentul de fa,prea o perspectiv incredibil de tentant.La urma urmei,nu era ca i cum mirele ei ramolit ar putea fugi dup ea,s-o arunce peste umr pentru a o aduce cu fora napoi la altar.Ca pentru a sublinia acel lucru,contele ncepu s-i orcie jurmintele.Prea curnd,el termin,i pastorul se uit la ea,ateptnd s nceap.

La fel cum o fceau i toi ceilali din abaie.n timp ce tcerea ei se prelungi,una dintre femei murmur:

-Of,sraca fat este npdit de emoii.

-Dac lein,el nu va reui s o prind fr s-i rup spatele,opti nsoitorul ei.

Emma deschise gura,apoi o nchise din nou.i simi gura uscat de parc nu ar mai fi but nimic cu zilele,simind nevoie s-i umezeasc buzele cu vrful limbii nainte de a face o alt ncercare de a vorbi.Pastorul clipi la ea din spatele ochelarilor cu ram din oel,compasiunea din ochii lui cprui blnzi aducnd-o pe punctul de a izbucni n lacrimi.Emma se uit peste umr din nou,dar,de data aceasta,nu mama sau surorile ei i captar privirea,ci tatl ei.

Privirea lui imploratoare era gritoare.Ochii lui aveau aceeai nuan de albastru-nchis ca ai ei.Ochi care pruser pentru prea mult timp bntuii i vnai.Ea putea jura c tremurul minilor lui aproape c se diminuase de cnd contele semnase nelegerea.Nu l mai vzuse ndreptndu-i mna spre sticla pe care o inea ntotdeauna ascuns n buzunarul vestei nici mcar o dat de cnd ea acceptase cererea n cstorie a contelui.

n zmbetul lui ncurajator,ea surprinse o urm a altui brbat-unul mai tnr,cu ochi limpezi i mini sigure,a crui respiraie mirosea a ment n loc de buturi spirtoase.Se avnta i o punea dintr-o micare pe umerii lui pentru o plimbare ameitoare,fcnd-o s se simt de parc era regina a tot ce vedea,nu doar un copil murdar,cu genunchii jupuii i cu un zmbet care etala nite dini neregulai.Ea mai vzu i altceva n ochii tatlui ei,ceva ce nu mai observase de foarte mult timp-speran.Emma se ntoarse ctre mirele ei,ndreptndu-i umerii,n ciuda a ceea ce puteau crede privitorii,nu avea nici o intenie s plng sau s leine.Se mndrise ntotdeauna c era mai puternic de att.Dac trebuia s l accepte drept so pe acest lord ca s asigure viitorul i averea familiei ei,atunci exact asta avea s fac.Avea s-i dea tot interesul s fie cea mai bun soie i contes pe care averea i titlul lui o puteau cumpra.Ddu s deschid gura,pregtit pe deplin s promit c avea s-1 iubeasc,s-1 preuiasc i s i se supun,la bine i la ru,n boal i n sntate,pn cnd moartea avea s-i despart,cnd uile duble de stejar din partea din spate a abaiei fur trntite de perete,lsnd s intre o rafal de vnt iernatic i o duzin de oameni narmai.

Lumea din abaie izbucni ntr-un cor de strigte speriate i de ipete.Brbaii se rspndir printre strane,cu feele lor nerase rigide de determinare i cu pistoalele pregtite s nbue orice semn de rezisten.n loc s-i fie fric,Emma simi o licrire ridicol de speran aprinzndu-se n inima ei.

Pe msur ce ipetele iniiale se diminuar,Ian Hepburn pi cu ndrzneal pe culoarul central al abaiei,punndu-se ntre evile amenintoare ale armelor intruilor i fratele bunicului su.

-Ce vrea s nsemne asta? strig el,glasul su sacadat rsunnd din tavanul boltit.

Nu avei nici un pic de respect pentru casa Domnului,slbaticilor?

-i cine e domnul acela,m rog? rspunse un brbat cu un accent scoian att de profund i de intens,c trimise un tremur involuntar pe ira spinrii Emmei.Cel care a fcut aceti muni cu propriile sale mini sau cel care crede c s-a nscut cu dreptul de a le conduce?

Ea icni laolalt cu toi ceilali n timp ce proprietarul acelei voci se ivi clare n uile abaiei,pe un cal negru falnic.Un murmur de oc se nl cnd nuntaii se fcur mici n scaunele lor,privirile lor avide reflectnd deopotriv team i fascinaie.Destul de ciudat,privirea Emmei nu fu acaparat de fiara magnific cu piept strlucitor i coama de abanos ce se revrsa pe spate,ci de brbatul suit n spinarea impuntoare a armsarului.

uvie groase negre ca tciunele i ncadrau faa bronzat,n contrast cu verdele glacial al ochilor lui.n ciuda frigului din acea zi,el purta doar un kilt de ln verde cu negru,o pereche de cizme nalte cu ireturi i o vest fr mneci din piele maro tbcit care lsa s i se vad pieptul puternic i neted.inu n fru animalul de parc s-ar fi nscut n a,umerii lui puternici i antebraele musculoase de-abia ncordndu-se cnd mn calul pn la altar,forndu-1 pe lan s se dea napoi mpleticindu-se dac nu inea cu tot dinadinsul s fie clcat n picioare de copitele mortale ale animalului.De lng ea,Emma l auzi pe conte uiernd:

-Sinclair!Ea se ntoarse i i surprinse mirele n vrst cu chipul negru de furie i schimonosit de ur.Judecnd dup vena vineie umflat care i pulsa n dreptul tmplei,era posibil s nu supravieuiasc nunii,cu att mai puin nopii nunii.

-Iertai-m c ntrerup un moment att de duios,spuse intrusul fr nici o urm de remucare n timp ce i fcu armsarul s se cabreze i s se opreasc la jumtatea culoarului.Doar nu v-ai gndit c a putea rezista tentaiei de a trece pe aici i de a-mi prezenta omagiile ntr-o astfel de ocazie memorabil.Invitaia mea trebuie s se fi pierdut la pot.Contele flutur spre el un pumn decrepit.

-Singura invitaie pe care oricare Sinclair o va primi vreodat de la mine este un mandat de arestare de la magistrat i o dat pentru spnzurtoare.Drept reacie la ameninare,brbatul nu fcu dect s-i arcu-iasc o sprncean n semn de uimire.

-mi fcusem sperane c urmtoarea ocazie de-a intra pe ua acestei abaii avea s fie pentru nmormntarea ta,nu pentru o alt nunt.Dar ai fost ntotdeauna un ap btrn destrblat.Ar fi trebuit s tiu c nu poi rezista tentaiei de a-i cumpra nc o mireas care s-i nclzeasc patul.Pentru prima dat de cnd dduse nval n abaie,privirea batjocoritore a strinului se opri asupra ei.Pn i acea privire scurt fu de ajuns pentru a aduce culoare n obrajii palizi ai Emmei,cu att mai mult cu ct cuvintele sale conineau un adevr de netgduit i condamnabil.De data aceasta fu aproape o uurare cnd Ian Hepburn ncerc din nou s se strecoare ntre ei.

-Poi s ne iei n derdere i s pretinzi c i rzbuni strmoii,aa cum faci mereu,spuse el,un rnjet curbndu-i buza superioar,dar toat lumea de pe acest munte tie c cei din familia Sinclair nu au fost nimic mai mult dect nite ucigai i hoi de rnd.Dac tu i bandiii ti ai venit s-i deposedai pe oaspeii unchiului meu de bijuterii i de bani,atunci de ce naiba nu trecei odat la treab,s nu mai irosim timpul?

Cu o for surprinztoare,mirele Emmei trecu n goan pe lng ea,ct pe ce s o trnteasc.

-Nu am nevoie ca nepotul meu s-mi poarte luptele.Nu m tem de o lepdtur neobrzat ca tine,Jamie Sinclair,mri el,trecnd ano chiar pe lng nepotul su,cu pumnul osos nc ncletat.Hai,arat de ce eti n stare!

-Oh,nu am venit dup tine,btrne.Un zmbet indolent i curb buzele intrusului n timp ce scoase un pistol negru strlucitor de la centura kiltului su i l ndrept spre corsajul alb ca zpada al rochiei Emmei.Am venit dup mireasa ta.

CAPITOLUL 2

n timp ce Emma se uit n ochii verzi glaciali ai strinului pe deasupra evii pistolului acestuia,nelese dintr-odat c era posibil o soart i mai trist dect cstoria cu un btrn ramolit.Genele groase,negre ca smoala care i ncadrau ochii nu reuir s ascund ameninarea nerostit ce strlucea n adncul lor.La vederea pistolului ndreptat spre pieptul Emmei,mama ei i puse o mn peste gur pentru a-i nbui un strigt.Elberta i Edwina se prinser una de cealalt;bucheelele de violete de mtase de pe bonetele lor asortate fremtau,i ochii lor albatri se mriser din pricina ocului,n timp ce Ernestine ncepu s scotoceasc prin poet dup srurile ei mirositoare.Tatl ei sri n picioare,dar nu fcu nici o micare de a-i prsi locul.Era ca i cum fusese ngheat de o for mai puternic dect devotamentul pentru fiica lui.

-Dumnezeule,ce naiba se ntmpl aici? url el,sprijinindu-i minile pe spatele scaunului din faa lui.n timp ce pastorul se ddu n spate spre altar,distanndu-se n mod deliberat de Emma,contele i cobor pumnul ncletat i se ddu ncet napoi,lsnd cale liber ntre inima Emmei i pistolul ncrcat.Judecnd dup tcerea n expectativ care i nvluise pe toi ceilali oaspei,era ca i cum ea i Sinclair ar fi fost singurele dou suflete din abaie.Emma presupuse c trebuia s aib i ea o reacie,c trebuia s leine,s izbucneasc n lacrimi sau s-1 implore cu ardoare s o crue.tiind c,foarte probabil,la asta se i atepta tlharul,i fcu curaj s-i nbue teroarea tot mai mare i s stea dreapt i ano,s-i ridice brbia i s-i rspund privirii nemiloase cu o privire sfidtoare.i nfipse unghiile n buchet,ca s-i ascund tremurul violent al minilor,strivind parfumul persistent al florilor uscate de busuioc de cmp.Pre de o secund,o alt emoie plpi n ochii aceia verzi glaciali-una ce ar fi putut fi luat drept amuzament sau...admiraie.Fu rndul lui Ian Hepburn s treac pe lng unchiul su,cu dispreul clocotind n ochii lui negri.Se opri la o distan sigur de brbatul clare.

-Aadar,ai ajuns s te cobori att de jos nct s profanezi biserici i s amenini c mputi femei neajutorate i nenarmate.Presupun c nu ar fi trebuit s m ateptat la ceva mai demn din partea unui nenorocit ca tine,Sin,adug el,rostind numele de parc ar fi fost cea mai defimtoare porecl.Sinclair i mut pentru scurt timp privirea de la Emma la Ian,fr a slbi strnsoarea cu care inea pistolul.

-Atunci,nu ai de ce s fii dezamgit,nu,prietene?

-Nu sunt prietenul tu! strig Ian.

-Nu,rspunse optit Sinclair,vocea lui cptnd un ton ce aducea a amrciune,sau poate a regret.Presupun c nu ai fost niciodat.Chiar i n retragere,contele rmase sfidtor.

-Eti dovada vie c nu este suficient s studiezi la St.Andrews ca s transformiun obolan de munte ntr-un gentleman! Pesemne c bunicul tu este enervat la culme de faptul c i-a irosit monedele lui preioase trimindu-te la universitate.Monedele furate,fr ndoial,din propria-mi vistierie de ctre banda lui pestri de oameni de nimic!Insultele contelui nu prur s-1 afecteze pe Sinclair.

-N-a numi-o chiar irosire.Dac nu m-a fi dus la St.Andrews,poate nu l-a fi cunoscut niciodat pe nepotul tu fermector,aici de fa.Replica aceasta i aduse o alt privire din partea lui Ian.Dar m voi asigura c am s i transmit bunicului meu salutul tu data viitoare cnd l voi vedea.Deci tlharul acesta trise pentru un timp printre oameni civilizai.Asta ar putea explica faptul c accentul scoian dur i fusese cizelat fcndu-1 chiar mai periculos de insinuant i de muzical pentru urechile Emmei.

-i ce ai de gnd s faci,m rog,tlhar odios ce eti? ntreb contele.Ai venit s-i grbeti propria cltorie inevitabil spre iad prin uciderea miresei mele cu snge rece pe altarul unei biserici?

Emma remarc alarmat c mirele ei devotat nu prea deosebit de consternat de acea perspectiv.La titlul i bogiile lui,ea se gndi c nu avea s fie prea complicat s-i procure o alt mireas.Ernestine i Elberta erau amndou destul de mari ca s se cstoreasc.Poate c tatlui ei i s-ar fi permis s pstreze nelegerea cu contele dac i oferea omului posibilitatea de a alege ntre cele dou fete,astfel nct ceremonia s poat continua fr alte ntreruperi.

Dup ce vor fi ters de pe podea sngele ei,bineneles.

i scp un sughi nervos.Se strduise s nu leine i s nu implore pentru viaa ei ca s sfreasc alunecnd periculos de aproape de pragul isteriei.Aa ncepu s neleag c,de fapt,chiar putea muri aici,aflat la cheremul acestui strin nemilos-o mireas virgin care nu a cunoscut niciodat adevrata pasiune sau atingerea plin de dorin a unui iubit.

-Spre deosebire de alii,spuse Sinclair cu o politee insinuant,eu nu obinuiesc s ucid femei nevinovate.Un zmbet amabil i curb buzele ntr-un mod mai periculos dect orice surs dispreuitor sau orice privire ncruntat.Am spus c am venit dup mireasa ta,Hepburn,nu c am venit s o omor.Emma i citi intenia cu o clip naintea oricui altcuiva din abaie.O observ n forma ptroas a flcii lui nerase,n tensiunea care i pulsa prin coapsele musculoase,n modul n care i nfur pumnii puternici pe friele de piele tbcit.

i,cu toate acestea,rmase ca o stan de piatr,paralizat de determinarea crud din ochii lui mijii.Totul pru s se ntmple deodat.Sinclair i nfipse pintenii n coastele calului.Animalul porni brusc,cu ochii micndu-i-se slbatic i cu nrile umflate.Veni n goan pe culoarul abaiei,ndreptndu-se direct spre Emma.Mama ei scoase un ipt cutremurtor,apoi czu la pmnt leinat.Pastorul se ascunse n spatele altarului,hainele lui negre fluturnd n urma lui precum aripile unei ciori.Emma i duse braele nspre fa,pregtindu-se s fie clcat n picioare sub acele copite strlucitoare.

Exact n ultima secund,calul fcu stnga,n timp ce Sinclair se aplec pe partea dreapt.nfur un bra puternic n jurul taliei Emmei i o ridic,aruncnd-o cu burta n jos n poala lui,de parc nu ar fi cntrit mai mult dect un sac cu cartofi viermnoi,i lsnd-o fr aer.nc se chinuia s-i recapete rsuflarea cnd el mn calul ntr-un cerc strns,fornd animalul s se ridice pe picioarele din spate ntr-o piruet ameitoare.n timp ce copitele mortale se nlar,Emma trase adnc aer n piept,convins c avea s o fac pentru ultima oar,ateptnd ca animalul s cad pe spate i s-i zdrobeasc pe amndoi.Dar altele erau inteniile rpitorului ei.El mnui hurile cu o for animalic,demonstrnd o adevrat miestrie cnd for calul s se supun voinei sale.Animalul scoase un nechezat asurzitor.Copitele sale din fa lovir cu putere podeaua,n timp ce potcoavele de fier scoaser scntei la contactul cu dalele de piatr.Vocea puternic a lui Sinclair acoperi pn i ipetele stridente i strigtele de panic nnebunite ce rsunar sub tavanul boltit.Dar cuvintele lui i erau adresate contelui:

-Dac o vrei napoi nevtmat,Hepburn,va trebui s plteti-i s plteti cu vrf i ndesat! Pentru propriile pcate i pentru pcatele naintailor ti.Nu i-o voi aduce napoi pn ce nu-mi vei restitui ce e al meu de drept.

Apoi plesni cu hurile spatele calului,fcnd animalul s o ia la trap pe culoarul catedralei.Ieir ca tunetul prin u i trecur de pietrele funerare cocrjate din curtea bisericii,fiecare pas lung al calului purtnd-o pe Emma tot mai departe de orice speran de salvare.

CAPITOLUL 3

Emma nu ar fi putut spune ct de departe sau ct timp merseser aa.Zdruncinturile pe care le simea pn n mduva oaselor de fiecare dat cnd copitele calului izbeau pmntul 11 igheat mprtiau din ce n ce mai mult agrafele cu vrf de chihlimbar pe care slujnica ei le nfipsese cu atta migal n buclele mdisciplinate ale Emmei,ct vreme sttuse n faa oglinzii n .icea diminea.Nu trecu mult i uviele desfcute ncepur s atrne ca o perdea orbitoare pe faa ei.Avu vaga impresie c erau nconjurai de ali cai,alte copite bttorind pmntul ntr-un ritm la fel de neobosit ca al lor.Oamenii lui Sinclair sriser probabil pe propriii cai n faa catedralei i li se alturaser n fuga lor nesbuit.Se micau mult prea repede ca s poat opun i cea mai mic rezisten.Dac ar fi ncercat s se arunce de pe cal,cderea i-ar fi zdrobit fiecare oscior din corp.Poziia ei lipsit de demnitate ar fi fost chiar i mai precar dac nu ar fi fost mna mare,cald,masculin care o inea ferm de spate,ocant de aproape de ridictura suav a fundului ei.Presiunea constant a minii lui era singurul lucru care o mpiedica s se legene n poala rpitorului ei ca una dintre ppuile de crp dragi ale Edwinei.

n ciuda acestui gest protector cam ciudat,nu era nici o garanie c urmtorul salt al calului nu avea s-i frng o coast fragil sau nu avea s-i mprtie creierul pe unul dintre trunchiurile copacilor care cnd se iveau,cnd dispreau n vreme ce ea privea nnebunit.n timp ce peisajul trecea pe lng ei cu o vitez ameitoare,estompndu-se n faa ochilor ei,simea cum se ncordau muchii de la coapsele puternice ale rpitorului ei.Acesta mn calul prin tufiuri,pduri i pe teren deschis de parc era una cu animalul.Cnd copitele animalului prsir terenul acoperit cu muchi i se lansar n zbor peste o prpastie adnc,Emma i nbui un ipt i strnse ochii ct putu de tare.Cnd ndrzni s i deschid din nou,erau pe marginea exterioar a unei faleze abrupte.Surprinse n treact hul ameitor i dealurile unduitoare de la poalele muntelui ncoronate de turnurile de piatr cu creneluri ale castelului Hepburn.Teama ei se transform ntr-o groaz cumplit cnd nelese ct de mult se deprtaser att de catedral,ct i de civilizaie.Clriser vreme att de ndelungat,c nu ar fi fost surprins nici dac ar fi ajuns la porile iadului.Dar,cnd Sinclair trase n cele din urm de frie,ncetinind ritmul calului pn la un trap dureros,apoi la o plimbare legnat,nu mirosul sulfuros de pucioas i lu prin surprindere nasul,ci parfumul puternic de cedru.Emma nu tia la ce s se atepte dup sosirea lor la destinaia necunoscut,dar cu siguran nu i imagina c avea s fie pur i simplu trntit n picioare.Cnd Sinclair i trecu un picior lung peste spatele calului ateriznd cu o graie lipsit de efort,ea se nclin pe spate i fu ct pe-aci s cad.i simi picioarele slbite i nesigure,la fel cum pise i cnd tatl ei luase ntreaga familie s fac yachting la Brighton cu o var nainte ca norocul lui la jocul faraon s ia o ntorstur att de tragic.

i recpt ntr-un final echilibrul i descoperi c se afla n mijlocul unei poieni largi,deasupra etalndu-se cerul cenuiu schimbtor i mprejur un crng luxuriant de conifere.Ramurile lor fine domoleau suflarea puternic a vntului,reducnd vjitul la simple suspine.Aici,unde i aerul mirosea a libertate,ea era un prizonier al circumstanelor mai mult dect oricnd altcndva.Cum cltoria istovitoare luase sfrit,ar fi trebuit s simt o oarecare uurare.Dar,cnd i ddu buclele ncurcate de pe ochi ca s l confrunte pe cel care era acum stpnuldestinului ei,se temu c era pe cale s se confrunte cu o evaluare de un alt fel.

El sttea de partea cealalt a calului,minile lui ndemnatice desfcnd chinga de alam care fixa aua.uviele prului su netuns i alunecar pe fa,ascunzndu-i chipul.Emma sttu acolo ntr-un suspans plin de agonie n timp ce el trase aua grea cu un efort trdat doar de umflarea discret a muchilor braelor lui.Arunc aua pe un morman din ace de pin i reveni s trag cpstrul de pe gtul lucios al calului.Oamenii si se apropiaser pe cai la o distan respectuoas i desclecau i ei cu aceeai uurin.Dei civa fur suficient

de ndrznei s i arunce priviri piezie i s uoteasc ntre ei,se comportau de parc imitau indiferena liderului lor.

Emma simi cum teama ei ncepe s se transforme n furie.Se ateptase ca Sinclair s o terorizeze,nu s o ignore.Se ocupa de sarcinile lui obinuite de parc nu ar fi rpit-o cu brutalitate ameninnd-o cu arma att de la propria nunt,ct i din snul familiei ei.i arunc o privire n spate,ntrebndu-se dac ar bga de seam n cazul n care ea ar lua-o la goan n cutarea libertii.

-N-a ncerca asta dac a fi n locul tu,spuse el pe un ton indiferent.

Tresrind,Emma i roti uor capul ndrt.Sinclair ddea cu o perie pe coastele tremurnde ale calului,toat atenia lui fiind aparent acordat sarcinii ndeplinite.Era ca i cum i-ar fi ghicit gndurile i direcia n care privise cu un sim mai puternic dect orice auz sau vz.i totui,ea simi un fior satisfctor de triumf.Cel puin dovedise c nu era att de indiferent la prezena ei pe ct pretindea.

-Ca ostatic al dumitale,nu asta ar trebui s fac? Ea se chinui s i nbue tremurul din glas.S ncerc s scap din ghearele dumitale rufctoare?

El ridic dintr-un umr puternic.

-De ce s-i iroseti puterile,feti? Nu ai face nici zece pai nainte s te opresc.

-Cum? mpucndu-m n spate?

n cele din urm,se uit la ea,arcuirea uoar a unei sprncene negre avertiznd-o c nu reuise dect s l amuze.

-Dar asta ar fi ca i cum a arunca praful de puc pe apa smbetei,nu? Mai ales n condiiile n care mi eti mai de folos vie dect moart.Ea pufni.

-Un sentiment admirabil,domnule,dar m tem c tocmai v-ai artat asul din mnec.Dac tiu c nu avei nici o intenie de a m ucide,atunci ce m mpiedic s fug? El nconjur calul,cu paii la fel de rigizi i de hotri ca vocea.

-Eu.Acum,c Emma reuise s-i ctige pe deplin atenia,avu motive s-i regrete ndrzneala.Inima ncepu s-i bat cu putere n timp ce ddu napoi,tiind chiar n clipa cnd fcea asta c nu avea nici o speran s se fereasc de el.Era exact cum mirele ei nu era-tnr,musculos,viril i...periculos.Poate c nu avea nici o intenie s o omoare,dar mai erau i alte lucruri pe care i le-ar putea face,pe care muli le-ar considera chiar mai rele.Mult mai rele.

Ajunse cu spatele la un trunchi noduros de pin,aa c nu-i rmase dect s atepte apropierea lui implacabil.Pesemne c i aerul era mai rarefiat aici pe falez.Cu ct el se apropia mai mult,cu att mai greu i venea ei s respire.Pn n momentul cnd umbra lui o acoperi,blocnd lumina timid a zilei,ea se simea deja cu capul n nori..Crezuse c acei ochi de un verde-deschis cu genele negre groase care i acopereau erau trstura lui cea mai frapant,dar de la o distan att de mic nu mai putea fi sigur.Poate c nu era cu nimic mai mult dect un tlhar obinuit,dar avea pomeii proemineni ca ai unui rege.Nasul lui era drept precum o lam,iar nrile i fremtau uor deasupra buzelor crnoase,aproape pctos de senzuale.O urm firav de gropi i umbrea brbia.

i puse ambele mini pe trunchiul copacului deasupra capului ei,aplecndu-se att de mult spre ea,c i putu simi cldura care radia din fiecare centimetru musculos al lui.Att teama,ct i starea ei de ameeal se intensificar,ajungnd la un nivel periculos cnd inspir mirosul lui cald,masculin,de mosc.

n ciuda tonului lui aspru,vocea lui era la fel de suav ca o catifea zdrobit pentru urechea ei delicat.Mesajul su nu era destinat pentru urechile brbailor din jur,ci pentru ale ei exclusiv.

-Dac fugi,voi fi nevoit s pun mna pe tine.Aa c,dac nu cumva crezi c are s-i plac-i s-ar putea s fie aa-,ar trebui s te gndeti de dou ori nainte de a ncerca s fugi.Apoi,cldura protectoare a corpului su dispru,i ea fu deodat expus suflului de aer rece.n timp ce fu cuprins de un tremur imposibil de controlat,care avea mai mult de a face cu o ameninarea lui blajin dect cu frigul,Sinclair se ndrept agale ctre calul lui blestemat de parc nu ar fi avut nici o grij pe lume.Ea se uit la ceilali brbai i descoperi c scurta lor confruntare le atrsese atenia.Un individ cu un chip bolnvicios i cu o barb sub form de sgeat de culoare nchis ndrzni chiar s-i dea coate tovarului su i s chicoteasc ndeajuns de tare.

-Nu ar trebui s v comportai att de ngmfat,domnule,.strig ea la Sinclair,mndria ei ofensat alungndu-i frica.Bnuiesc c triumful dumitale va fi de scurt durat.Probabil contele anun autoritile i i trimite propriii oameni dup mine chiar n timp ce vorbim.

-De ndat ce vom urca destul de sus pe munte,nu ne va mai gsi niciodat,i el tie asta prea bine,i spuse Sinclair peste umr.Nimeni nu gsete niciodat un Sinclair atta timp ct acesta nu vrea s fie gsit.Nici mcar un Hepburn.Dar nu te agita,ftuc,adug pe un ton uor batjocoritor.Dac totul merge conform planului,vei ajunge din nou n braele mirelui tu care te ador nainte ca patul lui s se rceasc.Sau cel puin nainte s se rceasc mai mult dect este deja.

Cnd i relu eslatul calului,oamenii lui chiuir i rser apreciativ.Emma simi un nou fior,ngrozit pn n mduva oaselor s descopere c dispreul rpitorul ei nu i era destinat numai contelui.

Furtul mireselor era o tradiie strveche n inuturile nalte,dar James Alastair Sinclair nu visase niciodat c avea s ajung s fure mireasa altui brbat.Se zvonea de mult timp c propriul lui str-strbunic,MacTavish Sinclair,i furase mireasa n vrst de cincisprezece ani de la tatl ei cel mnios n timpul unui raid de furat vite,pe cnd avea doar aptesprezece ani.Ea refuzase s vorbeasc cu el pn dup ce se nscuse primul lor copil,apoi i petrecuse urmtorii patruzeci i ase ani ai csniciei lor turuind fr ncetare pentru a recupera timpul pierdut.Cnd el murise n somn,la venerabila vrst de aizeci i trei de ani,ea plnsese fr consolare i se stinsese cteva zile mai trziu-unii ziceau c de inim rea.Jamie nu putea dect s-i fie recunosctor inimii c nu-1 pusese niciodat ntr-un astfel de pericol cumplit.Pe msur ce norii se ndeprtar i stelele ncepur s prind via pe cerul nopii,oamenii lui ddur gata urciorul de lut plin cu whisky scoian pe care l tot trecuser din mn n mn i se instalar n pturile lor.Jamie se aez pe vine lng foc i turn un polonic fierbinte cu tocni de iepure ntr-un castron,aruncndu-i captivei lui o privire precaut.Sttea pe o stnc,exact la marginea copacilor,evitnd att cldura tentant a focului,ct i compania lui.Umbrele crengilor care atrnau i punctau faa palid asemenea unor julituri.Acele i czuser din pr,lsnd buclele de culoarea cuprului s atrne pe lng chip ntr-un smoc dezordonat.Sttea cu braele subiri strnse la piept,zdrenele murdare ale cndva elegantei ei rochii neputnd-o ctui de puin proteja de vntul aspru de munte.n ciuda atitudinii ei de persoan oropsit de soart,gura catifelat i brbia mic,ascuit trdau nc rzvrtire.Se uit pe lng el la flcrile focului de tabr care trosneau,de parc ar fi putut face cumva ca el i oamenii lui s dispar dac le ignora prezena.

Jamie se ncrunt.Se ateptase ca tnra mireas a contelui s fie o mimoz i o domnioar pap-lapte,nu prea istea i uor de intimidat.tiind tot ce tia despre Hepburn,presupusese c mizerabilul la btrn i alesese n mod deliberat o fetican care s i dea duhul,cel mai probabil n chinurile naterii,la cteva minute dup ce i nmna progenitura urltoare doicii care avea s-1 creasc.Etalarea ei ncpnat de mndrie,n ciuda fricii pe care o simea-att n catedral,ct i aici,n aceast poian-l tulburase i i trezise un fior de admiraie pe care nu i-1 putea permite.La urma urmei,fata nu nsemna nimic pentru el n afar de un mijloc pentru atingerea unui scop; un inconvenient

de scurt durat de care se putea descotorosi de ndat ce Hepburn avea s accepte cererea pe care urma s o primeasc n decurs de cteva zile din acel moment.Jamie se simi de parc ar fi ateptat deja o via de om pentru acest moment i acum timpul se scurgea implacabil.Dar era hotrt s i lase timp lui Hepburn o zi sau dou n care s se gndeasc la soarta sumbr care ar fi putut-o atepta pe mireasa lui nevinovat czut n minile inamicului su de moarte,n caz c el refuza s se conformeze.

O rafal de vnt care i ajunse pn n mduva oaselor trecu prin crengile pinilor i biciui poiana.Dei pe pielea dur a lui Jamie se simi doar ca o adiere uoar,fata tremura,strngndu-se att de tare n brae,c degetele i se albiser.Jamie suspect c nu i mai inea dinii ei delicai ncletai din cauza furiei neputincioase,ci pentru a-i mpiedica s clnneasc de frig.

njurnd uor n galez,el se ridic i se ndrept spre ea.Se opri chiar n faa ei,ntinzndu-i castronul cu tocan.Ea continu s priveasc drept nainte,cu un dispre evident att fa de el,ct i fa de oferta lui umil.Mna lui nu ezit.

-Dac intenionezi s mori de foame doar pentru a m face s m simt ruinat,ftuc,s tii c nu va funciona.Mirele tu preios te-ar avertiza c nici eu,nici vreo rud de-a mea nu tim ce nseamn ruinea.i flutur castronul pe sub nsucul ei arogant,tentnd-o nadins cu aroma suculent.Stomacul o trd cu un chiorit pofticios.Aruncndu-i o privire plin de antipatie,i smulse bolul din mn.Netiind dac s simt triumf sau amuzament,el o privi cum folosete lingura de lemn nefinisat pentru a turna pe gt mai multe nghiituri lacome de mncare.Simi o plcere neateptat cnd vzu cum i revenea culoarea n obraji pe msur ce tocana i nclzea mruntaiele.Auzise zvonurile c mireasa lui Hepburn nu este cine tie ce frumusee,dar obrajii ei pistruiai i trsturile sculptate artistic aveau o putere de seducie pe care puini brbai o puteau nega.mpotriva voinei sale,privirea i fu atras de moliciunea buzelor ei n timp ce se nchideau n jurul lingurii,de graia suav a micii ei limbi roz cnd ieea s ling tacmul.Privelitea nevinovat trezi o foame surprinztoare n propria lui burt.Temndu-se s nu nceap s chiorie i stomacul lui,ddu s se ntoarc.

-Ct timp o s v fiu prizonier,domnule? ntreb ea.Oftnd,el se ntoarse n loc,fiind iar fa n fa cu ea.-Acum,asta depinde de ct de mult te preuiete mirele,nu?

Poate c ai gsi viaa mult mai suportabil dac te-ai gndi c eti oaspetelemeu.Ea strmb din nas,atrgndu-i atenia spre mulimea de pistrui cafenii.

-Atunci,ar trebui s i spun c ospitalitatea dumitale las mult de dorit.Cele mai multe gazde-indiferent ct de zgrcite sunt-ofer cel puin un acoperi deasupra capului oaspetelui lor.i patru perei,ca s nu nghee de frig.

Sprijinindu-i un picior pe un butean czut,Jamie i ddu capul pe spate pentru a cerceta maiestuoasa ntindere indigo a cerului pe timpul nopii.

-Zidurile noastre sunt ramurile pinilor care ne adpostesc,i acoperiul nostru este o cupol boltit pudrat cu nestemate presrate de mna Celui Atotputernic nsui.Te provoc s gseti o privelite mai mrea n orice salon de bal din Londra.Cum cuvintele lui fur ntmpinate de tcere,i arunc o privire piezi,descoperind c studia curioas profilul lui,nu cerul.Ea i cobor repede ochii,ascunzndu-i sub ntinderea roiatic a genelor ei.

-Nu m ateptam la ceva mai mult de un mormit de neneles.Se pare c lordul s-a nelat,domnule.Educaia dumitale nu a fost o pierdere de vreme pn la urm.Cel puin nu judecnd dup vocabularul dumitale.El fcu o plecciune ironic impecabil,care ar fi fcut mndru orice gentilom.

-Cu suficient timp i ambiie,ftuc,chiar i un slbatic poate nva s-i imite superiorii.

-Ca Ian Hepburn? Din vorbele rostite n catedral,am neles c v-a fost unul dintre superiori la universitate,nu?

-A fost o vreme cnd se prea poate s se fi considerat egalul meu.Dar asta pe cnd m cunotea doar ca dragul lui prieten Sin.De ndat ce unchiul su 1-a informat c nu eram nimic altceva dect un Sinclair mizerabil i mpuit,cu mizerie sub unghii i cu minile ptate de snge,el nu a mai vrut s aib nimic de-a face cu mine.

-Dup aceste cteva ore de cnd v cunosc,nu pot spune c-1 condamn.

-Hei,ftuc! exclam el btndu-i cu palma n piept i aruncndu-i o privire plin de repro.mi frngi inima cu limba aia mititic i ascuit.N-ai pic de mil pentru un biet scoian?

Spernd s ascund emoia pe care i-o strnise accentul tipic scoian,Emma se ridic i se ntoarse cu faa spre el.

-Numele meu nu este ftuc.M numesc Emmaline.Sau domnioara Marlowe daca suntei destul de civilizat s respectai subtilitile sociale.Tatl meu este baronet-unul din mica nobilime.ncrucindu-i braele peste piept,Jamie pufni n rs.

-Suficient de nobil nct s-i scoat fiica la licitaie pentru cel mai generos ofertant? Ea i ridic brbia din nou,refuznd s se lase impresionat de dispreul lui,i spuse uor:

-Singurul ofertant.Mrturisirea ei l prinse pe Jamie cu garda jos.Poate c fata era zvelt i cu pieptul mic,dar nimeni nu-i putea nega farmecele feminine.Dac s-ar fi nscut i ar fi crescut pe acest munte,pretendeni ndrgostii pn peste cap de ea i s-ar fi aruncat la picioare.

-i nu e nevoie s-1 descriei pe tatl meu drept un personaj negativ dintr-o melodram gotic,adug ea.Din cte tii,a putea fi ndrgostit nebunete de conte.Jamie rse zgomotos.

-i eu a putea fi regele Scoiei.n ciuda a ceea ce-i dicta judecata,i permise privirii sale s zboveasc asupra ei.Exist un singur motiv pentru care o femeie ca tine s-ar cstori cu o grmad de oase putrezite ca Hepburn.Ea i puse minile pe oldurile ei zvelte.

-Tocmai m-ai rpit,cu doar cteva ore n urm.De ce v-ai imagina c tii ce fel de femeie sunt?

nainte ca el s i dea seama ce avea de gnd s fac,se apropie de ea-suficient de mult ct s mngie cu degetele aspre moliciunea irezistibil a obrazului ei.Nu i plcuse niciodat s bruscheze femeile,dar aceast fat cu limba ascuit avea ceva care l fcea s-i doreasc s pun mna pe ea i s trezeasc orice fel de reacie din partea ei,chiar i una care s nu fie n favoarea lui.El i lipi gura de urechea ei,micorndu-i voit vocea pn ajunse la o oapt aspr.

-tiu c eti nc suficient de tnr-i suficient de atrgtoare-nct s ai nevoie de un mascul adevrat n patul tu.Un fior care nu avu nimic de a face cu teama sau cu vntul rece i fcu pielea de gin.Cnd Jamie se ddu napoi s i cerceteze faa,ea se uita n sus la el,cu buzele ntredeschise tremurnd uor i cu ochii ei de un albastru-nchis suficient de mari pentru a reflecta luna care se nla tot mai sus pe cer.nainte s cedeze invitaiei ei involuntare,Jamie se ntoarse cu spatele,hotrt s-i aduc o ptur i s termine cu ea pentru noaptea aceea.Urmtoarele ei cuvinte i oprir n loc ca o stan de piatr.

-V nelai cu privire la tatl meu,domnule.Nu el e cel lacom.Eu sunt.

Jamie se ntoarse ncet,mijindu-i ochii n timp ce o furnictur de pruden i cobor pe ira spinrii.Simise acea senzaie tulburtoare de mai multe ori n viaa lui,de obicei cu cteva secunde nainte de a fi atacat din ambuscad de o band rtcitoare a intailor angajai de Hepburn.Poziia corpului captivei lui nu mai era dezndjduit sau temtoare,ci sfidtoare n mod fi.Vocea ei vibrase neovitoare,ochii la fel de reci ca lumina argintie a lunii care se rsfrngea peste pomeii ei nali,pistruiai.-Sunt sigur c pn i un bandit de rnd ca dumneata tie c cele mai multefemei ar face troc nu numai cu trupurile lor,ci i cu sufletele ca s se cstoreasc cu un om att de bogat i de influent precum contele.De ndat ce devin contesa lui,voi avea toate comorile pe care orice femeie i le-ar putea dori-bijuterii,blnuri,terenuri i mai mult aur dect a putea cheltui sau numra ntr-o via de om.i nu am nici o ndoial c nu voi duce lipsa unui mascul n patul meu,adug ea cu o scuturare dispreuitoare din cap.Dup ce i voi oferi un motenitor,sunt sigur c domnul meu nu mi va purta pic pentru un sezon londonez i un amant tnr bine fcut...sau doi.Jamie se holb ngndurat la ea pre de un moment lung,dup care spuse:

-Numele meu nu este domnule,domnioar Marlowe.Este Jamie.Acestea fiind spuse,se ntoarse pe clcie i o ls acolo,n picioare,cu trupul ei subire biciuit de vnt.

CAPITOLUL 4

Jamie,se gndi Emma.Un nume aa inofensiv pentru un brbat att de periculos.Pe msur ce luna ajunse sus pe cer i ncepu uor s coboare,ea se cuibri mai bine la adpostul pturilor de ln aspr pe care rpitorul ei i le dduse.Constat ns c miroseau a el,ceea ce o fcu s simt i mai acut durerea provocat de situaia n care se afla.Moscul profund masculin,cu tonurile lui de pmnt,piele,fum de lemn i cal,ar fi trebuit s-i deranjeze nasul delicat.Cei mai muli brbai pe care i tia,inclusiv tatl ei i toi domnii pe care i ntlnise n timpul celor trei sezoane londoneze,i ascundeau parfumul natural sub un strat sufocant de spun de ras i ap de colonie floral.De-abia puteai s respiri cnd intrai ntr-o sal de reuniune plin de tineri spilcuii scldai n cele mai populare ape dulci ale sezonului,indiferent c era vorba despre miere sau despre trandafiri.n loc s simt repulsie fa de mirosul exotic al lui Sinclair,se trezi trgnd puternic aer n piept,de parc acesta ar fi avut puterea s-i nclzeasc sngele rece.Se rostogoli pe partea cealalt.Pmntul rece i dur era la fel de neprimitor ca o lespede de piatr.De fiecare dat cnd se foia,o nou piatr sau crengu prea s se nale pentru a-i mpunge pielea sensibil.Nu c ar fi avut vreo ans s doarm n timp ce era ntins la doar civa metri distan de banda de proscrii periculoi,n mijlocul slbticiei scoiene.Nici mcar sforitul lor dup alcoolul ingerat nu putea nbui ecoul propriei voci batjocoritoare: Sunt sigur c domnul meu nu mi va purta pic pentru un sezon londonez i un amant tnr bine fcut...sau doi.Emma gemu sonor i i ngrop capul sub pturi,ntrebndu-se ce fusese n mintea ei de se flise att de fr noim.Reuise s supravieuiasc veseliei forate a prinilor ei i invidiei pretinse a surorilor ei strnite de cstoria ei cu contele...Atunci de ce opinia unui strin i afectase att de mult mndria?

Cumva,n timp ce sttea acolo n lumina lunii,judecat i gsit vinovat dup evaluarea rece a lui Jamie Sinclair,i se pruse mai potrivit ca el s cread c era o scorpie lacom dect vreun miel trimis la sacrificiu care se ndrepta alene spre pieire.Mai bine s o deteste dect s-i fie mil de ea.Pre de cteva secunde preioase,se simise puternic i drz,n stare s-i decid propria soart.

Acum,se simea doar ridicol.Poate ar fi reuit s se abin s nu explodeze dac nu i-ar fi tot spus ncontinuu ftuc n felul acela enervant.Mulumit accentului i whisky-ului consumat,cuvntul acela suna mai degrab alintor dect insulttor.O fcuse s fie disperat s stabileasc o oarecare distan ntre ei,fie i insistnd ca el s-i recunoasc superioritatea social spunndu-i domnioara Marlowe.Probabil i-ar rde n fa dac ar ti c nobilul ei tat era la distan de o sticl de coniac i o rund ghinionist la jocul faraon de a fi aruncat n temnia datornicilor.

tiu c eti nc suficient de tnr-i suficient de atrgtoare-nct s ai nevoie de un mascul adevrat n patul tu.n timp ce se chinuia s fac dintr-un pliu al pturii un fel de pern,cuvintele lui,nu ale ei,revenir ca s o bntuie.Un fior nou o fulger cnd i aminti cum degetele lui i zgriaser obrazul cu o sensibilitate dezarmant.oapta lui aspr i trezise imagini misterioase i provocatoare cu ceea ce un mascul i-ar putea face n acel pat.Acele imagini nu aveau nici o legtur cu datoria neplcut pe care mama ei i-o descrisese.Chiar i acum aveau puterea s-i trimit un val de cldur prin vene,s alunge frigul din oasele ei dureroase.

i nchise strns ochii.Fusese oare Sinclair att de ndrzne s sugereze c avea nevoie de un brbat ca el n patul ei? Un brbat care nu s-ar urca pur i simplu deasupra ei,micndu-se ritmic i scond un mormit,cum i spusese mama ei c era posibil s se ntmple cu contele? Un brbat care ar ademeni-o cu srutri tandre ce-i tiau rsuflarea i cu mngieri iscusite,pn cnd ea l-ar implora s o lase s se abandoneze n braele lui?

i deschise ochii.Pesemne c,dup atta zdruncinat pe spinarea calului,i pierduse minile.Doar nu era posibil ca un slbatic precum Jamie Sinclair s fie vreodat acel om.Din ce auzise despre scoienii slbatici din zona muntoas care cutreierau nc aceste dealuri,era mai probabil ca el s aplece o femeie peste o mas,s-i ridice fustele pn peste cap i s-i satisfac nevoile cu duritate,fr s i pese de ceea ce simea ea.Emma i scoase capul din pturi,spernd ca aerul rece s-i rcoreasc obrajii fierbini.Era obinuit s-i aud surorile uotind i chicotind n pat n fiecare noapte dup ce mama lor stingea lampa.Tresri speriat cnd,n schimb,auzi uotelile a doi brbai.

-E o ftuc frumuic,presupun,spunea unul din ei.Dei un pic prea ciolnoas pentru gusturile mele.

-Judecnd dup talia barmaniei din Invergarry,orice ftuc sub nouzeci i cinci de kile ar fi un pic prea ciolnoas pentru gusturile tale,Bon.Emma nepeni cnd recunoscu cadenele inconfundabile ale oaptelor lui Sinclair.Dei sttea cu spatele la foc,i nchise instinctiv ochii,astfel nct nimeni s nu-i dea seama c ea trgea cu urechea n loc s doarm.Observaia lui Sinclair fu ntmpinat cu un oftat afectuos din partea brbatului pe care-1 numise Bon.

-Mda,Rosie a mea i umplea mna,nu? Dou mini i o gur,dac ii neaprat s tii.

-Chiar deloc,dar sunt sigur c imaginea mi va bntui visele nopi ntregi de acum ncolo,spuse Sinclair sec.

-Nu ncerca s faci pe clugrul cu mine,biete.Sunt sigur c nu i-ar plcea nimic mai mult dect s te nclzeti ntre o anumit pereche de coapse moi i albe n aceast noapte rece de primvar.

-Ai auzit ce am spus n catedral,rspunse Sinclair tios.I-am zis lui Hepburn c,dac mi va ndeplini cererile,nu i voi face nici un ru miresei lui.

-Da,dar i-ai promis s i-o returnezi nevtmat,nu nedeflorat.Emma nc ncerca s ghiceasc nelesul acelui termen neobinuit,cnd nsoitorul lui Sinclair chicoti.

-Rzbunare mai mare ca asta nici c ar fi,nu? S o trimii napoi la hrpreul acela btrn cu un bastard Sinclair n pntece...Emmei i nghe sngele n vene cnd nelese pe deplin la ce se referise brbatul.O fi fost ea inocent,dar proast nu era.n cazul n care Sinclair se hotra s profite de corpul ei tnr pentru a-i potoli pofta de rzbunare,ea nu prea avea cum s-1 opreasc.Nimeni nu ar bga n seam lupta ei disperat sau rugminile ei de a-i arta ndurare.Judecnd dup replica tovarului su,era mai probabil ca brbaii s se adune i s-1 ncurajeze dect s se grbeasc s sar n ajutorul ei.Emma se cutremur,amintindu-i din nou de lucrurile ngrozitoare pe care i le spusese lui Jamie.Din moment ce i mrturisise cu ndrzneal dorina ei de a-i gsi un amant tnr i bine fcut de ndat ce contele i permitea acest lucru,tlharul chiar ar putea crede c ea i-ar accepta avansurile.i inu rsuflarea,ateptnd ca Sinclair s l contrazic pe ajutorul lui i s-1 mustre pentru c a putut sugera ceva att de abominabil.Dar tcerea ncordat nu fu ntrerupt de nimic altceva n afar de trosnetul i pocnetul vesel al focului.Dei nc se chinuia s-i in ochii nchii,aproape c l vedea stnd acolo n faa focului,cu pomeii si regeti umbrii de flcri n timp ce evalua nelepciunea din sfatul companionului su.

Nemaiputnd ndura suspansul,ndrzni s arunce o privire furi peste umr.Sinclair sttea cu spatele la ea i cu faa la foc,din cauza lui neputndu-1 vedea pe cellalt brbat.Umerii i spatele lui largi preau chiar mai impozani din acest unghi.Nu avea nici o intenie s zac pur i simplu acolo i s ateptare ca umbra lui s cad asupra ei,blocnd lumina lunii i afundnd-o n ntuneric.

n timp ce ddu n jos un col de ptur,ameninarea fcut cu accentul lui scoian i suna n minte:Dac fugi,va trebui s pun mna pe tine...Iei fr zgomot din pturile de dormit.Dac Jamie Sinclair voia s pun mna pe ea,va trebui s o prind mai nti.Jamie se uit la vrul su peste flcrile jucue ale focului de tabr.Strlucirea lor nepmntean scotea n eviden sclipirea diabolic din ochii negri ai lui Bon i arcuirea neastmprat a sprncenelor lui subiri i ntunecate.Bon era unul dintre puinii oameni care puteau suporta cea mai nfricotoare privire ncruntat a lui Jamie.Avea mult experien,att de pe vremea cnd,flci fiind,alergau liberi pe terenurile fortreei Sinclair,ct i ca urmare a celor ase ani de cnd luptau mpotriva lui Hepburn i a oamenilor lui.Singura perioad cnd sttuser desprii fusese n timpul acelor lungi semestre sumbre pe care Jamie i le petrecuse la St.Andrews.Dac Jamie nu ar fi tiut c Bon l tachina intenionat,s-ar fi repezit peste foc i i-ar fi dat una peste urechile lui ascuite,exact aa cum fcuse de attea ori pe cnd era puti.De cele mai multe ori,cei doi sfreau lundu-se la trnt prin noroi,lovin-du-se unul pe altul pn cnd le ddea sngele,i cineva-de obicei mama lui Bon,Dumnezeu odihneasc-i sufletul su ce a cunoscut o lung suferin,sau bunicul lui Jamie-i desprea lundu-i de gulere i le ddea amndurora o zguduial sntoas.

Confruntrile lor se mai reduseser atunci cnd Jamie mplinise paisprezece ani i ctigase rapid douzeci de centimetri n nlime i dousprezece kilograme fa de Bon.De atunci,Bon a fusese nevoit s i foloseasc isteimea lui ireat n loc de pumni,isteime pe care i-o etal pe deplin cnd i rspunse privirii ncruntate a lui Jamie cu o clipire nevinovat.Jamie ar fi protestat la cuvintele vrului su,dar nu putea nega adevrul din ele.Erau puini oameni pe acest munte care l-ar condamna dac i-ar ncerca mireasa btrnului.Dup toate cte i fcuse Hepburn familiei lui-ncercnd inclusiv s tearg numele Sinclair de pe faa pmntului-,ar fi o rzbunare potrivit ca smna lui Jamie s triasc n pntecele femeii pe care Hepburn o alesese ca s-i poarte fiul.Jamie simi un val surprinztor de poft n vintre.Pentru prima dat de cnd el i Bon ncepuser micul lor joc de inteligen i voin,Jamie fu primul care i mut privirea.

Ignornd zmbetul triumftor al lui Bon,el ridic un b i a focul,trimind un uvoi de scntei n sus,spre ntunericul catifelat al cerului nopii.

-Nu e nevoie s ne jucm n felul acesta.Sunt contient c nu eti de acord cu faptul c i-am furat mireasa lui Hepburn.

-i de ce a fi,cnd singurul rezultat probabil este s sfrim atrnai n treangul vreunui clu? Acum,c am fcut-o i am rpit o englezoaic,ce l oprete pe Hepburn s abat urgia armatei britanice pe capul nostru?

-Mndria lui.tii prea bine c mai degrab ar muri dect s cear ajutorul cuiva,fie el scoian sau englez.

-Atunci mi doresc s nu mai stea pe gnduri i s moar odat,scutindu-ne pe noi de aceast btaie de cap.Bon art cu degetul n direcia unde Jamie i lsase captiva.Pentru c te asigur eu c ftuca asta o btaie de cap o s fie.Jamie pufni.

-M ndoiesc c o ftuc dichisit i arogant ca ea a fcut vreodat ceva mai ngrijortor dect s piard un ochi n timp ce broda vreun citat din scriptur.i arunc vrului su o privire piezi.n plus,ar fi imposibil s ne dea o btaie mai mare de cap dect laptreasa aceea simpatic i micu din Torlundy,al crei so a ameninat c o s-i rup braul firav i o s-i dea cu el o btaie sor cu moartea cnd te-a prins furindu-te afar pe fereastra dormitorului su,n creierii nopii.

-Ah,scumpa mea Peg! suspin Bon cu nostalgie gndindu-se la ea.Ei bine,ea chiar e o ftuc pentru care merit s-i dai duhul-att n pat,ct i n afara lui.Poi s spui acelai lucru despre femeia lui Hepburn? Jamie arunc bul.

-Nu e femeia lui.Cel puin,nu nc.i pot s te asigur c nu am nici o intenie s mor pentru ea.Nu de mna clului i nici prin orice alte mijloace.

-Ce te face s crezi c Hepburn va fi dispus s plteasc pentru a o primi napoi? Nu este cunoscut drept un sentimental.Unii spun c i-a vndut i inima cea neagr diavolului odat cu sufletul.

-Oh,va plti.Nu pentru c are vreo simpatie deosebit pentru ftuc,dar nu va suporta gndul ca un Sinclair s fure ceva ce i aparine.Jamie simi cum buzele i se arcuiesc ntr-un zmbet sumbru.Mai ales acest Sinclair.

-i ce se ntmpl dac Ian Hepburn nu este la fel de mndru ca unchiul su? Dac l convinge pe hrpreul la btrn s cheme soldaii britanici s lupte de partea lor? Privirea lui Jamie fu atras iari spre ntunericul din inima focului.Pn i el era nevoit s admit c Ian rmnea o necunoscut n planul lui atent pus la cale.Era aproape imposibil s pretind c nu fusese afectat de profunzimea urii pe care o citise n ochii fostului su prieten n timpulconfruntrii din catedral.Cltin cu putere din cap.

-La drept vorbind,Ian m urte mai mult dect unchiul su.Nu va vrea ca soldaii britanici s le fac treburile lor murdare.Ar prefera s m sugrume cu propriile mini dect s m vad n laul clului.Sclipirea din ochii negri ai lui Bon fu estompat de o umbr de ngrijorare.

-Nu tiu exact ce plnuieti s-i ceri n schimb lui Hepburn pentru mireasa lui,dar va trebui s fiu un premiu al naibii ca s justifici faptul c riti vieile tuturor de pe aici,inclusiv pe a ta.Eti sigur c merit?

-Da.Jamie l privi pe Bon n ochi.Bon fusese ntotdeauna mai degrab ca un frate dect ca un vr pentru el i i datora mcar aceast parte din tot adevrul.De asta te pot asigura.

La mult timp dup ce Bon se retrase s se culce,Jamie se trezi stnd n picioare peste patul improvizat al captivei lui,spernd c avea s fie capabil s-i in promisiunea pe care i-o fcuse vrului su.n cazul n care se nela i Hepburn chema soldaii britanici pentru a o recupera,atunci era foarte probabil s fi pecetluit soarta ntregului su clan.Suspecta de mult timp c Hepburn se bucura n secret de micul joc de-a oarecele i pisica pe care l jucau,practic,din momentul n care se nscuse Jamie.Acesta aproape c i-1 putea imagina pe btrn n acel moment,frecndu-i palmele osoase n timp ce punea la cale urmtoarea micare.Pentru un om ca Hepburn,muntele nu era nimic altceva dect propria lui tabl de ah,iar oamenii care i ctigau existena din solul pietros-nite pioni pe care i muta n funcie de capricii i dup bunul-plac.Era o singur modalitate de a-1 nvinge pe btrn,iar asta presupunea s fie mai iret...i mai nemilos dect el.Rpind o femeie nevinovat,Jamie reuise n cele din urm s fie n ambele moduri.El se uit ncruntat nspre sulul de pturi.Fata care dormea la picioarele lui era i ea un simplu pion pentru conte.El tia c Hepburn era amrt peste msur c supravieuise celor trei fii ai si i toi urmailor acestora n timp ce Jamie nu numai c upravieuise,ci i prosperase.Hepburn nu avea s se dea napoi de la nimic pentru a-i asigura un nou motenitor.Jamie i trecu o mn peste maxilarul ncordat,ntrebndu-se de ce fusese att de nesbuit s stea de paz cnd ar fi putut foarte bine s-i comande unuia dintre oamenii lui s o fac.Arunc o privire spre cealalt parte a focului,unde ei i aternuser paturile pentru noapte.Dei i-ar fi ncredinat propria via n minile acestora,dintr-un motiv necunoscut era reticent s i lase singuri cu domnioara Marlowe.La naiba,n acel moment nu era convins c putea avea ncredere nici mcar n el s rmn singur cu ea.Cu att mai puin acum,cnd tachinrile lui Bon nc i bntuiau mintea.

Fata avea pturile trase att de sus,nct nu i putea vedea nici mcar buclele armii din cretet.El privi ncruntat.Era o domni,nu vreo ftuc rezistent din inuturile nalte.Probabil era obinuit s se odihneasc ntr-un pat pufos,acoperit cu plpumi de puf,nu pe solul dur,doar cu un strat subire de ln aspr care s o protejeze de frig.Se ls pe vine lng ea i trase n jos un col de ptur,ncercnd s se asigure c nu nghease de frig doar ca s-i fac lui n ciud.Nici urm de bucle armii.Nici urm de domnioara Marlowe.

CAPITOLUL 5Pentru o clip,lui Jamie nu i veni s-i cread ochilor,neputnd s fac nimic altceva dect s se holbeze ca un prost la locul gol unde ar fi trebuit s fie Emma.Nu numai c reuise s plece pe furi n timp ce el fusese doar la civa metri distan,dar fusese i destul de inteligent s aeze pturile ntr-o grmad rotunjit,astfel nct oricine s-ar fi uitat ntr-acolo s presupun c ea era ascuns sub ele.

-Fir-ar s fie,uier Jamie,trecndu-i o mn prin pr.Ar fi trebuit s tie c oricine se artase dispus s se nhiteze cu Hepburn nu putea fi de ncredere.Ce prostie din partea lui c nu o legase de cel mai apropiat copac atunci cnd avusese ocazia.Aa o s-i bage minile n cap s nu mai fac pe gentilul.

Se ridic,privirea lui ntunecat scrutnd umbrele de neptruns de sub cel mai apropiat arboret de cedri.Nu i-ar fi trecut niciodat prin minte c o astfel ftuc ar fi suficient de ndrznea ct s-i sfideze ameninarea i s nfrunte noaptea sau slbticia de una singur.tia prea bine ct de neierttoare putea fi slbticia.O englezoaic firav nu avea nici o ans s-i croiasc drum prin zona asta muntoas dur.Probabil nu avea s supravieuiasc mai mult de o or nainte s cad ntr-un pria-unde ar fi norocoas dac s-ar neca nainte s moar ngheat-sau s se prbueasc peste marginea vreunei stnci.Imaginea corpului ei tnr i fragil zcnd zdrobit pe fundul vreunei prpstii stncoase l tulbur mai mult dect voia s recunoasc.Jamie tia c singurul lucru inteligent era s-i scoale oamenii din pturi i s i trimit s cutreiere pdurea n cutarea ei.Dar un instinct primitiv l mpiedic s o fac.Hepburn pusese un pre pe capul lui n secunda n care se nscuse.tia exact cum este s te simi vnat pe acele dealuri; s alergi pn cnd ai impresia c picioarele tale dureroase o s-i cedeze i c plmnii i vor exploda; s nu tii niciodat dac va fi ultima dat cnd vei trage aer n piept.Nu putu suporta gndul ca oamenii lui s o fugreasc pe Emma de parc ar fi fost vreo creatur neajutorat din pdure.Ei ar putea la fel de bine s o sperie i s o fac s cad de pe marginea unei stnci.Jamie merse cu pai mari pn la marginea poienii i ddu la o parte o ramur de cedru care atrna.n timp ce ochiul lui experimentat cercet tufiurile dup ace czute i ramuri rupte,un zmbet i curb uor buzele.Se prea c domnioara Marlow lsase o urm pe care pn i un orb o putea depista.

Emma naint orbete prin pdure,gndindu-se doar la evadare.tia c n-avea nici o ans s coboare singur muntele,dar,dac putea s ctige ceva teren fa de Sinclair i de gaca lui de-tlhari,poate gsea vreo scorbur sau vreo vgun unde s se ascund pn cnd oamenii contelui aveau s vin s o salveze.i ddea seama dup nclinarea abrupt a terenului i dup faptul c se mpiedica adesea c mcar mergea n direcia cea bun-cobora.Pdurea aceasta era total diferit de cea care mrginea terenurile din Lancashire ale tatlui ei.Ea i surorile ei i petrecuser multe ore plcute acolo pe cnd erau copii,culegnd flori slbatice sau adunnd ciuperci pentru mas,n timp ce se jucau de-a piraii sau de-a znele.Ramurile ulmilor i ale stejarilor erau distanate unele de altele,lsnd s intre raze puternice de soare.Scorburile acoperite de muchi i poienile blnde preau mai degrab parte dintr-un parc dect dintr-o pdure.

Acest loc semna cu pdurea ntunecat i interzis din poveti-un loc n care timpul se oprise n loc de secole i vreun cpcun acoperit cu bale putea s-i sar n fa n orice clip i s te devoreze.Ramurile groase ce se mpreunau deasupra capului Emmei lsau s ptrund doar cteva firicele din lumina lunii.n timp ce cobor pe un mal alunecos,presrat cu muchi,sunetul respiraiei ei i sun n urechi precum gfitul unui animal slbatic disperat.

nc nu dduse peste nimic ce aducea a drum sau a potec,lucru care era,probabil,spre binele ei.Ultimul lucru pe care i-1 dorea era s le fac treaba mai uoar lui Sinclair i oamenilor lui n timp ce o urmreau.Crengile i biciuiau obrajii n timp ce alerga,acele lor nepndu-i faa i sfiindu-i mtasea subire a rochiei.Scoase un icnet cnd i puse piciorul stng direct pe o piatr zimat.Tlpile subiri ale condurilor ei ofereau o protecie slab pentru picioarele ei delicate.Putea la fel de bine s mearg descul.Se strmb cnd trecu prin apa rece a unui pru,tiind c era doar o chestiune de timp pn cnd nclmintea avea s cedeze,lsnd-o complet expus intemperiilor.Ce n-ar da pentru perechea ei de cizmulie vechi i rezistente pe care le bgase sub pat acas! Mama ei refuzase s o lase s le mpacheteze,insistnd c soul ei avea s-i cumpere toate nclrile elegante de care va avea nevoie de ndat ce se cstoreau.Se uit n spatele ei.Era imposibil s spun dac era urmrit sau dac sunetele pe care le auzea erau btile rapide ale inimii ei ori pur i simplu ecourile trtului ei nendemnatic prin tufiuri.Nu avea de gnd s se opreasc suficient de mult timp nct s i dea seama.Nu avea nici o dorin s afle cum ar putea-o pedepsi Jamie Sinclair pentru c refuzase s in seama de avertismentul su.Judecnd dup calmul glacial de care dduse dovad n abaie i dup autoritatea pe care o exercita asupra oamenilor lui,nu i plcea s fie sfidat.nteindu-i ritmul,ndrzni s mai arunce o privire disperat peste umr.Luna se afunda n nori i pn i umbrele preau s o urmreasc,mormane de nori de ntuneric ameninnd s o nghit cu totul,fr a lsa nimic n urm.

Ea i ntoarse privirea ctre drumul ce i se deschidea n fa i descoperi c se ndrepta direct spre marginea unei prpstii.Era prea trziu s-i opreasc avntul.Prea trziu pentru a face altceva dect s apuce disperat trunchiul subire al mesteacnului care atrna peste defileul stncos din hul de dedesubt.

Minile i alunecar pe scoara moale a copacului,care nu-i oferi nici o soluie i nici o speran.Nu se mai putu abine i ip cnd alunec i ncepu s plonjeze n prpastie.Jamie se opri brusc,n urechile lui rsunnd un strigt att de clar i de scurt,c ar fi putut fi rodul imaginaiei lui.Sau ar fi putut fi pur i simplu strigtul din noapte al vreunui animal,prdtor sau prad.i nclin capul ca s asculte,dar nu auzi nimic n afar de uieratul trist al vntului printr-o dumbrav de pini din apropiere.Atunci i ddu seama c ceva era n neregul.O urmrea pe Emma de aproape o or,ciulindu-i urechile i mijind ochii,plus un instinct mai profund i mai primitiv dect auzul sau vzul.Indiferent de ct de departe sau de ct de repede mergea,tiuse c ea era acolo...undeva n faa lui,nu ntr-att de aproape nct s pun mna pe ea,dar totui la o distan la care o putea ajunge.Dar acum nu o mai simea.Era ca i cum un fir invizibil fusese tiat,lsndu-1 suspendat deasupra unei prpstii ntunecate fr s vad captul.

ngimnd un jurmnt,o lu la goan,ndreptndu-se n direcia acelui strigt neajutorat.Nu acord deloc atenie ramurilor care-i zgriau faa sau ncercau s-1 opreasc n mbriarea lor spinoas.Fugise mncnd pmntul prin aceleai pduri de zeci de ori nainte,de obicei cu o leaht de oameni de-ai lui Hepburn pe urmele lui.De data aceasta nu fugea de ceva,ci spre ceva.Din pcate,acel ceva se dovedi o pant descendent care ajunse brusc la capt,fia de pmnt ngustndu-se pn disprea cu totul.Jamie se opri brusc la civa metri distan de acea cztur mortal,inima ameninnd s-i sar din piept.tia prpastia aia prea bine,cunotea mai mult de un brbat care i gsise sfritul acolo din cauza ignoranei,a neglijenei sau a unei combinaii fatale a celor dou.naint nencreztor,cu pai ezitani acum c tia c cele mai rele temeri ale sale deveneau realitate.nchise ochii pentru o secund,nainte s priveasc ncordat peste buza prpastiei,temndu-se deja de privelite ce-1 atepta.Emma urma s moar.Dac pragul acela subire de stnc i de pmnt care i ntrerupse cderea nu se nruia n curnd sub ea,trimind-o ctre un mormnt de piatr,atunci avea s moar de frig.Pe msur ce cldura rezultat din eforturile fcute o prsi,frigul ncepu s pun stpnire uor,uor pe fiecare oscior din corpul su.Se ghemui lng peretele de piatr i i strnse zdrenele rochiei ei de mireas,temndu-se c frisoanele incontrolabile ar putea deteriora i mai mult solul fragil n care era fixat pragul.Arunc o privire disperat n sus.Czuse la doar civa metri de marginea de sus,dar distana putea fi la fel de bine de o sut de leghe.Chiar dac reuea s se ridice fr ca pragul s se prbueasc n defileul de dedesubt,marginea prpastiei tot ar fi prea sus ca s poat ajunge la ea.Nu era nici mcar o piatr sau vreo r-dcin rzlea care s ias din perete umed i de care s se prind cu mna sau pe care s-o poat folosi ca punct de sprijin.Era,probabil,un soi de testament pentru puterea ei de caracter faptul c n acel moment nu simea durere sau o resemnare afundat n rugciune,ci furie amestecat cu o frm de satisfacie.Se prea c ea avea ultimul cuvnt pn la urm,constat ea cu o urm slab de isterie.Moart,nu avea s le mai fie de nici un folos lui Sinclair,tatlui ei sau contelui.Nu aveau s mai fac troc cu ea de parc ar fi o oaie sau o scroaf de la piaa local.Se ntreb dac Sinclair avea s-i dea osteneala mcar s o ngroape sau dac urma s-i lase trupul s putrezeasc pe marginea aceea i o s dea bice calului pentru a merge s rpeasc o alt mireas.

-Bun,acolo jos.E cineva acas?

Emma tresri groaznic,trimind spre defileul de dedesubt cteva buci de pmnt desprinse din prag.i ddu uor capul pe spate i l vzu pe Jamie Sinclair rnjind n jos la ea de pe marginea falezei.Inima ei o trd,i fu cuprins de un val slbatic de uurare.Ca s nu trdeze acest lucru,i miji ochii i se uit urt la el.

-Nu e nevoie s prei att de ngmfat,domnule.Din punctul meu de vedere,n-avei dect s v ducei naibii.Cuvintele ei fcur doar ca zmbetul lui s se mreasc.

-Nu eti prima care-mi ureaz aa ceva i probabil nu vei fi nici ultima.Ea pufni.

-Oare de ce nu m surprinde?

El se puse ntr-un genunchi i privi concentrat peste marginea falezei,ochiul lui ager evalund rapid urgena situaiei ei.-Vrei s vii tu sus sau vin eu jos? Ea i zmbi dulce.

-Oh,chiar v rog s venii.M voi asigura c v vei duce la vale i v voi face cu mna.

-Acum,asta nu ar fi bine pentru nici unul din noi,nu? Cu att mai mult cu ct mi te-ai altura la scurt timp,i apoi ar trebui s ne petrecem venicia unul n compania celuilalt.Ea privi cu precauie cum el se lungi pe burt i i ntinse un bra peste buza prpastiei,oferindu-i mna.Amintindu-i cum de ajunsese s fie blocat pe acest prag,ea ignor tentaia de nerefuzat a minii ntinse.

-Am auzit ce a spus omul tu,mrturisi ea fr tragere de inim,n timp ce stteai amndoi n jurul focului.Ochii lui se ntunecar pentru o secund,apoi se luminar cnd i ddu seama ce se ntmplase.

-Oh,rspunse el,acel cuvnt vorbind de la sine.Deci de-aia ai fugit.Pentru c ai crezut c erai pe cale de a fi...

-Deflorat,i termin ea ncruntat propoziia.El pru uimit,apoi fu nevoit s-i reprime un acces de tuse.n timp ce se chinuia s trag iar aer n piept,ochii lui aveau o nuan cam prea luminoas.Ea cltin din cap de frustrare.

-Nu sunt familiarizat cu acel cuvnt,pentru c nu l-am mai ntlnit,dar nu sunt complet ignorant.Pentru a m pregti pentru noaptea nunii,mama mi-a explicat c brbaii au anumite impulsuri...asemenea unui animal.El ridic dintr-o sprncean.

-i femeile nu?

-Ea a sugerat c i unele femei,dar c e un lucru nefiresc i c aduceau ocar i ruin asupra familiilor lor.Mi-a explicat chiar groaznic de amnunit ce se ateapt de la mine dac va fi s-i ofer contelui un motenitor.Sclipirea din ochii lui Jamie se aspri,transformndu-se ntr-o scnteiere periculoas.

-i ai presupus c m atept la acelai lucru de la tine.Nu era o ntrebare.

-Din ce spunea omul tu,mai degrab eti genul care pretinde,nu ateapt.Chiar dac era unul dintre cele mai grele lucruri pe care le fcuse vreodat n viaa ei,se for s nu-i ia privirea de la el.Sau s iei pur i simplu ce vrei,fr s ceri permisiunea.Maxilarul lui puternic se ndet,acea micare subtil fiind o simpl aluzie la lucrurile ntunecate care se puteau petrece ntre un brbat i o femeie atunci cnd aceasta era forat s se bazeze pe mila lui.

-Atta timp ct Hepburn mi d ce vreau,nu ai de ce s te temi.Nu voi lsa pe nimeni s-i fac ru.Fcu o pauz pentru o fraciune de secund.Nici mcar pe mine.Ea se uit la mna lui ntins,nc indecis.Tot ce trebuia s fac era s se ridice i s i ntind braul,pentru a profita de oferta lui de salvare.Nu avea nici un motiv s se ncread n el.Era un ticlos i un ho.Putea turna numai minciuni.Privirea ei se ndrept spre hul ameitor de sub ea.Dac ar fi o lady adevrat,s-ar arunca pe stnci dect s rite s fie pngrit de minile lui.Aproape ca i cum i-ar fi citit gndurile,el spuse:

-Uii un singur lucru,ftuc.Virtutea ta are aproape aceeai valoare pentru mine ca viaa ta.Hepburn nu mi va plti mai mult de un sfan pentru un bun deteriorat.

-Ce te face s crezi c o s m mai vrea? Oare nu m va considera deteriorat dup ce tu i banda ta m-ai trt pn la jumtatea drumului spre iad fr s am cu mine vreo nsoitoare?

-Oh,sigur te va vrea n continuare,spune Jamie sumbru,fie i numai pentru a dovedi c un Sinclair nu i poate veni de hac.Din cte l cunosc eu pe Hepburn,va insista probabil ca propriul su medic s te examineze ca s dovedeasc faptul c eti nc demn de a fi mireasa lui.Cnd nelese pe deplin vorbele lui,frigul dispru,i obrajii Emmei cptar o nuan rozalie.

-Mai c l-a crede n stare pe hrpreul acela btrn s invite nuntaii n dormitor ca s asiste la deflorarea ta sau s atrne un cearaf nsngerat pe fereastr n dimineaa urmtoare,aa cum obinuiau s fac fotii moieri Hepburn.

-nceteaz! ip Emma.Nu mai ncerca s faci dintr-un btrn amabil un monstru cnd tu eti adevratul ticlos! Din cte tiu,tu poi mini n legtur cu totul,inclusiv cu ceea ce ai de gnd s-mi faci dac m ncred suficient n tine ct s-i ntind mna!

-i ce dac sunt? Calmul total din tonul lui o bloc.Un rnjet sarcastic i arcui buzele.Ce se ntmpl dac te mint? Ai att de puin minte nct eti dispus s mori pentru a-i pstra preioasa virtute?

Chiar dac Emma suspect c ncerca n mod deliberat s o determine s treac la aciune,era nc ocat de limbajul vulgar al acelor buze senzuale.

-Ai pus un pre foarte mare pe tine,nu,ftuc? De ce nu vii aici sus,s-mi ari dac merii ntr-adevr? Pstrndu-i privirea furioas aintit asupra lui,Emma ncepu s se ridice,cu spatele nc lipit de peretele de piatr.Cnd schimbarea subtil a greutii ei trimise un val proaspt de moloz la vale,ea i nchise ochii,s alunge un vertij paralizant.

-La naiba,femeie,ia-m de mn! Vocea lui Jamie cpt o not imploratoare.Te rog...Nu comanda rcnit,ci rugmintea sincer o convinse n cele din urm.i ntinse braul n sus i atinse cu mna palma lui lat,alegnd viaa,alegndu-1 pe el.Degetele lui i cuprinser ncheietura firav cu fora unei menghine.Cnd pragul ngust de sub picioarele ei se desprinse de stnca unde era fixat i ncepu s se rostogoleasc spre defileul de dedesubt,Jamie o trase n sus i n braele lui,care o ateptau.

CAPITOLUL 6

Jamie se ridic i se ddu n spate cltinndu-se,trgnd-o i pe ea dup el,departe de marginea prpastiei.Cnd dispru i ultimul sunet fcut de pragul care se prbuea n defileu,amintindu-i Emmei din nou c oasele ei firave s-ar fi putut zdrobi de acele stnci,se inu neputincioas de el,contient doar de cldura i de fermitatea pieptului lui gol lipit de obrazul ei.Frisoanele ei se intensificar,i ncepu s tremure violent,incapabil s se controleze.El ezit pentru o clip,dar apoi braele lui o cuprinser,trgnd-o i mai strns n mbriarea lui.Buimac de uurare,i ddu seama c inima lui btea aproape la fel de violent ca a ei.

-Gata,gata,ftuco,opti el,trecndu-i o mn prin prul nclcit.Este n regul.Eti n siguran acum.Dei o parte trdtoare din ea voia s cread c era n siguran la adpostul braelor lui puternice,nu se putea amgi n asemenea hal.Punndu-i palmele deschise pe pieptul lui,se deprt,hotrt s-i recapete echilibrul.El o privi cu precauie cnd i ndeprt pmntul de pe rochia de mireas,care era acum doar o zdrean mizerabil.O cantitate alarmant de piele palid i pistruiat ncepu s se ntrevad prin mtasea sfiat,fapt ce pru s nu-i fi scpat privirii obosite a lui Jamie.

-Cnd te-am avertizat s nu ncerci s scapi,nu m-am gndit nici o clip c o s-i treac prin cporul sta al tu s fugi n mijlocul nopii i s te arunci de pe o stnc.

-Ce vrei s faci cu mine acum? ntreb ea,aruncndu-i o privire sfidtoare.Ar trebui s-mi cer scuze c am ncercat s evadez sau c am fcut-o att de patetic?

El i ncruci braele pe piept.

-Poate c ntrebarea ar trebui s fie ce vrei tu de la mine,domnioar Marlowe.Vrei s-i dovedesc c sunt ticlosul care m crezi? ncerci n mod deliberat s m determini s ridic mna asupra ta? S te silesc?

-S merg acas,domnule,asta vreau!Emma fu la fel de ocat ca el cnd auzi cuvintele ieindu-i din gur.Le reprimase pentru ceea ce prea o eternitate.

Jamie nepeni.Cldura dispru din ochii lui,lsndu-i reci i opaci ca smaraldul.

-i-am promis c te vei ntoarce la mirele tu de ndat ce va fi posibil.Sunt sigur c vei fi o doamn foarte bun pentru castelul su.i pentru patul lui.Scuturnd din cap neputincioas,Emma se deprt de el.Se ls pe un ciot i i odihni brbia n mn,neputnd s se uite la el de team ca lacrimile care se adunau n adncul gtului ei s nu nceap s o ia la vale pe obraz.

-Castelul Hepburn nu este casa mea.Casa mea este un conac vechi,drpnat din Lancashire care aparine familiei mamei mele de dou secole.Apa se scurgere prin acoperi,de parc ar fi o sit,podelele scrie la fiecare pas i o familie de oareci miun n spatele ipcilor din buctrie,strecurndu-se n fiecare noapte nuntru ca s fure firimiturile rmase de la cin.Cele mai multe dintre obloane atrn strmbe i nu se nchid cum trebuie,i,cnd ninge,curentul bate att de tare,c un strat subire de ghea se formeaz pe interiorul ferestrelor.Coul de fum al emineului din salon se nfund mai tot timpul,c nu tii niciodat cnd aprinzi focul dac o s fii alungat din camer de norul de fum.Se uit precaut la Jamie i constat c acesta avea o expresie chiar mai greu de descifrat dect nainte.tiu ntotdeauna c vine primvara deoarece un mcleandru neobrzat i partenera lui i construiesc un cuib n ilicele care crete chiar n faa ferestrei dormitorului meu.Cnd vin pe lume puii,ciripitul lor m trezete n fiecare diminea n zori.Bolta de la marginea livezii este pe punctul de a se prbui,fiind complet ngropat sub nite trandafiri slbatici.Nu putu s opreasc un zmbet nostalgic s i arcuiasc buzele.Iar toamna,atunci cnd merele ncep s cad din copaci n livad,tot universul miroase att de neptor i de dulce,c ai jura c aerul te poate mbta.

-Vorbeti despre acest loc de parc ar fi raiul pe pmnt,dar cum rmne cu toate comorile pe care Hepburn i le poate oferi? Bijuteriile? Blnurile? Terenul? Aurul? Ea i arunc o privire disperat.

-Le-a da pe toate numai s mai pot merge o dat s caut mure prin pdure ntr-o diminea frumoas de var.

-Dac iubeti att de tare casa asta a ta,atunci de ce ai fost de acord s te cstoreti cu contele? Emma se uit iar n umbr.

-nainte ca tata s m trimit la sezonul londonez,am primit o notificare prin care eram informai c urma ca scumpa noastr cas s fie luat de cei crora le datora tata bani i c aveam trei luni la dispoziie s ne facem bagajele.Propunerea contelui a fost o man cereasc.n loc s cear zestre,a stabilit cu tatl meu o nelegere financiar generoas n schimbul minii mele.Suma este att de mare,c tata,cu toat patima lui pentru pariuri i butur,nu are cum s o cheltuiasc.Mama va avea garantat un acoperi deasupra capului pentru tot restul vieii.i,n calitate de contes,voi avea att mijloacele financiare,ct i influena s sponsorizez debuturile surorilor mele n nalta societate.Le voi putea gsi soi i familii decente.

-n timp ce renuni la casa ta i la orice speran de fericire? Jamie cltin din cap,o urm de furie citindu-i-se pe pomeii proemineni.Dac tatl tu a but i a pierdut la pariuri i ultimul sfan al familiei,de ce trebuie s fii tu cea care s se sacrifice? Ea se ridic de pe piatr i l privi.

-Pentru c eu l-am adus n situaia asta.

CAPITOLUL 7

Timp de trei ani lungi,nimeni din familia ei nu ndrznise s rosteasc aceste cuvinte.Cu toate acestea,iat-o,spunnd ce avea pe suflet unui brbat care era puin mai mult dect un simplu strin pentru ea-i chiar un strin periculos,adevrul fie spus.Simi o uurare att de mare cnd rosti n sfrit acest lucru cu voce tare,c i lu un moment Emmei s bage de seam zmbetul nencreztor al lui Jamie.Era genul de zmbet pe care i l-ai oferi unui evadat de la institutul de boli mentale Bedlam care vorbete aiureli i pretinde c e Richard Inim de Leu sau o budinc de vanilie.

-Tu? Tu l-ai determinat pe tatl tu s se apuce de but i de jocuri de noroc? Zmbetul lui se transform ntr-un pufnet nencreztor.Ce greeal abominabil puteai comite tu,zgtie mic? Ai uitat pisica afar sau ai spart farfurioara din setul de porelan preferat al mamei tale? Emma i ridic brbia sfidtoare.

-I-am frnt inima unui brbat.Aproape c se atept ca el s porneasc n noi accese de rsete la gndul c ea era vreo seductoare,dar,pe msur ce continu,zmbetul lui dispru treptat.

-Cnd aveam aptesprezece ani,m-am dus n Londra s stau la mtua mea Birdie i la verioara mea Clara,pentru a-mi face debutul n societate.Totul mergea exact aa cum planificaser prinii mei,i eram pe cale s-mi asigur o cerere de cstorie din partea unui vicar tnr i frumos,cu perspective excelente pentru un trai decent n Shropshire.Dup ce a obinut binecuvntarea entuziast a tatlui meu,toate documentele logodnei au fost ntocmite.Dar,cu mai puin de o lun nainte s ne cstorim,am hotrt c nu am nici o alternativ dect s anulez logodna.

-De ce? Emma se ntoarse cu spatele la el,mucndu-i buza de jos n timp ce o ruine veche i aprinse obrajii.

-Mi-am dat seama c eram ndrgostit de un alt brbat.Lysander era cel de-al doilea fiu al unui marchiz i m flata cu atenia lui de fiecare dat cnd ne ntlneam la vreun bal sau n timpul sesiunii de echitaie din parc.mi cuta n mod intenionat compania i m tachina cu atta tandree,c nu a durat mult i m-am trezit gndindu-m la el n fiecare clip n care nu eram mpreun.Dup ce am rupt logodna,l-am cutat s-i spun ce fcusem.M-am gndit c s-ar bucura nespus.Jamie tresri de parc anticipase rezultatul inevitabil al povestioarei ei ruinoase.Zmbetul crispat al Emmei nu sfida pe nimeni altcineva dect pe ea nsi.

-A fost ngrozit.Se prea c era pe punctul de a-i anuna propria logodn cu o tnr motenitoare din America-o motenitoare foarte nstrit i foarte frumoas,de origine american.Mi-a spus rspicat c fiica acceptabil a unui baronet din Lancashire nu ar putea fi niciodat pentru el nimic mai mult dect un flirt-i chiar unul ct se poate de pasager.ncerc s alunge amintirea suferinei i a umilinei de a avea tnra-i inim sensibil smuls fr mil din piept.A fost destul de generos s sugereze c a putea lua n consideraie s-i devin amant dup ce avea s treac o perioad respectabil de timp de la propria lui nunt.

-Ce gentleman desvrit! declar Jamie,mijindu-i ochii mai mult de revolt dect de admiraie.Emma i plec privirea.

-Cnd am refuzat,m-a btut uor pe mn cu drag i m-a ndemnat s-mi caut logodnicul i s-i cer iertare,nainte de a fi prea trziu.

-Dar nu ai fcut-o,spuse Jamie.Nu era o ntrebare.Ea cltin din cap cu tristee.

-Poate c e mai bine c nu am fcut-o,pentru c s-a dovedit c era deja prea trziu.Habar nu aveam c aparena pioas a logodnicului meu ascundea un caracter rzbuntor.A angajat un avocat i 1-a dat n judecat pe tata pentru nclcarea promisiunii,nelegerea la care s-a ajuns a fost ct pe ce s ne arunce pe toi n nchisoarea datornicilor,iar scandalul a distrus orice speran pe care am avut-o vreodat s-mi gsesc o partid decent-i a aruncat i arunc o umbr de ndoial asupra perspectivelor surorilor mele.Nici un brbat nu voia s rite s fie umilit public,aa cum l umilisem eu pe sracul de George.Din pcate,limba lui George s-a dovedit a fi aproape la fel de virulent ca temperamentul su.Nu s-a mulumit cu nelegerea financiar i a rspndit zvonuri c prietenia mea cu Lysander a fost mai intim dect fusese n realitate.Nu pot spune c mi-a distrus reputaia,dar a reuit,cu siguran,s arunce o umbr de ndoial asupra ei.Genul de umbr menit s-i descurajeze pe toi pretendenii,mai puin pe cei foarte dornici.i,cum nu a fost nimeni care s fac parte din categoria din urm...

-Nenorocitul naibii,murmur Jamie.Mie mi se pare ca i-ai rnit orgoliul,nu c i-ai frnt inima.Ea ridic din umeri.

-M tem c rezultatul a fost acelai.Tata a nceput s bea mai mult i s participe tot mai des la jocuri de noroc.Rareori venea acas nainte de ivirea zorilor,asta dac mai venea.i nchise ochii pentru scurt timp,amintindu-i zgomotul nfundat fcut de paii tatlui ei pe trepte,vocile ridicate care se auzeau din dormitorul prinilor ei n timp ce ea i surorile ei se ghemuiau sub pturi ntr-o tristee mut,prefcndu-se c dorm.Tata a avut ntotdeauna o slbiciune pentru crile de joc,dar cred c s-a amgit c ar putea reface astfel averea familiei.Desigur,s-a ntmplat exact opusul.A ajuns s risipeasc puinul care mai rmsese din resursele noastre mizere,lsndu-ne la mila creditorilor.

ncrunttura lui Jamie se adnci.

-i lsndu-i fiica la mila apului luia btrn i destrblat.Emma se ntoarse spre el cuprins de frustrare,surprins s constate c tremura,cuprins de o nflcrare pe care nu i permisese s o simt de foarte mult timp.

-Nu ai nici un drept s-1 judeci pe tata! Nu tu,care ai dovedit c eti dispus s dai femeile la schimb pentru aur.

-Tot ce tiu este c eu nu a permite niciodat ca fiica mea s-mi achite datoriile n patul unui brbat cum e contele!

-Indiferent de ceea ce crezi,tatl meu nu este un om ru,ci pur i simplu unul slab,spuse Emma,repetnd refrenul care ieise de pe buzele mamei ei de o mie de ori,nc de cnd era doar o feti.Nu se face vinovat de nimic din toate acestea.Indiscreia mea a fost cea care a distrus averea familiei mele i reputaia tuturor.

-Indiscreie? Asta cred tinerele englezoaice c este indiscreie:s i fac un brbat cu ochiul din partea cealalt a unei sli de bal aglomerat? Sau atunci cnd el ndrznete s-i ating mna nmnuat n timp ce o ajut s urce n trsur? Toat lumea tie c englezilor le curge prin vene ceai cldu,nu snge fierbinte,pasional.Mi s fie,a fi dispus s pariez c acest tnr pretendent bun de gur nu a fost nici mcar suficient de ndrzne ct s te atrag n vreo grdin,la lumina lunii,i s-i fure un srut!Privirea lui Jamie se fix asupra buzelor ei,zbovind suficient de mult ct s le fac s se simt calde i rscoapte.

-Cu siguran a furat un srut! l inform Emma,mpotrivindu-se tentaiei de a-i rci buzele cu vrful limbii.Nu n grdin,ci n alcovul casei din ora deinute de Lady Erickson.Atunci cnd nimeni nu se uita,i-a presat buzele de ncheietura minii mele ntr-un mod ocant de ndrzne.

-Distrugndu-i onoarea n faa oricrui alt brbat,fr ndoial,replic Jamie,tonul lui ironic ascuindu-i accentul velar caracteristic.Ea nepeni.

-Eu am fost cea care a stricat totul.Eu am fost cea care a adus distrugerea familiei.

-i acum te-ai decis s te cieti pentru pcatul de a refuza s te cstoreti cu un brbat pe care nu-1 iubeai cstorindu-te cu un brbat pe care vei ajunge s l dispreuieti ct de curnd.Erai doar un copil! Ochii verzi ai lui Jamie fulgerar cu o furie proaspt.O fat naiv n vrst de aptesprezece ani care a confundat dorina unui brbat cu dragostea i a pltit un pre prea mare.nbuindu-i tulburarea,cum o tot fcuse nc din acea zi,Emma rspunse cu rceal:

-A fost o greeal pe care nu mai am de gnd s o repet.De parc vorbele ei ar fi fost o provocare,Jamie se ddu mai aproape de ea-periculos de aproape.Dei prea c planeaz asupra ei n lumina lunii,ameninarea nu era dat de nlimea sau de fora lui,ci de delicateea sarcastic a mngierii lui cnd se ntinse s-i dea dup ureche o bucl rtcit,permind degetului su mare s zboveasc pe pielea mtsoas a obrazului ei.

-Dup ce te cstoreti cu contele,nu va trebui s i mai faci griji din cauza asta.Nu vei avea parte nici de dragoste,nici de pasiune care s-i dea bti de cap.

Emma nu putea nega adevrul din spatelor cuvintelor lui.Dup ce devenea mireasa contelui,nu avea s mai simt niciodat cum inima amenina s i sar din piept atunci cnd un brbat intra n ncperea n care se afla ea.Nu urma s mai simt niciodat nfierbntndu-i-se obrajii la simpla menionare a numelui lui.Nu avea s mai simt niciodat o dorin mistuitoare adnc n interiorul ei,n anticiparea atingerii lui.Ca dorina mistuitoare pe care o simi n momentul cnd se uit n sus,n rceala misterioas din ochii lui Jamie Sinclair.

nainte s poat bga n seam avertizarea pe care inima ei i-o urla n urechi,gura lui o acoperi pe a ei,plimbndu-se peste buzele ei cu o blndee seductoare.Poate c arta i se comporta ca un scoian slbatic,dar sruta ca un prin.i plimb suav buzele nainte i napoi peste ale ei,tiind exact ct de mult presiune s aplice pentru a-i convinge buzele s rspund,ademenind-o s lase garda jos i s-i permit limbii lui s se strecoare n interiorul gurii ei.

Emma se nfiorase cnd i imaginase c primul ei srut real avea s vin din partea buzelor uscate i crpate ale contelui.Dar fu cuprins de un alt fel de fior,care i fcu pielea de gin,cnd i permise acestui strin s i acapareze gura.Nici mcar nu ndrznise s viseze vreodat s-i permit lui Lysander astfel de liberti ocante,nici chiar atunci cnd fiecare gnd din timpul zilei era acaparat de el i de viitorul de care ea credea c aveau s se bucure mpreun,cu srutri pure i plimbri lungi pe pajiti nsorite,n care aveau s discutate despre crile care le plceau amndurora.Srutul acesta nu avea nimic pur.n timp ce limba lui Jamie i fcea jocul cu ea,minile ei se desfcur nc o dat pe ntinderea pieptului lui musculos neted i tare,i ea simi furnicturi n degetele care i atingeau sfrcurile ca de piatr.Se prea c,pn la urma,nu fugise prea departe-sau nu suficient de repede.Umbrele o prinseser n cele din urm.Pe msur ce ntunericul lor seductor o nvluia,nu mai simi nevoia imperioas de a evada,corpul ei cednd unei toropeli delicioase,n care i era imposibil s mai fac altceva dect s se legene uor n braele acestui brbat.Se simea de parc era din nou pe marginea aceea ngust,pregtindu-se pentru o cdere care i putea frnge nu numai oasele,ci i inima.Ar fi putut s se agae de o ultim frm din respectul de sine dac Jamie nu s-ar f